DAVID COPPERFIELD (parte 1) | Charles Dickens

| sábado, 21 de novembro de 2009
Una tía de mi padre y, por consiguiente, tía abuela mía, de quien hablaré más adelante,
era el magnate de nuestra familia: miss Trotwood, o miss Betsey, como mi pobre madre
la llamaba siempre cuando se atrevía a nombrar a aquel formidable personaje (lo que
ocurría muy rara vez). Mi tía se había casado con un hombre más joven que ella y muy
elegante, aunque no en el sentido del dicho «es elegante lo que el elegante hace», pues se
sospechaba que pegaba a su mujer,










Charles Dickens
DAVID COPPERFIELD
ÍNDICE Pagina
PREFACIO 2
PRIMERA PARTE
I. Nazco 3
II. Observo 10
III. Un cambio 19
IV. Caigo en desgracia 29
V. Me alejan del hogar 41
VI. Ensancho mi círculo de amistades 52
VII. Mi primer semestre en Salem House 57
VIII. Mis vacaciones, y en especial una tarde dichosa. 68
IX. Un cumpleaños memorable 77
X. Empiezan descuidándome, y luego me colocan. 84
XI. Empiezo a vivir por mi cuenta, y no me gusta. 96
XII. Cómo el vivir por mi cuenta no me gusta y tomo una gran resolución 105
XIII. El resultado de mi resolución 111
XIV. Lo que mi tía decide respecto a mí 123
XV. Vuelvo a empezar 133
XVI. Cambio en más de un sentido 138
XVII. Alguien que reaparece 151
XVIII. Mirada retrospectiva 162
XIX. Miro a mi alrededor y hago un descubrimiento. 167
XX. La casa de Steerforth 177
SEGUNDA PARTE.
I. La pequeña Emily 182
II. Lugares antiguos y gente nueva 194
III. Corroboro la opinión de míster Dick y me decido por una profesión 208
IV. Mi primer exceso 217
V. El ángel bueno y el ángel malo 223
VI. Caigo cautivo 235
VII. Tommy Traddles 244
VIII. Míster Micawber lanza su guante 250
IX. Veo de nuevo a Steerforth en su casa 263
X. Una desgracia 267
XI. Una pérdida mayor 272
XII. El principio de un viaje largo 278
XIII. Felicidad 290
XIV. Mi tía me sorprende 301
XV. Depresión 307
XVI. Entusiasmo 320
XVII. Un poco de agua fría 331
XVIII. Disolución de sociedad 336
XIX. Wickfield y Heep 347
XX. El vagabundo 359
TERCERA PARTE
I. Las tías de Dora 363
II. Una desgracia 373
III. Otra mirada retrospectiva 385
IV. Nuestra casa 390
V. Míster Dick cumple la profecía de mi tía 400
VI. Inteligencia 410
VII. Martha 418
VIII. Suceso doméstico 424
IX. Me veo envuelto en un misterio 431
X. El sueño de míster Peggotty llega a realizarse 439
XI. El principio de un viaje más largo 444
XII. Asisto a una explosión 454
XIII. Otra mirada retrospectiva 469
XIV. Las operaciones de míster Micawber 472
XV. La tempestad 482
XVI. La nueva y la antigua herida 488
XVII. Los emigrantes 493
XVIII. Ausencia 499
XIX. Regreso 503
XX. Agnes 514
XXI. Voy a ver a dos interesantes presidiarios 519
XXII. Una luz brilla en mi camino 527
XXIII. Un visitante 532
XXIV. Última mirada retrospectiva 537
PREFACIO
Difícilmente podré alejarme lo bastante de este libro, todavía en las primeras emociones
de haberlo terminado, para considerarlo con la frialdad que un encabezamiento así requiere.
Mi interés está en él tan reciente y tan fuerte y mis sentimientos tan divididos
entre la alegría y la pena (alegría por haber dado fin a mi tarea, pena por separarme de
tantos compañeros), que corro el riesgo de aburrir al lector, a quien ya quiero, con
confidencias personales y emociones íntimas.
Además, todo lo que pudiera decir sobre esta historia, con cualquier propósito, ya he
tratado de decirlo en ella.
Y quizá interesa poco al lector el saber la tristeza con que se abandona la pluma al
terminar una labor creadora de dos años, ni la emoción que siente el autor al enviar a ese
mundo sombrío parte de sí mismo, cuando algunas de las criaturas de su imaginación se
separan de él para siempre.
A pesar de todo, no tengo nada más que decir aquí, a menos de confesar (lo que sería
todavía menos apropiado) que estoy seguro de que a nadie, al leer esta historia, podrá
parecerle más real de lo que a mí me ha parecido al escribirla.
Por lo tanto, en lugar de mirar al pasado miraré al porvenir. No puedo cerrar estos
volúmenes de un modo más agradable para mí que lanzando una mirada llena de
esperanza hacia los tiempos en que vuelvan a publicarse mis dos hojas verdes mensuales,
y dedicando un pensamiento agradecido al sol y a la lluvia que hayan caído sobre estas
páginas de DAVID COPPERFIELD, haciéndome feliz.
Londres, octubre de 1850.
HISTORIA DE LA VIDA Y HECHOS
DE DAVID COPPERFIELD
PRIMERA PARTE
CAPÍTULO PRIMERO
NAZCO
Si soy yo el héroe de mi propia vida o si otro cualquiera me reemplazará, lo dirán estas
páginas. Para empezar mi historia desde el principio, diré que nací (según me han dicho y
yo lo creo) un viernes a las doce en punto de la noche. Y, cosa curiosa, el reloj empezó a
sonar y yo a gritar simultáneamente.
Teniendo en cuenta el día y la hora de nacimiento, la enfermera y algunas comadronas
del barrio (que tenían puesto un interés vital en mí bastantes meses antes de que pudiéramos
conocernos personalmente) declararon: primero, que estaba predestinado a ser
desgraciado en esta vida, y segundo, que gozaría del privilegio de ver fantasmas y espíritus.
Según ellas, estos dones eran inevitablemente otorgados a todo niño (de un sexo o de
otro) que tuviera la desgracia de nacer en viernes y a medianoche.
No hablaré ahora de la primera de las predicciones, pues esta historia demostrará si es
cierta o falsa. Respecto a la segunda, sólo haré constar que, a no ser que tuviera este don
en mi primera infancia, todavía lo estoy esperando. Y no es que me queje por haber sido
defraudado, pues si alguien está disfrutando de él por equivocación, le agradeceré que lo
conserve a su lado.
Nací envuelto en una membrana que se trató de vender, anunciándola en los periódicos,
al módico precio de quince guineas. No sé si los marineros en aquella época tendrían
poco dinero o si lo que tenían era poca fe y preferían cinturones de corcho; lo que sí sé es
que sólo se presentó un comprador, comerciante, que ofrecía por ella dos libras en plata y
el resto en jerez, negándose a pagar ni un céntimo más por la seguridad de no morir
ahogado. Como la adquisición de los vinos no interesaba a mi pobre madre, pues acababa
de vender los suyos, desistió de la venta, después de retirar los anuncios, que tuvo que
pagar. Diez años más tarde mi membrana fue sacada a sorteo en nuestra aldea, al precio
de media corona la papeleta y con la condición de que el agraciado con ella pagaría
además cinco chelines. Yo estuve presente en el sorteo, y recuerdo que me sentía
humillado y confuso de que dispusieran así de una parte de mi persona. Le tocó a una
señora que llevaba un gran bolso de mano, del que sacó de muy mala gana los estipulados
cinco chelines, todos en medios peniques, y además dio un penique de menos, no
sirviendo de nada el tiempo que se perdió en explicaciones y demostraciones aritméticas,
pues no lograron convencerla de ello. Y es un hecho, que todos recuerdan como
sorprendente, que la señora no murió ahogada, sino triunfalmente en su lecho a los
noventa y dos años de edad.
Tengo entendido que dicha señora, mientras tomaba el té, que era su ocupación
favorita, solía vanagloriarse de no ha ber estado encima del agua mas que una vez en su
vida, y eso pasando un puente, y que se indignaba mucho contra los marinos y demás
personas que tienen el atrevimiento de va gabundear por esos mundos. En vano se le
demostraba que muchas cosas buenas (el té entre ellas) se disfrutaban gracias a aquellas
aficiones refutables. Ella replicaba cada vez con mayor energía y confianza en la fuerza
de su razonamiento:
-No, no; nada de vagabundear.
Para no «vagabundear» yo tampoco, volveré al punto de mi nacimiento.
Nací en Bloonderstone, en Sooffolk, o « por ahí», como dicen en Escocia, y fui un niño
póstumo. Los ojos de mi padre se cerraron a la luz de este mundo seis meses antes de que
se abrieran los míos. Aún ahora supone algo extraño para mí el hecho de que nunca me
llegara a ver; y todavía más extraño es el oscuro recuerdo que conservo de mi primer
encuentro, siendo un niño, con la piedra blanca de su tumba en el cementerio; la
indefinible compasión que sentía al recordarle allí tendido y solo en la noche oscura,
mientras nuestra salita estaba caliente a iluminada por el fuego y las velas, y las puertas
de la casa estaban cuidadosa y cruelmente (me parecía entonces) cerradas.
Una tía de mi padre y, por consiguiente, tía abuela mía, de quien hablaré más adelante,
era el magnate de nuestra familia: miss Trotwood, o miss Betsey, como mi pobre madre
la llamaba siempre cuando se atrevía a nombrar a aquel formidable personaje (lo que
ocurría muy rara vez). Mi tía se había casado con un hombre más joven que ella y muy
elegante, aunque no en el sentido del dicho «es elegante lo que el elegante hace», pues se
sospechaba que pegaba a su mujer, y hasta llegó a contarse que una vez, discutiendo a
propósito de cuestiones económicas, estuvo a punto de tirarla por la ventana de un
segundo piso. Estas pruebas evidentes de incompatibilidad de caracteres indujeron a miss
Betsey a darle dinero para que se marchara y consintiera en una separación amistosa. Él
se marchó a la India con su capital, y allí, según una leyenda de familia, se le vio
montado en un elefante y acompañado de un Baboon, aunque yo creo que más bien sería
de un Baboo o de un Begum. Sea como fuere, diez años después, desde la India llegó a su
casa la noticia de su muerte. El efecto que esta noticia causó en mi tía nadie lo supo. A
raíz de la separación había vuelto a usar su nombre de soltera y, comprando una casita
muy alejada en la costa, se había establecido allí con su criada, como una solterona,
viviendo siempre recluida en un aislamiento inflexible.
Según creo, mi padre había sido el sobrino favorito de miss Betsey; pero mi tía se
ofendió mortalmente con su boda, bajo el pretexto de que mi madre era «una muñeca»,
pues, aunque no la había visto nunca, sabía que no tenía todavía veinte años. Miss Betsey
no quiso volver a ver a su so brino. Mi padre tenía el doble de edad que mi madre cuando
se casaron, y era de constitución delicada. Un año después de su boda, y, como ya he
dicho, seis meses antes de mi nacimiento, murió.
Tal era el estado de las cosas en la tarde de aquel memo rable (puede excusárseme el
llamarlo así) a importante viernes. No puedo vanagloriarme de haber sabido en aquella
época lo que estoy contando, ni de conservar ningún recuerdo (fundado en la evidencia
de mis propios sentidos) de lo que sigue.
Mi madre estaba sentada junto a la chimenea, mal de salud y muy abatida, y miraba el
fuego a través de sus lá grimas, pensando con tristeza en su propia vida y en el huerfanito
a quien sólo esperaba un mundo no muy contento de su llegada y algunos proféticos
paquetes de alfileres preparados de antemano en el cajón de una cómoda del primer piso.
Mi madre, repito, estaba sentada al lado del fuego, en una tarde clara y fría de marzo,
muy triste y deprimida, y temerosa de no salir con vida de la prueba que le esperaba,
cuando, levantando sus ojos para enjugarlos, vio por la ventana a una señora desconocida
que entraba en el jardín.
La segunda vez que la miró mi madre tuvo la certeza de que aquella señora era miss
Betsey. Los rayos del sol po niente iluminaban a la desconocida junto a la verja, y esta
tenía un paso tan firme, un aire tan decidido, que no podía ser otra.
Cuando estuvo delante de la casa dio otra prueba mayor de su identidad. Mi padre había
contado a menudo que la conducta de mi tía nunca era semejante a la del resto de los
mortales; y, en efecto, aquella señora, en lugar de dirigirse a la puerta y llamar a la
campanilla, se detuvo de lante de la ventana y se puso a mirar por ella, apretando tanto la
nariz contra el cristal que mi madre solía decirme que se le había puesto en un momento
completamente blanca y aplastada.
Esta aparición impresionó de tal modo a mi madre que yo siempre he estado
convencido de que es a miss Betsey a quien tengo que agradecer el haber nacido en
viernes.
Mi madre se levantó precipitadamente y fue a esconderse en un rincón detrás de una
silla. Miss Betsey recorrió lentamente la habitación con su mirada, de un modo
inquisitivo y moviendo los ojos como los de las cabezas de sarracenos que hay en los
relojes de Dutch. Por fin encontró a mi madre y entonces, frunciendo las cejas como
quien está acostumbrada a ser obedecida, le hizo señas para que saliera a abrir la puerta.
Mi madre obedeció.
-¿La viuda de David Copperfield, supongo? -dijo miss Betsey con énfasis, apoyándose
en la última palabra, sin duda para hacer comprender que lo suponía al ver a mi ma dre de
luto riguroso y en aquel estado.
-Sí, señora -respondió débilmente mi madre.
-Miss Trotwood -dijo la visitante-. ¿Supongo que habrá oído usted hablar de ella?
Mi madre contestó que había tenido ese gusto, pero tuvo consciencia de que, a pesar
suyo, demostraba que el gusto no había sido muy grande.
-Pues aquí la tiene usted ---dijo miss Betsey.
Mi madre, con una inclinación de cabeza, le rogó que pasara, y se dirigieron a la
habitación que acababa de dejar. Desde la muerte de mi padre no habían vuelto a
encender fuego en la sala.
Se sentaron. Miss Betsey guardaba silencio, y mi madre, después de vanos esfuerzos
para contenerse, prorrumpió en llanto.
-¡Vamos, vamos! -dijo mi tía precipitadamente, Nada de llorar; ¡venga!, ¡venga!
Mi madre siguió sollozando hasta quedarse sin lágrimas.
-Vamos, niña, quítese usted la cofia -dijo miss Betsey-, que quiero verla bien.
Mi madre estaba demasiado asustada para negarse a la extravagante petición aunque no
tenía ninguna gana. Con todo, hizo lo que le decían; pero sus manos temblaban de tal
modo que se enredaron en sus cabellos (abundantes y magníficos), esparciéndose
alrededor de su rostro.
-Pero ¡Dios mío! --exclamó miss Betsey-. ¡Si es usted una niña!
Indudablemente, mi madre parecía todavía más joven de lo que era, y la pobre bajó la
cabeza como si fuera culpa suya y murmuró entre sus lágrimas que lo que de verdad
temía era ser demasiado niña para verse ya viuda y madre, si es que vivía.
Hubo una corta pausa, durante la cual a mi madre le pareció sentir que miss Betsey
acariciaba sus cabellos con dulzura; pero, al levantar la cabeza y mirarla con aquella
tímida esperanza, vio que continuaba sentada y rígida ante la estufa, con la falda un poco
remangada, los pies en el guardafuegos y las manos cruzadas sobre las rodillas.
-En nombre de Dios --dijo de pronto mi tía-, ¿por qué llamarla Rookery?
-¿Se refiere usted a la casa? -preguntó mi madre.
-¿Por qué Rookery? - insistió miss Betsey-. Si cualquiera de los dos hubierais tenido un
poco de sentido práctico la habríais llamado Cookery.
-Es el nombre que eligió míster Copperfield -respondió mi madre-. Cuando compró la
casa le gustaba pensar que habría cuervos en sus alrededores.
En ese momento, el viento del atardecer empezó a silbar entre los olmos viejos y altos
del jardín con tal ruido que tanto mi madre como miss Betsey no pudieron por menos que
mirar con inquietud hacia la ventana. Los olmos se inclinaban unos en otros corno
gigantes que quisieran confiarse algún terrible secreto, y después de permanecer
inclinados unos segundos se erguían violentamente, sacudiendo sus enormes brazos,
como si aquellas confidencias, intranquilizando a su conciencia, les hubieran arrebatado
para siempre el reposo.
Algunos nidos bastante viejos de cuervos se bamboleaban destrozados por la intemperie
en sus ramas más altas, como náufragos en un mar tormentoso.
-¿Y dónde están los pájaros? -preguntó miss Betsey.
-¿Los que ...?
Mi madre estaba pensando en otra cosa.
-Los cuervos. ¿Qué ha sido de ellos? -preguntó mi tía.
-Desde que vivimos aquí no hemos visto ninguno -dijo mi madre-. Pensábamos...
Míster Copperfield creía... que esto era una gran rookery; pero los nidos son ya muy antiguos
y deben de estar abandonados hace mucho tiempo.
-¡Las cosas de David Copperfield! -exclamó miss Bet sey-. ¡David Copperfield de la
cabeza a los pies! Llama a la casa Rookery, no habiendo un solo cuervo en los alrededores,
y cree que ha de haber forzosamente pájaros porque ve nidos.
-Míster Copperfield ha muerto -contestó mi madre-, y si se atreve usted a hablarme mal
de él...
Sospecho que mi pobre madre tuvo por un momento la intención de arrojarse sobre mi
tía; pero ni aun estando en mejor estado de salud y con suficiente entrenamiento hubiera
podido hacer frente a semejante adversario; así es que después de levantarse se volvió a
sentar humildemente y cayó desvanecida.
Cuando volvió en sí, o quizá cuando miss Betsey la hizo volver en sí, encontró a mi tía
de pie ante la ventana. La luz del atardecer se iba apagando y a no ser por el resplandor
del fuego no hubieran podido distinguirse una a otra.
-¡Bueno! -dijo miss Betsey volviéndose a sentar, como si sólo hubiera estado mirando
por casualidad el paisaje-. ¿Y cuándo espera usted...?
-Estoy temblando -balbució mi madre-. No se que me pasa; pero estoy segura de que
me muero.
-No, no, no -dijo miss Betsey-. Tome usted un poco de té.
-¡Oh Dios mío, Dios mío! ¿Pero cree usted que eso me aliviará algo? -exclamó mi
madre desesperadamente.
-Naturalmente que lo creo. Todo eso es nervioso... Pero ¿cómo llama usted a la chica?
-Todavía no sé si será niña -dijo mi madre con inocencia.
-¡Dios bendiga a esta criatura! -exclamó mi tía, ignorando que repetía la segunda frase
inscrita con alfileres en el acerico de la cómoda, pero aplicándosela a mi madre en lugar
de a mí-. No se trataba de eso. Me refería a su criada.
-Peggotty -dijo mi madre.
-¡Peggotty! -repitió miss Betsey, casi indignada-. ¿Querrá usted hacerme creer que un
ser humano ha recibido en una iglesia cristiana el nombre de Peggotty?
-Es su apellido -dijo mi madre con timidez-. Míster Copperfield la llamaba así porque
como tiene el mismo nombre de pila que yo...
-¡Aquí, Peggotty! -gritó miss Betsey abriendo la puerta- Traiga usted té; su señora no se
encuentra bien; conque ¡a no perder tiempo!
Habiendo dado esta orden con tanta energía como si su autoridad estuviese reconocida
en la casa desde toda la eternidad, volvió a cerrar la puerta y a sentarse, no sin antes haberse
cerciorado de que acudía Peggotty con una vela, toda desorientada, al sonido de
aquella voz extraña.
-¿Decía usted que quizá será niña? -dijo cuando es tuvo de nuevo con los pies sobre el
guardafuego, la falda un poco remangada y las manos cruzadas encima de las rodillas-.
No hay duda, será una niña; tengo el presentimiento de que ha de serio. Ahora bien, hija
mía: desde el momento en que nazca esa niña...
-Quizá sea un niño -se tomó la libertad de interrumpir mi madre.
-¡Cuando le digo que tengo el presentimiento de que será niña! - insistió miss Betsey-.
No me contradiga. Desde el momento en que nazca esa niña quiero ser su amiga. Cuento
con ser su madrina y le ruego que le ponga de nombre Betsey Trotwood Copperfield. Y
en la vida de esa Betsey Trotwood no habrá equivocaciones. Pondremos todos los medios
para que nadie se burle de los afectos de la pobre niña. La educaremos muy bien,
evitando cuidadosamente que deposite su ingenua confianza en quien no lo merezca. Yo
cuidaré de ello.
A1 final de cada frase mi tía bajaba la cabeza, como si los recuerdos la persiguieran y el
no explayarse sobre ellos le costara grandes esfuerzos. Al menos así le pareció a mi
madre, que la observaba al débil resplandor del fuego, aunque en realidad estaba
demasiado asustada, demasiado intimidada y confusa para poder observar nada con
claridad ni saber qué decir.
-Y David, ¿era bueno con usted, hija mía? -preguntó miss Betsey después de un rato de
silencio, cuando sus movimientos de cabeza cesaron gradualmente-. ¿Erais felices?
-Éramos muy dichosos -dijo mi madre, Era tan bueno conmigo míster Copperfield.
-Supongo que la habrá destrozado - insistió miss Betsey.
-Considerando que ahora tengo que verme sola y abandonada en este mundo, me temo
que sí -sollozó mi madre.
-¡Bien! Pero no llore más --dijo mi tía-. No estabais compensados, hija mía. ¿Habrá
alguna pareja que lo esté? Por eso se lo preguntaba. Usted era huérfana, ¿no es así?
-Sí.
-¿Y era institutriz?
-Estaba al cuidado de los niños en una familia que míster Copperfield visitaba. Y era
muy bueno conmigo míster Copperfield: se preocupaba mucho de mí y me demostraba
un gran interés. Por último, me pidió en matrimonio; yo acepté, y nos casamos --dijo mi
madre con sencillez.
-¡Pobre niña! -murmuró miss Betsey, que continuaba mirando fijamente el fuego-. ¿Y
sabe usted hacer algo?
-No sé .... señora -balbució mi madre.
-¿Gobernar una casa, por ejemplo? -dijo miss Betsey.
-No mucho, me temo -respondió mi madre-. Mucho menos de lo que desearía. Pero
míster Copperfield me estaba enseñando...
-¡Para lo que él sabía! -dijo mi tía en un paréntesis.
-Y estoy segura de que hubiera adelantado mucho, pues estaba ansiosa de aprender, y él
era un maestro tan paciente... Sin la gran desgracia de su muerte...
Aquí mi madre empezó a sollozar de nuevo y no pudo seguir.
-Bien, bien --dijo miss Betsey.
-Yo llevaba mi libro de cuentas, y todas las noches hacíamos el balance juntos...
--continuó mi madre, sollozando desesperadamente.
-Bien, bien -exclamó mi tía---. No llore usted más.
-Y nunca tuvimos la menor discusión, excepto cuando le parecía que mis treses y mis
cincos se confundían o que alargaba demasiado el rabo de los sietes y los nueves -terminó
mi madre en una nueva explosión de llanto.
-Se pondrá usted enferma -dijo miss Betsey-, lo que no será muy beneficioso para usted
ni para mi ahijada. ¡Vamos, no vuelva a empezar!
Este argumento contribuyó bastante a tranquilizar a mi madre, aunque su malestar era
creciente. Hubo un silencio, interrumpido sólo por algunas exclamaciones sordas de mi
tía, que continuaba calentándose los pies en el guardafuegos.
-David se había asegurado una renta anual comprando papel del Estado, lo sé --dijo
poco a poco, A1 morir ¿ha hecho algo por usted?
-Míster Copperfield -constestó mi madre titubeandofue tan cariñoso y tan bueno
conmigo que aseguró parte de esa renta a mi nombre.
-¿Cuánto? -preguntó miss Betsey.
---Ciento cincuenta libras al año --dijo mi madre.
-¡Podía haberlo hecho peor! -dijo mi tía.
La palabra no podía ser más apropiada para el momento, pues mi madre se encontraba
cada vez peor, tanto que Peggotty, que entraba con el té y las velas, se dio cuenta de ello
al instante (como se hubiera dado cuenta mi tía de no estar a oscuras) y la condujo
apresuradamente a su habitación del piso de arriba. Inmediatamente envió a Ham
Peggotty -un sobrino suyo a quien tenía escondido en la casa hacía unos días para
utilizarle como mensajero especial en caso de urgencia- a buscar al médico y a la
comadrona.
Aquellas dos potencias aliadas se sorprendieron sobremanera cuando a su llegada
(pocos minutos después uno de otro) se encontraron con una señora desconocida y de aspecto
imponente, sentada ante el fuego, con la toca colgando del brazo izquierdo y
taponándose los oídos con algodón. Peggotty no sabía quién era y mi madre tampoco
decía nada; por lo tanto, era un verdadero misterio; y, cosa curiosa, el hecho de estar
sacando aquella cantidad de algodón de su bolso y metiéndoselo en los oídos no hacía
disminuir en nada lo imponente de su aspecto.
El doctor, después de subir al cuarto de mi madre y volver a bajar, pensando sin duda
que había grandes probabilidades de que aquella señora y él tuvieran que permanecer
sentados frente a frente durante varias horas, se propuso estar amable y cariñoso con ella.
Este hombre era el ser más afable de su sexo, el más pequeño y dulce. Se deslizaba de
medio lado por las habitaciones para ocupar el menor sitio posible, y andaba con tanta
suavidad como el fantasma de Hamlet, y quizá más despacio. Llevaba siempre la cabeza
inclinada hacia un lado, en parte por un modesto sentimiento de su humildad y en parte
por el deseo de agradar a todos. No ne cesito decir que era incapaz de dirigir un palabra
dura a nadie, ni a un perro, ni aun a un perro rabioso. Todo lo más le murmuraría
dulcemente una palabra, o media, o una sílaba, pues hablaba con la misma suavidad que
andaba y no sabía ser rígido ni impaciente.
Por lo tanto, míster Chillip, mirando amablemente a mi tía, con la cabeza siempre
inclinada y haciéndole un ligero saludo, dijo, aludiendo al algodón y tocándose la oreja
izquierda:
-¿Alguna molestia, señora?
-¿Qué? -replicó mi tía, sacándose el algodón del oído como si fuera un corcho.
A míster Chillip le alarmó bastante aquella brusquedad (según contó después a mi
madre), tanto que fue milagroso que conservara su presencia de ánimo. Insistió
dulcemente.
-¿Alguna molestia, señora?
-¡Qué necedad! -replicó mi tía, volviéndose a taponar el oído.
Después de esto, míster Chillip nada podía hacer y se sentó, y estuvo contemplando
tímidamente a mi tía, mientras ella miraba el fuego, hasta que volvieron a llamarle al
dormitorio de mi madre. Después de un cuarto de hora de ausencia volvió.
-¿Y bien? --dijo mi tía, sacándose el algodón del lado más cercano a míster Chillip.
-Muy bien, señora -respondió el doctor-. Vamos.... vamos... avanzando... despacito,
señora.
-¡Bah!, ¡bah!, ¡bah! --dijo mi tía, interrumpiéndole con desprecio.
Y volvió a taponarse el oído.
Verdaderamente (según contaba después míster Chillip) era para indignarse, y él estaba
casi indignado; claro que sólo hablando desde un punto de vista profesional, pero estaba
casi indignado. Sin embargo, volvió a sentarse y la estuvo mirando cerca de dos horas,
mientras ella continuaba contemplando el fuego. Por fin lo llamaron de nuevo. Cuando
después de esta ausencia apareció:
-¿Y bien? -dijo mi tía, quitándose el algodón del mismo lado.
-Muy bien, señora -respondió míster Chillip-. Vamos..., vamos avanzando despacito,
señora.
-¡Bah!, ¡bah!, ¡bah! - interrumpió mi tía con tal desprecio hacia el pobre míster Chillip,
que este ya no pudo soportarlo.
Aquello era para hacerle perder la cabeza, según dijo des pués, y prefirió ir a sentarse
solo en la oscuridad de la escalera y en una fuerte corriente de aire hasta que le llamasen
de nuevo.
Ham Peggotty, a quien se puede considerar como testigo digno de fe, pues iba a la
escuela nacional y era una verdadera fiera para el catecismo, contó al día siguiente que,
habiendo tenido la desgracia de entreabrir la puerta del gabinete una hora después de
aquello, miss Betsey, que recorría la habitación agitadísima, le descubrió al momento y se
lanzó sobre él, sin dejarle ya escapar. Y a pesar de todo el algodón que había metido en
sus oídos no debía de estar ais lada por completo de los ruidos, pues cuando los pasos y
las voces aumentaban en el piso de arriba hacía recaer sobre su víctima el exceso de su
intranquilidad. Le tenía agarrado por el cuello y le obligaba a andar constantemente de
arriba abajo (sacudiéndole como si el chico hubiera tomado algún narcótico),
enmarañándole los cabellos, arrugándole el cuello de la camisa y taponándole con
algodón los oídos, confundiéndolos, sin duda, con los suyos propios. En fin, le dio toda
clase de tormentos y malos tratos. Todo esto fue en parte confirmado por su tía, que lo
vio a las doce y media, cuando acababa de soltarle, y afirmó que estaba tan rojo como yo
en aquel mismo momento.
El apacible míster Chillip no podía guardar rencor mucho tiempo a nadie, y menos en
aquellas circunstancias. Por lo tanto, en cuanto tuvo un momento libre se deslizó al gabinete
y le dijo a mi tía con su amable sonrisa:
-Y bien, señora; soy muy feliz al poder darle la enhorabuena.
-¿Por qué? --dijo secamente mi tía.
Míster Chillip se turbó de nuevo ante aquella extremada severidad, pero le hizo un
ligero saludo y trató de sonreírle para apaciguarla.
-¡Dios santo! Pero ¿qué le pasa a este hombre? -gritó mi tía con impaciencia-. ¿Es que
no puede hablar?
-Tranquilícese usted, mí querida señora --dijo el doctor con su voz melosa, No hay ya el
menor motivo de inquie tud, tranquilícese usted.
Siempre he considerado como un milagro el que mi tía no le sacudiera hasta hacerlo
soltar lo que tenía que decir. Se limitó a escucharle; pero moviendo la cabeza de una
manera que le estremeció.
-Pues bien, señora -resumió míster Chillip tan pronto como pudo recobrar el valor-.
Estoy contento de poder felicitarla. Ahora todo ha terminado, seño ra, todo ha terminado.
Durante los cinco minutos, poco más o menos, que míster Chillip empleó en pronunciar
esta frase, mi tía lo contemplaba con curiosidad.
-Y ella ¿cómo está? --dijo cruzándose de brazos, con el sombrero siempre colgando de
uno de ellos.
-Bien, señora, y espero que pronto estará completamente restablecida -respondió míster
Chillip-. Está todo lo bien que puede esperarse de una madre tan joven y que se encuentra
en unas circunstancias tan tristes. Ahora no hay inconveniente en que usted la vea,
señora; puede que le haga bien.
-Pero ¿y ella? ¿Cómo está ella? -dijo bruscamente mi tía.
Míster Chillip inclinó todavía más la cabeza a un lado y miró a mi tía como un pajarillo
asustado.
-¿La niña, que cómo está? -insistió miss Betsey.
---Señora -respondió míster Chillip-, creía que lo sabía usted: es un niño.
Mi tía no dijo nada; pero cogiendo su cofia por las cintas la lanzó a la cabeza de míster
Chillip; después se la encasquetó en la suya descuidadamente y se marchó para siempre.
Se desvaneció como un hada descontenta, o como uno de esos seres sobrenaturales que la
superstición popular aseguraba que tendrían que aparecérseme. Y nunca más volvió.
No. Yo estaba en mi cunita; mi madre, en su lecho, y Betsey Trotwood Copperfield
había vuelto para siempre a la región de sueños y sombras, a la terrible región de donde
yo acababa de llegar. Y la luna que entraba por la ventana de nuestra habitación se
reflejaba también sobre la morada terrestre de todos los que nacían y sobre la sepultura en
que reposaban los restos mortales del que fue mi padre y sin el cual yo nunca hubiera
existido.
CAPÍTULO II
OBSERVO
Lo primero que veo de forma clara cuando quiero recor dar la lejanía de mi primera
infancia es a mi madre, con sus largos cabellos y su aspecto juvenil, y a Peggotty, sin
edad definida, con unos ojos tan negros que parecen oscurecer todo su rostro, y con unas
mejillas y unos brazos tan duros y rojos que me sorprende que los pájaros no los
prefirieran a las manzanas.
Y siempre me parece recordarla s arrodilladas ante mí, frente a frente en el suelo,
mientras yo voy con paso inseguro de una a otra. Tengo un recuerdo en mi mente, que se
mezcla con los recuerdos actuales, del contacto del dedo que Peggotty me tendía para
ayudarme a andar: un dedo acribillado por la aguja y áspero como un rallador.
Esto tal vez sea sólo imaginación, pero yo creo que la memoria de la mayor parte de los
hombres puede conservar una impresión de la infancia más amplia de lo que
generalmente se supone; también creo que la capacidad de observación está
exageradamente desarrollada en muchos niños y además es muy exacta. Esto me hace
pensar que los hombres que destacan por dicha facultad es, con toda seguridad, porque no
la han perdido más que porque la hayan adquirido. La mejor prueba es que, por lo
general, esos hombres conservan cierta frescura y espontaneidad y una gran capacidad de
agradar, que también es herencia procedente de la infancia.
Podrá tachárseme de divagador por detenerme a decir estas cosas, pero ello me obliga a
hacer constar que todas estas conclusiones las saco en parte de mi propia experiencia.
Así, si alguien piensa que en esta narración me presento como un niño de observación
aguda, o como un hombre que conserva un intenso recuerdo de su infancia, puede estar
seguro de que tengo derecho a ambas características.
Como iba diciendo, al mirar hacia la vaguedad de mis años infantiles, lo primero que
recuerdo, emergiendo por sí mismo de la confusión de las cosas, es a mi madre y a Peggotty.
¿,Qué más recuerdo? Veamos.
También sale de la bruma nuestra casa, tan unida a mis primeros recuerdos. En el piso
bajo, la cocina de Peggotty, abierta al patio, donde en el centro hay un palomar vacío y en
un rincón una gran caseta de perro sin perro, y donde pululan una gran cantidad de pollos,
que a mí me parecen gigantescos y que corretean por allí de una manera feroz y
amenazadora. Hay un gallo que se sube a un palo y que cuando yo le observo desde la
ventana de la cocina parece mirarme con tanta atención que me hace estremecer: ¡es tan
arrogante! Hay también unas ocas que se dirigen a mí asomando sus largos cuellos por la
reja cuando me acerco. Por la noche sueño con ellas, como podría soñar un hombre que,
rodeado de fieras, se duerme pensando en los leones.
Un largo pasillo (¡qué enorme perspectiva conservo de él!) conduce desde la cocina de
Peggotty hasta la puerta de entrada. Una oscura despensa abre su puerta al pasillo, y ese
es un sitio por el que de noche hay que pasar corriendo, porque ¿quién sabe lo que puede
suceder entre todas aquellas ollas, tarros y cajas de té cuando no hay nadie allí, y sólo un
quinqué lo alumbra débilmente, dejando salir por la puerta entrabierta olor a jabón, a
velas y a café, todo mezclado? Después hay otras dos habitaciones: el gabinete, donde
pasamos todas las tardes mi madre, yo y Peggotty (pues Peggotty está siempre con
nosotros cuando no hay visita y ha terminado sus quehaceres), y la sala, donde
únicamente estamos los domingos. La sala es mucho mejor que el gabinete, pero no se
está en ella tan a gusto. Para mí hasta tiene un aspecto de tristeza, pues Peggotty me
contó (no sé cuándo, pero me parece que hace siglos) que allí habían sido los funerales de
mi padre, rodeado de los parientes y amigos, cubiertos todos con mantos negros. Además,
un domingo por la noche mi madre nos leyó también allí, a Peggotty y a mí, la resurrección
de Lázaro de entre los muertos. Aquello me sobrecogió de tal modo que después,
cuando ya estaba acostado, tuvieron que sacarme de la cama y enseñarme desde la
ventana de mi alcoba el cementerio, completamente tranquilo, con sus muertos
durmiendo en las tumbas bajo la pálida solemnidad de la luna.
No hay nada tan verde en ninguna parte como el musgo de aquel cementerio, nada tan
frondoso como sus árboles, nada tan tranquilo como sus tumbas. Cuando por la mañana
temprano me arrodillo en mi cuna, en mi cuartito, al lado de la habitación de mi madre, y
miro por la ventana y veo a los corderos que están allí paciendo, y veo la luz roja
reflejándose en el reloj de sol, pienso: «¡Qué alegre es el reloj de sol!», y me maravilla
que también hoy siga marcando el tiempo.
Y aquí está nuestro banco de la iglesia, con su alto res paldo al lado de una ventana, por
la que podemos ver nuestra casita. Peggotty no deja d e mirarla ni un momento: se conoce
que le gusta cerciorarse de que no la han desvalijado ni hay fuego en ella. Pero aunque
los ojos de Peggotty vagabundean de un lado a otro, se ofende mucho si yo hago lo
mismo, y me hace señas de que me esté quieto y de que mire bien al sacerdote. Pero yo
no puedo estarle mirando siempre. Cuando no tiene puesta esa cosa blanca sí es muy
amigo mío, pero allí temo que le choque si le miro tan fijo, y pienso que a lo mejor
interrumpirá el oficio para preguntarme la causa de ello ¿Qué haré, Dios mío?
Bostezar es muy feo, pero ¿qué voy a hacer? Miro a mi madre y noto que hace como
que no me ve. Miro a otro chico que tengo cerca y empieza a hacerme muecas. Miro un
rayo de sol que entra por la puerta entreabierta del pórtico, pero allí también veo una
oveja extraviada (y no quiero decir un pecador, sino un cordero) que está a punto de
colarse en la iglesia. Y comprendo que si sigo mirándola terminaré por gritarle que se
marche, y ¿qué sería de mí entonces? Miro las monumentales inscripciones de las tumbas
y trato de pensar en el difunto míster Bodgers, miembro de esta parroquia, y en la pena
que habrá tenido mistress Bodgers a la muerte de su marido, después de una larga
enfermedad, para la cual la ciencia de los médicos ha sido ineficaz, y me pregunto si
habrán consultado también a míster Chillip en vano; y en ese caso, ¿cómo podrá venir y
estarlo recordando una vez por semana? Miro a míster Chillip, que está con su corbata de
domingo; después miro al púlpito y pienso en lo bien que se podría jugar allí. El púlpito
sería la fortaleza; otro chico subiría por la escalera al ataque, pero le arrojaríamos el
almohadón de terciopelo, con sus borlas y todo, a la cabeza. Poco a poco se me cierran
los ojos. Todavía oigo cantar al clérigo; hace mucho calor. Ya no oigo nada, hasta el
momento en que me caigo del banco con estrépito y Peggotty me saca de la iglesia más
muerto que vivo.
Y ahora veo la fachada de nuestra casa, con las ventanas de los dormitorios abiertas,
por las que penetra un aire embalsamado, y los viejos nidos de cuervos que se balancean
todavía en lo alto de las ramas. Y ahora estoy en el jardín, por la parte de atrás, delante
del patio donde está el palomar y la caseta del perro. Es un sitio lleno de mariposas, y lo
recuerdo cercado con una alta barrera que se cierra con una cadena: allí los frutos
maduran en los árboles más ricos y abundantes que en ninguna otra parte; y mientras mi
madre los recoge en su cesta, yo, detrás de ella, cojo furtivamente algunas grosellas,
haciendo como que no me muevo. Se levanta un gran viento y el verano huye de
nosotros. En las tardes de invierno jugamos en el gabinete. Cuando mi madre está
cansada se sienta en su butaca, se enrosca en los dedos sus largos bucles o contempla su
talle, y nadie sabe tan bien como yo lo que le gusta mirarse y lo contenta que está de ser
tan bella.
Esa es una de mis impresiones mas remotas; esa y la sensación de que los dos (mi
madre y yo) teníamos un poco de miedo de Peggotty, y nos sometíamos en casi todo a sus
órdenes; de aquí dimanaban siempre las primeras opiniones (si se pueden llamar así), a lo
que yo veía.
Una noche estábamos Peggotty y yo solos sentados junto al fuego. Yo había estado
leyéndole a Peggotty un libro acerca de los cocodrilos; pero debí de leer muy mal o a la
pobre mujer le interesaba muy poco aquello, pues recuerdo que la vaga impresión que le
quedó de mi lectura fue que se trataba de una especie de legumbres. Me había cansado de
leer y me caía de sueño; pero como tenía permiso (como una gran cosa) para permanecer
levantado hasta que volviera mi madre (que pasaba la velada en casa de unos vecinos)
como es natural, hubiera preferido morir en mi puesto antes que irme a la cama.
Había llegado a ese estado de sueño en que me parecía que Peggotty se inflaba y crecía
de un modo gigantesco. Me sostenía con los dedos los párpados para que no se me cerrasen
y la miraba con insistencia, mientras ella seguía trabajando; también miraba el
pedacito de cera que tenía para el hilo (¡qué viejo estaba y qué arrugado por todos lados!
y la casita donde vivía el metro, y la caja de labor, con su tapa de corredera que tenía
pintada una vista de la catedral de Saint Paul, con la cúpula color de rosa, y el dedal de
cobre puesto en su dedo, y a ella misma, que realmente me parecía encantadora.
Tenía tanto sueño que estaba convencido de que en el momento en que perdiera de vista
cualquiera de aquellas cosas ya no tendría remedio.
-Peggotty -dije de repente- ¿Has estado casada alguna vez?
-¡Dios mío, Davy! -replicó Peggotty-. ¿,Cómo se te ha ocurrido pensar en eso?
Me contestó tan sorprendida que casi me despabiló, y dejando de coser me miró con la
aguja todo lo estirada que le permitía el hilo.
-Pero ¿tú no has estado nunca casada, Peggotty? - le dije- Tú eres una mujer muy guapa,
¿no?
La encontraba de un estilo muy diferente al de mi madre; pero, dentro de otro género de
belleza, me parecía un ejemplar perfecto.
Había en el gabinete un taburete de terciopelo rojo, en el que mi madre había pintado
un ramillete; el fondo de aquel taburete y el cutis de Peggotty eran para mí una misma
cosa. El terciopelo del taburete era suave y el cutis de Peggotty, áspero; pero eso era lo de
menos.
-¿Yo guapa, Davy? -contestó Peggotty-. No, por Dios, querido. Pero ¿quién te ha
metido en la cabeza esas cosas?
-No lo sé. Y no puede uno casarse con más de una persona a la vez, ¿,verdad, Peggotty?
-Claro que no -dijo Peggotty muy rotundamente.
-Y si uno se casa con una persona y esa persona se muere, ¿entonces sí puede uno
casarse con otra? Di, Peggotty.
-Si se quiere, sí se puede, querido; eso es cuestión de gustos --dijo Peggotty.
-Pero ¿cuál es tu opinión, Peggotty?
Yo le preguntaba y la miraba con atención, porque me daba cuenta de que ella me
observaba con una curiosidad enorme.
-Mi opinión es -dijo Peggotty, dejando de mirarme y poniéndose a coser después de un
momento de vacilación que yo nunca he estado casada, ni pienso estarlo, Davy. Eso es
todo lo que sé sobre el asunto.
-Pero no te habrás enfadado conmigo, ¿verdad, Peggotty? --dije después de un minuto
de silencio.
De verdad creía que se había enfadado, me había contestado tan lacónicamente; pero
me equivocaba por completo, pues dejando a un lado su labor (que era una media suya) y
abriendo mucho los brazos cogió mi rizada cabecita y la estrechó con fuerza. Estoy
seguro de que fue con fuerza, porque, como estaba tan gordita, en cuanto hacía un
movimiento algo brusco los botones de su traje saltaban arrancados. Y recuerdo que en
aquella ocasión salieron dos disparados hasta el otro extremo de la habitación.
-Ahora léeme otro rato algo sobre los «crocrodilos» -me dijo Peggotty, que todavía no
había conseguido pronunciar bien la palabra-, pues no me he enterado ni de la mitad.
Yo no comprendía por qué la notaba tan rara, ni por qué tenía aquel afán en volver a
ocuparnos de los cocodrilos. Pero volvimos, en efecto, a los monstruos, con un nuevo interés
por mi parte, y tan pronto dejábamos sus huevos en la arena a pleno sol como
corríamos hacia ellos hostigándolos con insistentes vueltas a su alrededor, tan rápidas,
que ellos, a causa de su extraña forma, no podían seguir. Después los perseguíamos en el
agua como los indígenas, y les introducíamos largos pinchos por las fauces. En resumen,
que llegamos a sabernos de memoria todo lo relativo al cocodrilo, por lo menos yo. De
Peggotty no respondo, pues estaba tan distraída, que no hacía más que pincharse con la
aguja en la cara y en los brazos.
Habiendo agotado todo lo referente a los cocodrilos, íbamos a empezar con sus
semejantes, cuando sonó la campanilla del jardín. Fuimos a abrir; era mi madre. Me
pareció que estaba más bonita que nunca, y con ella llegaba un caballero de hermosas
patillas y cabello negros, a quien ya cono cía por habernos acompañado a casa desde la
iglesia el domingo anterior.
Cuando mi madre se detuvo en la puerta para cogerme en sus brazos y besarme, el
caballero dijo que yo tenía más suerte que un rey (o algo parecido) pues me temo que mis
reflexiones ulteriores me ayuden en esto.
-¿Qué quiere decir? -pregunté por encima del hombro de mi madre.
El caballero me acarició la cabeza, pero no sé por qué no me gustaban ni él ni su voz
profunda, y tenía como celos de que su mano tocara la de mi madre mientras me
acariciaba. Le rechacé lo más fuerte que pude.
-¡Oh Davy! -me reprochó mi madre.
-¡Querido niño! -dijo el caballero, ¡No me sor prende su adoración!
Nunca había visto un color tan hermoso en el rostro de mi madre.
Me regañó dulcemente por mi brusquedad, y estrechándome entre sus brazos, daba las
gracias al caballero por ha berse molestado en acompañarla. Mientras hablaba le tendió la
mano, y mientras se la estrechaba me miraba.
-Dame las buenas noches, hermoso -dijo el caballero, después de inclinarse (¡yo lo vi!)
a besar la mano de mi madre.
-¡Buenas noches! --dije.
-Ven aquí. Tenemos que ser los mejores amigos del mundo -insistió riendo-; dame la
mano.
Mi madre tenía entre las suyas mi mano derecha y yo le tendí la otra.
-¡Cómo! Esta es la mano izquierda, Davy -dijo él riendo.
Mi madre le tendió mi mano derecha; pero yo había resuelto no dársela, y no se la di.
Le alargué la otra, que él estrechó cordialmente, y diciendo que era un buen chico, se
marchó.
Un momento después le vi volverse en la puerta del jardín y lanzarnos una última
mirada (antes de que la puerta se cerrase) con sus ojos oscuros, de mal agüero.
Peggotty, que no había dicho una palabra ni movido un dedo, cerró instantáneamente
los cerrojos, y entramos todos en el gabinete. Mi madre, contra su costumbre, en lugar de
sentarse en la butaca junto al fuego, permaneció en el otro extremo de la habitación
canturreando para sí.
-Espero que haya pasado usted una velada agradable -dijo Peggotty, tiesa como un palo
en el centro de la habitación y con un palmatoria en la mano.
-Sí, Peggotty, muchas gracias -respondió mi madre con voz alegre-. He pasado una
velada muy agradable.
-Una persona nueva es siempre un cambio muy agradable - insistió Peggotty.
-Naturalmente, es un cambio muy agradable -contestó mi madre.
Peggotty continuó inmóvil en medio de la habitación, y mi madre reanudó su canto. Yo
me dormí, aunque no con un sueño profundo, pues me parcería oír sus voces, pero sin entender
lo que decían. Cuando me desperté de aquella desagradable modorra, me encontré
a Peggotty y a mamá ha blando y llorando.
-No es una persona así la que le hubiera gustado a mis ter Copperfield -decía Peggotty-;
se lo repito y se lo juro.
-¡Dios mío! -exclamó mi madre-. ¿Quieres volverme loca? En mi vida he visto a nadie
ser tratado con tanta crueldad por sus criados. Además, hago una injusticia si me considero
una niña. ¿No he estado casada, Peggotty?
-Dios sabe que sí, señora -respondió Peggotty.
-¿Y cómo eres capaz, Peggotty -dijo mi madre-, cómo tienes corazón para hacerme tan
desgraciada, diciéndome cosas tan amargas, sabiendo que fuera de aquí no tengo a nadie
que me consuele?
-Razón de más -repuso Peggotty- para decirle que eso no le conviene. No, no puede ser.
De ninguna manera debe usted hacerlo. ¡No!
Pensé que Peggotty iba a lanzar la palmatoria al aire del énfasis con que la movía.
-¿Cómo puedes ofenderme así y hablar de una manera tan injusta? -gritó mi madre
llorando más que antes-. ¿Por qué te empeñas en considerarlo como cosa decidida,
Peggotty, cuando te repito una vez y otra que no ha pasado nada de la más corriente
cortesía? Hablas de admiración. ¿Y qué voy yo a hacerle? Si la gente es tan necia que la
siente, ¿tengo yo la culpa? ¿Puedo hacer yo algo, te pregunto? Tú querrías que me
afeitase la cabeza y me ennegreciera el rostro, o que me desfigurase con una quemadura,
un cuchillo o algo parecido. Estoy segura de que lo desearías, Peggotty; estoy segura de
que te daría una gran alegría.
Me pareció que Peggotty tomaba muy a pecho la reprimenda.
-Y mi niño, mi hijito querido -continuó mi madre, acercándose a la butaca en que yo
estaba tendido y acariciándome-, ¡mi pequeño Davy! ¡Pretender que no quiero a mi
mayor tesoro! El mejor compañero que haya existido jamás.
-Nadie ha insinuado semejante cosa ---dijo Peggotty.
-Sí, Peggotty -replicó mi madre-; lo sabes muy bien. Es lo que has querido decirme con
tus malas palabras. No eres buena, puesto que sabes tan bien como yo que únicamente
por él no me he comprado el mes pasado una sombrilla nueva, a pesar de que la verde
está completamente destrozada y se va por momentos. Lo sabes, Peggotty, ¡no puedes
negarlo!
Y volviéndose cariñosamente hacia mí, apretando su mejilla contra la mía:
-¿Soy una mala madre para ti, Davy? ¿Soy una madre mala, egoísta y cruel? Di que lo
soy, hijo mío; di que sí, y Peggotty lo querrá; y el cariño de Peggotty vale mucho más que
el mío, Davy. Yo no te quiero nada, ¿verdad?
Entonces nos pusimos los tres a llorar. Creo que yo era el que lloraba más fuerte; pero
estoy seguro de que todos lo hacíamos con sinceridad. Yo estaba verdaderamente destrozado,
y temo que en los primeros arrebatos de mi indignada ternura llamé a Peggotty
bestia. Aquella excelente criatura estaba en la más profunda aflicción, lo recuerdo, y
estoy casi seguro de que en aquella ocasión su vestido debió de quedarse sin un solo
botón, pues saltaron por los aires cuando después de reconciliarse con mi madre se
arrodilló al lado del sillón para reconciliarse conmigo.
Nos fuimos a la cama muy deprimidos. Mis sollozos me desvelaron durante mucho
tiempo; y cuando un sollozo más fuerte me hizo incorporanne en la cama, me encontré a
mi madre sentada a los pies a inclinada hacia mí. Me arrojé en sus brazos y me dormí
profundamente.
No sé si fue al siguiente domingo cuando volví a ver al caballero aquel, o si pasó más
tiempo antes de que reapare ciese; no puedo recordarlo, y no pretendo determinar fechas;
pero sé que volví a verlo en la iglesia y que después nos acompañó a casa. Además, entró
para ver un hermoso geranio que teníamos en la ventana del gabinete. No me pareció que
se fijaba mucho en el geranio; pero antes de marcharse le pidió a mi madre una flor. Mi
madre le dijo que cortara él mismo la que más le gustase; pero él se negó, no comprendí
por qué, y entonces mi madre, arrancando una florecita, se la dio. Él dijo que nunca,
nunca, se separaría de ella; y yo pensé que debía de ser muy tonto, puesto que no sabía
que al día siguiente estaría marchita.
Por aquella época, Peggotty empezó a estar menos con nosotros por las noches. Mi
madre la trataba con mucha deferencia (más que de costumbre me parecía a mí), y los
tres estábamos muy amigos, pero había algo distinto que nos ha cía sentir violentos
cuando nos reuníamos. Algunas veces yo pensaba que a Peggotty no le gustaba que mi
madre luciera todos aquellos trajes tan bonitos que tenía guardados, ni que fuera tan a
menudo a casa de la misma vecina; pero no lograba comprender por qué.
Poco a poco llegué a acostumbrarme a ver al caballero de las patillas negras. Seguía sin
gustarme más que al principio y continuaba sintiendo los mismos celos, aunque sin más
razón para ello que una instintiva antipatía de niño y un vago sentimiento de que
Peggotty y yo debíamos bastar a mi madre sin ayuda de nadie; pero seguramente, de
haber sido ma yor, no hubiera encontrado estas razones, ni siquiera nada semejante. Podía
observar pequeñas cosas; pero formar con ellas un todo era un trabajo que estaba por
encima de mis fuerzas.
Una mañana de otoño estaba yo con mi madre en el jardín, cuando míster Murdstone
(entonces ya sabía su nombre) pasó por allí a caballo. Se detuvo un momento a saludar a
mi madre, y dijo que iba a Lowestolf, donde tenía unos amigos, dueños de un yate, y me
propuso muy alegremente llevarme con él montado en la silla si me gustaba el paseo.
Era un día tan claro y alegre, y el caballo, mientras pia faba y relinchaba a la puerta del
jardín, parecía tan gozoso al pensar en el paseo, que sentí grandes deseos de acompañarlos.
Subí corriendo a que Peggotty me vistiera. Entre tanto, míster Murdstone desmontó, y
con las bridas del caballo de bajo del brazo se puso a pasear lentamente por el otro lado
del seto, mientras mi madre le acompañaba, paseando también lentamente, por dentro del
jardín. Me reuní con Peggotty y los dos nos pusimos a mirar desde la ventana de mi
cuarto. Recuerdo muy bien lo cerca que parecían examinar el seto que había entre ellos
mientras andaban; y también que Peggotty, que estaba de muy buen humor, pasó en un
momento a todo lo contrario, y comenzó a peinarme de un modo violento.
Pronto estuvimos míster Murdstone y yo trotando a lo largo del verde seto por el lado
del camino. Me sostenía cómodamente con un brazo; pero yo no podía estarme tan quieto
como de costumbre, y no dejaba de pensar a cada momento en volver la cabeza para
mirarle. Míster Murdstone tenía una clase de ojos negros «vacíos». No encuentro otra
palabra para definir esos ojos que no son profundos, en los que no se puede sumergir la
mirada y que cuando se abstraen parece, por una peculiaridad de luz, que se desfiguran
por un momento como una máscara. Varias de las veces que le miré le encontré con
aquella expresión, y me preguntaba a mí mismo, con una especie de terror, en qué estaría
pensando tan abstraído.
Vistos así de cerca, su pelo y sus patillas me parecieron más negros y más
abundantes;.nunca hubiera creído que fueran así. La parte inferior de su rostro era
cuadrada; esto y la sombra de su barba, muy negra, que se afeitaba cuidadosamente todos
los días, me recordaba una figura de cera que habían recibido haría unos seis meses en
nuestra vecindad. Sus cejas, muy bien dibujadas, y el brillante colorido de su cutis (al
diablo su cutis y al diablo su memoria), me hacían pensar, a pesar de mis sentimientos,
que era un hombre muy guapo. No me extraña que mi pobre y querida madre pensara lo
mismo.
Llegamos a un hotel a orilla del mar, donde encontramos a dos caballeros fumando en
una habitación. Cada uno estaba tumbado lo menos en cuatro sillas, y tenían puestas unas
chaquetas muy amplias. En un rincón había un montón de abrigos, capas para embarcarse
y una bandera, todo empaquetado junto.
Cuando entramos, los dos se levantaron perezosamente y dijeron:
-¡Hola, Murdstone! ¡Creíamos que te habías muerto!
-Todavía no --dijo Murdstone.
-¿Y quién es este chico? -dijo, cogiéndome, uno de los caballeros.
-Es Davy ---contestó Murdstone.
-Davy, ¿qué? --dijo el caballero-. ¿Jones?
-Copperfield -dijo Murdstone.
-¡Ah, vamos! ¡El estorbo de la seductora mistress Copperfield, la viudita bonita!
-exclamó el caballero.
-Quinion -dijo Murdstone-, tenga usted cuidado. Hay gente muy avispada.
-¿Quién? -preguntó el otro, riéndose.
Yo miré enseguida hacia arriba; tenía mucha curiosidad por saber de quién hablaban.
-Hablo de Brooks de Shefield -dijo míster Murdstone.
Me tranquilicé al saber que sólo se trataba de Brooks de Shefield, porque en el primer
momento había creído que ha blaban de mí.
Debía de haber algo muy cómico en la fama de míster Brooks de Shefield, pues los
otros dos caballeros se echaron a reír al oírle nombrar, y a míster Murdstone también
pareció divertirle mucho. Después que hubieron reído un rato, el caballero a quien habían
llamado Quinion dijo:
-¿Y cuál es la opinión de Brooks de Shefield en lo que se refiere al asunto?
-No creo que Brooks entienda todavía mucho de ello -replicó míster Murdstone-; pero
en general no me parece favorable.
De nuevo hubo más risas, y míster Quinion dijo que iba a mandar traer una botella de
sherry para brindar por Brooks. Cuando trajeron el vino me dio también a mí un poco con
un bizcocho, y antes de que me lo bebiera, levantándome el vaso, dijo:
-¡A la confusión de Brooks de Shefield!
El brindis fue recibido con aplausos y grandes risas, lo que me hizo reír a mí también.
Entonces ellos rieron todavía más. En resumen, nos divertimos mucho.
Luego estuvimos paseando; después nos fuimos a sentar en la hierba, y más tarde lo
estuvimos mirando todo a través de un telescopio. Yo no podía ver nada cuando lo ponían
ante mis ojos, pero decía que veía muy bien. Después volvimos al hotel para almorzar.
Todo el tiempo que estuvimos en la calle los amigos de míster Murdstone fumaron sin
cesar, lo que, a juzgar por el olor de su ropa, debían de estar haciendo desde que habían
salido los trajes de casa del sastre. No debo olvidar que fuimos a visitar el yate. Allí ellos
tres bajaron a una cabina donde estuvieron mirando unos papeles. Yo los veía
completamente entregados a su trabajo cuando se me ocurría mirar por la claraboya
entreabierta. Durante aquel tiempo me dejaron con un hombre encantador, con
abundantes cabellos rojos y un sombrero pequeño y barnizado encima. También llevaba
una camisa o un jersey rayado, sobre la que se veía escrito en letras mayúsculas Alondra.
Yo pensé que sería su nombre, y que, como vivía en un barco y no tenía puerta donde
ponerlo, se lo ponía encima; pero cuando le llamé míster Alondra me dijo que aquel no
era su nombre, sino el del barco.
Durante todo el día pude observar que míster Murdstone estaba más serio y silencioso
que los otros dos caballeros, los cuales parecían muy alegres y despreocupados, bromeando
de continuo entre ellos, pero muy rara vez con él. También me pareció que era más
inteligente y más frío y que lo miraban con algo del mismo sentimiento que yo
experimentaba. Pude observar que una o dos veces, cuando míster Quinion hablaba,
miraba de reojo a míster Murdstone, como para cerciorarse de que no le estaba
desagradando; y en otra ocasión, cuando míster Pannidge (el otro caballero) estaba más
entusiasmado, Quinion le dio con el pie y le hizo señas con los ojos para que mirase a
míster Murdstone, que estaba sentado aparte y silencioso. No recuerdo que míster Murdstone
se riera en todo el día, excepto en el momento del brindis por Shefeld, y eso porque
había sido cosa suya.
Volvimos temprano a casa. Hacía una noche muy hermosa, y mi madre y él se pasearon
de nuevo a lo largo del seto, mientras yo iba a tomar el té. Cuando míster Murdstone se
marchó, mi madre me estuvo preguntando qué había he cho durante el día y lo que habían
dicho y hecho ellos. Yo le conté lo que habían comentado de ella, y ella, riendo, me dijo
que eran unos impertinentes y que decían tonterías; pero yo sabía que le gustaba. Lo sabía
con la misma certeza que lo sé ahora. Aproveché la ocasión para preguntarle si conocía a
míster Brooks de Shefield; pero me contestó que no, y que suponía que se trataría de
algún fabricante de cuchillos.
¿Cómo decir que su rostro (aun sabiendo que ha cambiado y que no existe) ha
desaparecido para siempre, cuando todavía en este momento le estoy viendo ante mí tan
claro como el de una persona a quien se reconocería en medio de la multitud? ¿Cómo
decir que su inocencia y de su belleza infantil, han desaparecido, cuando todavía siento su
aliento en mi mejilla, como lo sentí aquella noche? ¿Es posible que haya cambiado,
cuando mi imaginación me la trae todavía viva, y aquel verdadero cariño que sentía y que
sigo sintiendo, recuerda aún lo que más quería entonces?
Al referirme a ella la describo como era: cuando me fui aquella noche a la cama
después de charlar y cuando después vino ella a mi lecho a besarme, se arrodilló
alegremente al lado de mi camita y con la barbilla apoyada en sus manos y riendo me
dijo:
-¿Qué es lo que han dicho, Davy? Repítemelo; ¡no lo puedo creer!
-La seductora... -empecé.
Mi madre puso sus manos sobre mis labios para interrumpirme.
-No sería seductora -dijo riendo-. No puede haber sido seductora, Davy. ¡Estoy segura
de que no era eso!
-Sí era: «la seductora mistress Copperfield» -repetí con fuerza-. Y «la bonita» .
-No, no; tampoco era bonita; no era bonita -interrumpió mi madre, volviendo a poner
sus dedos sobre mis labios.
-Sí era, sí: « la bonita viudita».
-¡Qué locos! ¡Qué impertinentes! -exclamó mi madre riendo y cubriéndose el rostro con
las manos. ¡Qué hombres tan ridículos! Davy querido...
-¿Qué, mamá?
-No se lo digas a Peggotty; se enfadaría con ellos. Yo también estoy muy enfadada;
pero prefiero que Peggotty no lo sepa.
Yo se lo prometí, naturalmente: Nos besamos todavía muchas veces, y pronto caí en un
profundo sueño.
Ahora, desde la distancia, me parece como si hubiera sido al día siguiente cuando
Peggotty me hizo la extravagante y aventurada proposición que voy a relatar, aunque es
muy probable que fuese dos meses después.
Una noche estábamos (como siempre cuando mi madre había salido) sentados, en
compañía del metrito, del pedazo de cera, de la caja que tenía la catedral de Saint Paul en
la tapa y del libro del cocodrilo, cuando Peggotty, después de mirarme varias veces y
abrir la boca como si fuera a hablar, sin hacerlo (yo pensé sencillamente que bostezaba;
de no ser así me hubiera alarmado mucho), me dijo cariñosamente:
-Davy, ¿te gustaría venir conmigo a pasar quince días en casa de mi hermano, en
Yarmouth? ¿Te divertiría?
-¿Tu hermano es un hombre simpático, Peggotty? -pregunté con precaución.
-¡Oh! ¡Ya lo creo que es un hombre simpático! -exclamó Peggotty levantando las
manos-. Y además allí tendrás el mar, y los barcos, y los buques grandes, y los pescadores,
y la playa, y a Ham para jugar.
Peggotty se refería a su sobrino Ham, ya mencionado en el primer capítulo; pero
hablaba de él como de una parte de la gramática inglesa.
Aquel programa de delicias me cautivó, y contesté que ya lo creo que me divertiría;
pero ¿qué diría mi madre?
-Apuesto una guinea -dijo Peggotty mirándome intensamente- a que nos deja. Si
quieres, se lo pregunto en cuanto vuelva. ¡Ahí mismo!
-Pero, ¿qué hará ella mientras no estemos? -dije, apoyando mis codos pequeños en la
mesa como para dar más fuerza a mi pregunta-. ¡No va a quedarse sola!
Si lo que buscó Peggotty de pronto en la media era el roto que cosía, verdaderamente
debía de ser tan pequeño que no merecía la pena de repasarlo.
-Digo, Peggotty, que sabes muy bien que no podría vivir sola.
-¡Dios te bendiga! -exclamó al fin Peggotty, mirándome de nuevo-. ¿No lo sabes? Tu
madre va a pasar quince días con mistress Grayper. Y mistress Grayper va a tener en su
casa mucha gente.
¡Oh! Siendo así, estaba completamente dispuesto a ir. Esperé con la más viva
impaciencia a que mi madre volviera de casa de mistress Grayper (pues estaba en casa de
aquella misma vecina) para estar seguro de que nos dejaba llevar a cabo la gran idea. Sin
ni mucho menos sorprenderse, como yo esperaba, mi madre consintió enseguida en ello;
y todo quedó arreglado aquella misma noche: ha sta lo que pagarían por mi alojamiento y
manutención durante la visita.
El día de nuestra partida llegó pronto. Lo habían fijado tan cercano, que llegó pronto
hasta para mí, que lo esperaba con febril impaciencia y que temía que un temblor de
tierra, una erupción volcánica o cualquier otra gran convulsión de la naturaleza viniera a
interponerse interrumpiendo la expedición. Debíamos ir en el coche de un carretero que
partía por la mañana después del desayuno. Hubiera dado dinero por haber podido
vestirme la noche anterior y dormir ya con sombrero y botas.
¡Con qué emoción recuerdo ahora, aunque parezca que lo digo como algo sin
importancia, la alegría con que abandoné mi feliz hogar, sin sospechar siquiera lo que
dejaba para siempre!
Me gusta recordar que, cuando el carro estaba a la puerta y mi madre me besaba, una
gran ternura por ella y por el viejo lugar que nunca había abandonado me hizo llorar. Y
me gusta saber que mi madre también lloraba y que yo sentía latir su corazón contra el
mío.
Me gusta recordar que cuando el carro empezó a alejarse, mi madre corrió tras él por el
camino, mandándole parar, para darme más besos, y me gusta saber la gravedad y el cariño
con que apretaba su cara contra la mía, y yo también.
Mi madre se quedó en la carretera, y cuando ya partimos, míster Murdstone apareció a
su lado. Me pareció que le reprochaba el estar tan conmovida. Yo los miraba a través de
los barrotes del carro, preocupado con la idea de por qué ese señor se metería en aquello.
Peggotty, que también estaba mirando, no parecía nada satisfecha; se lo noté en cuanto
le miré a la cara.
Durante algún tiempo permanecí mirando a Peggotty y pensando que si ella quisiera
abandonarme, como a los niños en los cuentos de hadas, yo sería capaz de volver a encontrar
el camino de casa guiándome sólo por los botones que, seguramente, se le irían
cayendo.
CAPÍTULO III
UN CAMBIO
Quiero suponer que el caballo del carretero era el más perezoso del mundo, pues
caminaba muy despacio y con la cabeza baja, como si le gustase hacer esperar a la gente
a quien llevaba los encargos. Y hasta me pareció que, de vez en cuando, se reía para sí al
pensar en ello. Sin embargo, el carretero me dijo que era tos porque había cogido un
constipado.
También él tenía la costumbre de llevar la cabeza baja, como su caballo, y mientras
conducía iba medio dormido, con un brazo encima de cada rodilla. Y digo «conducía»
aunque a mí me pareció que el carro hubiera podido ir a Yarmouth exactamente igual sin
él; era evidente que el caballo no lo necesitaba; y en cuanto a dar conversación, no tenía
ni idea; sólo silbaba.
Peggotty llevaba sobre sus rodillas una hermosa cesta de provisiones, que hubiera
podido durarnos hasta Londres aunque hubiéramos continuado el viaje con el mismo
medio de transporte. Co míamos y dormíamos. Peggotty siempre se dormía con la barbilla
apoyada en el asa de la cesta, postura de la que ni por un momento se cansaba; y yo
nunca hubiera podido creer, de no haberlo oído con mis propios oídos, que una mujer tan
débil roncase de aquel modo.
Dimos tantas vueltas por tantos caminos y estuvimos tanto tiempo descargando la
armadura de una cama en una posada y llamando en otros muchos sitios, que estaba ya
cansadísimo, y me puse muy contento cuando tuvimos a la vista Yarmouth.
Al pasear mi vista por aquella gran extensión a lo largo del río me pareció que estaba
todo muy esponjoso y empapado, y no acertaba a comprender cómo si el mundo es realmente
redondo (según mi libro de geografía) una parte de él puede ser tan sumamente
plana. Imaginando que Yarmouth podía estar situada en uno de los polos, ya era más
explicable. Conforme nos acercábamos veíamos extenderse cada vez más el horizonte
como una línea recta bajo el cielo. Le dije a Peggotty que alguna colina, o cosa
semejante, de vez en cuando, mejoraría mucho el paisaje, y que si la tierra estuviera un
poco más separada del mar y la ciudad menos sumergida en él, como un trozo de pan en
el caldo, sería mucho más bonito. Pero Peggotty me contestó, con más énfasis que de
costumbre, que había que tomar las cosas como eran, y que, por su parte, estaba orgullosa
de poder decir que era un «arenque» de Yarmouth.
Cuando salimos a la calle (que era completamente extraña y nueva para mí); cuando
sentí el olor del pescado, de la pez, de la estopa y de la brea, y vi a los pescadores
paseando y las carretas de un lado para otro, comprendí que había sido injusto con un
pueblo tan industrial; y se lo dije enseguida a Peggotty, que escuchó mis expresiones de
entusiasmo con gran complacencia y me contestó que era cosa reconocida (supongo que
por todos aquellos que habían tenido la suerte de nacer « arenques») que Yarmouth era,
por encima de todo, el sitio más hermoso del universo.
-Allí veo a mi Ham. ¡Pero si está desconocido de lo que ha crecido -gritó Peggotty.
En efecto, Ham estaba esperándonos a la puerta de la posada, y me preguntó por mi
salud como a un antiguo conocido. Al principio me daba cuenta de que no le conocía
tanto como él a mí, pues el haber estado en casa la noche de mi nacimiento le daba, como
es natural, gran ventaja. Sin embargo, empezamos a intimar desde el momento en que me
cogió a caballo sobre sus hombros para llevarme a casa. Ham era entonces un muchacho
grandón y fuerte, de seis pies de alto y bien proporcionado, con enormes espaldas redondas;
pero con una cara de expresión infantil y unos cabellos rubios y rizados que le
daban todo el aspecto de un cordero. Iba vestido con una chaqueta de lona y unos
pantalones tan tiesos, que se hubieran sostenido solos incluso sin piernas dentro.
Sombrero, en realidad, no se podía decir que lle vaba, pues iba cubierto con una especie
de tejadillo algo embreado como un barco viejo.
Ham me llevaba a caballo encima de sus hombros, y con una de nuestras maletas
debajo del brazo; Peggotty llevab a la otra maleta. Pasamos por senderos cubiertos con
montones de viruta y de montañitas de arena; después cerca de una fábrica de gas, por
delante de cordelerías, arsenales de construcción y de demolición, arsenales de calafateo,
de herrerías en movimiento y de muchos sitios análogos. Y por fin llegamos ante la vaga
extensión que ya había visto a lo lejos. Entonces Ham dijo:
-Esta es nuestra casa, señorito Davy.
Miré en todas direcciones cuanto podía abarcar en aquel desierto, por encima del mar y
por la orilla; pero no conseguí descubrir ninguna casa; allí había una barcaza negra o algo
parecido a una barca viejísima, alta y seca en la arena, con un tubo de hierro asomando
como una chimenea, del que salía un humo tranquilo. Pero alrededor nada que pudiera
parecer una casa.
-¿No será eso? -dije- ¿Eso que parece una barca?
-Precisamente eso, señorito Davy -replicó Ham.
Si hubiera sido el palacio de Aladino con todas sus maravi llas, creo que no me hubiera
seducido más la romántica idea de vivir en él. Tenía una puerta bellísima, abierta en un
lado, y tenía techo y ventanas pequeñas; pero su mayor encanto consis tía en que era un
barco de verdad, que no cabía duda que había estado sobre las olas cientos de veces y que
no había sido hecho para servir de morada en tierra firme. Eso era lo que más me
cautivaba. Hecha para vivir en ella, quizá me hubiera parecido pequeña o incómoda o
demasiado aislada; pero no habiendo sido destinada a ese uso, resultaba una morada
perfecta.
Por dentro estaba limpia como los chorros del oro y lo más ordenada posible. Había una
mesa y un reloj de Dutch y una cómoda, y sobre la cómoda una bandeja de té, en la que
había pintada una señora con una sombrilla paseándose con un niño de aspecto marcial
que jugaba al aro. La bandeja estaba sostenida por una Biblia. Si la bandeja se hubiese
escurrido habría arrastrado en su caída gran cantidad de tazas, platillos, y una tetera que
estaban agrupados su alrededor. En las paredes había algunas láminas con marcos y
cristal: eran imágenes de la Sagrada Escritura. Después no he podido verlas en manos de
los vendedores ambulantes sin contemplar al mismo tiempo el interior completo de la
casa del hermano de Peggotty. Abrahán, de rojo, disponiéndose a sacrificar a Isaac, de
azul, y Daniel, de amarillo, dentro de un foso de leones, verdes, eran los más notables.
Sobre la repisita de la chimenea había un cuadro de la lúgubre Shara Jane, comprado en
Sunderland, que tenía una mujercita en relieve: un trabajo de arte, de composición y de
carpintería que yo consideraba como una de las cosas más deseables que podía ofrecer el
mundo. En las vigas del techo había varios ganchos, cuyo uso no adiviné entonces;
algunos baúles y cajones servían de asiento, aumentando así el número de sillas.
Todo esto lo vi, nada más franquear la puerta, de un primer vistazo, de acuerdo con mi
teoría de observación infantil. Después, Peggotty, abriendo una puertecita, me enseñó mi
habitación. Era la habitación más completa y deseable que he visto en mi vida. Estaba en
la popa del barco y tenía una ventanita, que era el sitio por donde antes pasaban el timón;
un espejito estaba colgado en la pared, precisamente a mi altura, con su marco de
conchas; también había un ramo de plantas marinas en un cacharro azul, encima de la
mesilla, y una cainita con el sitio suficiente para meterse en ella. Las paredes eran blancas
como la leche, y la colcha, hecha de retales, me cegaba con la brillantez de sus colores.
Una cosa que observé con interés en aquella deliciosa casita fue el olor a pescado; tan
penetrante, que cuando sacaba el pañuelo para sonarme olía como si hubiera servido para
envolver una langosta. Cuando confié este descubri miento a Peggotty, me dijo que su
hermano se dedicaba a la venta de cangrejos y langostas, y, en efecto, después encontré
gran cantidad de ellos en un montón inmenso. No sabían estar un momento sin pinchar
todo lo que encontraban en un pequeño pilón de madera que había fuera de la casa, y en
el que también se metían los pucheros y cacerolas.
Fuimos recibidos por una mujer muy bien educada, que tenía un delantal blanco y a
quien yo había visto desde un cuarto de milla de distancia haciendo reverencias en la
puerta cuando llegaba montado en Ham. A su lado estaba la niña más encantadora del
mundo (así me lo pareció), con un collar de perlas azules alrededor del cuello, pero que
no me dejó besarla, cuando se lo propuse se alejó corriendo. Después que hubimos
comido de una manera opípara pescado cocido, mantequilla y patatas, con una chuleta
para mí, un hombre de largos cabellos y cara de buena persona entró en la casa. Como
llamó a Peggotty chavala y le dio un sonoro beso en la mejilla, no tuve la menor duda de
que era su hermano. En efecto, así me le presentaron: míster Peggotty, se ñor de la casa.
-Muy contento de verte -dijo míster Peggotty-; nos encontrará usted muy rudos,
señorito, pero siempre dispuestos a servirle.
Yo le di las gracias y le dije que estaba seguro de que sería feliz en un sitio tan
delicioso.
-¿Y cómo está su mamá? --dijo míster Peggotty-. ¿La ha dejado usted en buena salud?
Le contesté que, en efecto, estaba todo lo bien que podía desearse, y añadí que me había
dado muchos recuerdos para él, lo que era una mentira amable por mi parte.
-Le aseguro que se lo agradezco mucho -dijo míster Peggotty-. Muy bien, señorito; si
puede usted estarse quince días contento entre nosotros --dijo mirando a su hermana, a
Ham y a la pequeña Emily-, nosotros, muy orgullosos de su compañía.
Después de hacerme los honores de su casa de la manera más hospitalaria, míster
Peggotty fue a lavarse con agua caliente, haciendo notar que «el agua fría no era
suficiente para limpiarle». Pronto volvió con mucho mejor aspecto, pero tan colorado que
no pude por menos que pensar que su rostro era semejante a las lango stas y cangrejos que
vendía, que entraban en el agua caliente muy negros y salían rojos.
Después del té, cuando la puerta estuvo ya cerrada y la habitación confortable (las
noches eran frías y brumosas entonces), me pareció que aquel era el retiro más delicioso
que la imaginación del hombre podía concebir. Oír el viento sobre el mar, saber que la
niebla invadía poco a poco aquella desolada planicie que nos rodeaba, y mirar al fuego, y
pensar que en los alrededores no había más casa que aquella y que, además, era un barco,
me parecía cosa de encantamiento.
La pequeña Emily ya había vencido su timidez y estaba sentada a mi lado en el más
bajo de los cajones, que era precisamente del ancho suficiente para nosotros dos y parecía
estar a propósito esperándono s en un rincón al lado del fuego.
Mistress Peggotty, con su delantal blanco, hacía media al otro lado del hogar. Peggotty
y su labor, con su Saint Paul y su pedazo de cera, se encontraban tan completamente a sus
anchas como si nunca hubieran conocido otra casa. Ham ha bía estado dándome una
primera lección a cuatro patas con unas cartas mugrientas, y ahora trataba de recordar
cómo se decía la buenaventura, a iba dejando impresa la marca de su pulgar en cada una
de ellas. Míster Peggotty fumaba su pipa. Yo sentí que era un momento propicio para la
conversación y las confidencias:
-Mister Peggotty -dije.
-Señorito --dijo él.
-¿Ha puesto usted a su hijo el nombre de Ham porque vive usted en una especie de
arca?
Míster Peggotty pareció considerar mi pregunta como una idea profunda; pero me
contestó:
-Yo nunca le he puesto ningún nombre.
-¿Quién se lo ha puesto entonces? -dije haciendo a míster Peggotty la pregunta número
dos del catecismo.
-Su padre fue quien se lo puso - me contestó.
-¡Yo creía que era usted su padre!
-Mi hermano Joe era su padre --dijo.
-¿Y ha muerto, míster Peggotty? - insinué, después de una pausa respetuosa.
-Ahogado -dijo míster Peggotty.
Yo estaba muy sorprendido de que mister Peggotty no fuese el padre de Ham, y empecé
a temer si no estaría también equivocado sobre el parentesco de todos los demás. Tenía
tanta curiosidad por saberlo, que me decidí a seguir preguntando:
-Pero la pequeña Emily -dije mirándola-, ¿esa sí es su hija? ¿No es así, míster
Peggotty?
-No, señorito; mi cuñado Tom era su padre.
No pude resistirlo a insinué, después de otro silencio respetuoso:
-¿Ha muerto, míster Peggotty?
-Ahogado --dijo mister Peggotty.
Sentí la dificultad de continuar sobre el mismo asunto; pero me interesaba llegar al
fondo del asunto y dije:
-Entonces ¿no tiene usted ningún hijo, míster Peggotty?
-No, señorito - me contestó con una risa corta---, soy soltero.
-¡Soltero! -exclamé atónito- Entonces ¿quién es esa, míster Peggotty? -dije apuntando a
la mujer del delantal blanco, que estaba haciendo med ia.
-Esa es mistress Gudmige --dijo míster Peggotty.
-¿Gudmige, míster Peggotty?
Pero en aquel momento Peggotty (me refiero a mi Peggotty particular) empezó a
hacerme gestos tan expresivos para que no siguiera preguntando, que no tuve más
remedio que sentarme y mirar a toda la silenciosa compañía, hasta que llegó la hora de
acostamos. Entonces, en la intimidad de mi cuartito, Peggotty me explicó que Ham y
Emily eran un sobrino y una sobrina huérfanos a quienes mi huésped había adoptado en
diferentes épocas, cuando quedaron sin recursos, y que mistress Gudmige era la viuda de
un socio suyo que había muerto muy pobre.
-Él tampoco es más que un pobre hombre -dijo Peggotty-, pero tan bueno como el oro y
fuerte como el acero.
Estos eran sus símiles.
Y el único asunto, según me dijo, que le encolerizaba y sacaba de sus casillas era que se
hablase de su generosidad; y si cualquiera aludía a ello en la conversación daba con su
mano derecha un violento puñetazo en la mesa (tanto que en una ocasión la rompió) y
juraba con una horrible blasfemia que tomaría el portante y se lanzaría a nada bueno si
volvían a hablar de ello. Por muchas preguntas que hice nadie pudo darme la menor
explicación gramatical sobre aquella terrible frase «tomar el portante», que todos ellos
consideraban como si constituyese la más solemne imprecación.
Pensaba con cariño en la bondad de mi huésped mientras oía a las mujeres, que se
acostaban en otra cama como la mía en el extremo opuesto del barco, y a él y a Ham colgando
dos hamacas, donde dormían, en los ganchos que había visto en el techo; y en el
más eufórico estado de ánimo me iba quedando dormido. Conforme el sueño se
apoderaba de mí, oía al viento arrastrándose por el mar y por la llanura con tal fiereza,
que sentí un cobarde temor de la gran oscuridad creciente de la noche. Pero me convencí
a mí mismo de que después de todo estábamos en un barco, y que un hombre como
míster Peggotty no era grano de anís a bordo, en caso de que ocurriera algo.
Sin embargo, nada sucedió hasta que me desperté por la mañana. En cuanto el sol se
reflejó en el marco de conchas de mi espejo, salté de la cama y corrí con la pequeña
Emily a coger caracoles en la playa.
-¿Tú serás ya casi un marinero, supongo? -dije a Emily.
No es que supusiera nada; pero sentía que era un deber de galantería decirle algo; y
viendo en aquel momento reflejarse la blancura deslumbrante de una vela en sus ojos claros,
se me ocurrió aquello.
-No --dijo Emily, sacudiendo su cabecita---, me da mucho miedo el mar.
-¡Miedo! -dije con aire suficiente y mirando muy fijo al océano inmenso- A mí no me
da miedo.
-¡Ah!, pero es tan malo a veces -dijo Emily-. Yo le he visto ser muy cruel con algunos
de nuestros hombres. Yo he visto cómo hacía pedazos un barco tan grande como nuestra
casa.
-Espero que no fuera el barco en que...
-¿En el que mi padre murió ahogado? --dijo Emily. No, no era aquel. Yo no he visto
nunca aquel barco.
-¿Ni tampoco a él? - le pregunté.
Emily sacudió la cabecita.
-Que yo recuerde, no.
¡Qué coincidencia! Inmediatamente me puse a explicar cómo yo tampoco había visto
nunca a mi padre, y cómo mamá y yo habíamos vivido siempre solos en el estado de
mayor felicidad imaginable, y así vivíamos todavía, y así viviríamos siempre. También le
conté que la tumba de mi padre estaba en el cementerio, cerca de nuestra casa, a la
sombra de un árbol, y que yo iba allí a pasearme muchas mañanas para oír cantar a los
pájaros. Sin embargo, parece ser que había algunas diferencias entre la orfandad de Emily
y la mía. Ella había perdido a su madre antes que a su padre, y nadie sabía dónde estaba
la tumba de este último, aunque era de suponer que estaba en cualquier sitio de las
profundidades del mar.
-Y además --dijo Emily mientras buscaba conchas y piedras- tu padre era un caballero y
tu madre una señora; y mi padre era pescador y mi madre hija de un pescador, y mi tío
Dan también es pescador.
-¿Dan es míster Peggotty? --dije yo.
-El tío Dan -contestó Emily, señalando el barco-casa.
-Sí, a él me refiero. ¿,Debe de ser muy bueno, verdad?
-¿Bueno? -dijo Emily-. Si yo fuera señora, le daría una chaqueta azul cielo con botones
de diamantes, un pantalón con su espada, un chaleco de terciopelo rojo, un sombrero de
tres picos, un gran reloj de oro, una pipa de plata y una caja llena de dinero.
Yo no dudaba de que míster Peggotty fuera digno de todos aquellos tesoros; pero debo
confesar que me costaba trabajo imaginármelo cómodo en la indumentaria propuesta por
su agradecida sobrina y, principalmente, de lo que más dudaba era de la utilidad del
sombrero de tres picos. Sin embargo, guardé aquellos pensamientos para mí.
La pequeña Emily, mientras enumeraba aquellas maravillas, se había parado y miraba
al cielo como si le pareciera una visión gloriosa. De nuevo nos pusimos a buscar guijarros
y conchas.
-¿Te gustaría ser una dama? -le dije.
Emily me miró y se echó a reír, diciéndome que sí.
-Me gustaría mucho, porque entonces todos seríamos damas y caballeros: yo, mi tío,
Ham y mistress Gudmige. Y entonces no nos preocuparíamos cuando hubiese tormenta.
Quiero decir por nosotros mismos, pues estoy segura de que nos preocuparíamos mucho
por los pobres pescadores y los ayudaríamos con dinero cuando les sucediera algún percance.
Este cuadro me pareció tan hermoso, que lo encontré bastante probable, y expresé la
alegría que me causaba pensar en ello. La pequeña Emily tuvo entonces el valor de
decirme, tímidamente:
-Y ahora ¿no crees que te da miedo el mar?
En aquel momento el mar estaba lo bastante en calma como para no asustarme; pero no
dudo de que si hubiera visto una ola moderadamente grande avanzar hacia mí hubiese
huido ante el pavoroso recuerdo de todos aquellos parientes ahogados. Sin embargo, le
contesté: «No», y añadí: «Y tú tampoco me parece que le temas como dices», pues en
aquel momento andaba por el borde de una especie de antiguo rompeolas de madera, por
el que nos habíamos aventurado, y me daba miedo no se fuera a caer.
-No es esto lo que me asusta -dijo Emily-. Le temo cuando ruge, y tiemblo pensando en
el tío Dan y en Ham, y me parece oír sus gritos de socorro. Por eso es por lo que me
gustaría ser una dama. Pero de esto no me da ni pizca de miedo. ¡Mira!
Y de repente se escapó de mi lado y echó a correr por un madero que, saliendo del sitio
en que estábamos, dominaba el agua profunda desde bastante altura y sin la menor
protección.
El incidente está tan grabado en mi memoria, que si fuera pintor podría dibujarlo ahora
tan claramente como si fuese aquel día: la pequeña Emily corriendo hacia su muerte
(como entonces me pareció), con una mirada, que no olvidaré nunca, dirigida a lo lejos,
hacia el mar. Su figurita, ligera, valiente y ágil, volvió pronto sana y salva hacia mí, y yo
me reí de mis temores y del grito inútil que había dado, pues además no había nadie
cerca. Pero ha habido veces, muchas veces, cuando ya era un hombre, que he pensado
que era posible (entre las posibilidades de las cosas ocultas) que hubiera en la súbita
temeridad de la niña y en su mirada de desafío a la lejanía cierto instintivo placer por el
peligro, como una atracción hacia su padre, muerto allí, y a la idea de que su vida podía
terminar ese mismo día. Hubo un tiempo en que siempre, cuando lo recordaba, pensaba
que si la vida que esperaba a la niña me hubiera sido revelada en un momento, y de tal
modo que mi inteligencia infantil hubiera podido comprendería por completo, y si su
conserva ción hubiese dependido de un movimiento de mi mano, ¿debería haberío hecho?
Y durante cierto tiempo (no digo que haya durado mucho, pero sí que ha ocurrido) he
llegado a preguntarme si no habría sido mejor para ella que las aguas se hubiesen cerrado
sobre su cabeza ante mi vista, y siempre me he contestado: «Sí; más habría valido». Pero
esto es quizá prematuro. Lo he dicho demasiado pronto. Sin embargo, no importa: dicho
está.
Vagamos mucho tiempo cargándonos de cosas que nos parecían muy curiosas, y
volvimos a poner cuidadosamente en el agua algunas estrellas de mar (yo en aquel tiempo
no conocía lo bastante la especie para saber si nos lo agradeeerían o no), y por fin
emprendimos el camino a la morada de míster Peggotty. Nos detuvimos un momento
debajo del pilón de las langostas para cambiar un inocente beso y entramos a desayunar
resplandecientes de salud y de alegría.
-Como dos tortolitos -dijo míster Peggotty.
No hay que decir que estaba enamorado de la pequeña Emily. Estoy seguro de que la
amaba con mucha más sinceridad y ternura, con mucha mayor pureza y desinterés del
que pueda haber en el mejor amor durante el transcurso de la vida. Mi fantasía creaba
alrededor de aquella niña de ojos azules algo tan etéreo que hacía de ella un verdadero
ángel; tanto es así, que si en una mañana radiante la hubiera visto desplegar sus alas y
desaparecer volando ante mis ojos, no me habría parecido extraño ni imposible.
Acostumbrábamos a pasear cariñosamente horas y horas por la monótona llanura de
Yarmouth. Y los días discurrían por nosotros como si el tiempo tampoco pasara y,
convertido en niño, estuviera siempre dispuesto a jugar con nosotros. Yo le decía a Emily
que la adoraba, y que si ella no confesaba adorarme también me vería obligado a
atravesarme con una espada. Y ella me respondía que sí con cariño, y estoy seguro de que
era así.
En cuanto a pensar en la desigualdad de nuestras condiciones, o en nuestra juventud, o
en cualquier otra dificultad, no se nos ocurría nunca. No nos preocupábamos, porque no
se nos ocurría pensar en el futuro; no nos interesaba lo que pudiéramos hacer más
adelante, como tampoco lo que ha bíamos hecho anteriormente.
Mistress Gudmige y Peggotty no cesaban de admirarnos, y cuchicheaban por la noche,
cuando estábamos tiernamente sentados uno al lado del otro en nuestro cajoncito: «Dios
mío, ¿pero no es un encanto?». Míster Peggotty nos sonreía fumando su pipa, y Ham se
pasaba la noche haciendo gestos de satisfacción, sin decir nada. Yo supongo que
encontraban en nosotros la misma satisfacción que encontrarían en un juguete bonito o en
un modelo de bolsillo del Coliseo.
Pronto me pareció que mistress Gudmige no era siempre todo lo agradable que podía
esperarse, dadas las circunstancias de su residencia en aquella casa. Mistress Gudmige estaba
casi siempre de mal humor y se quejaba más de lo debido, para no incomodar a los
demás en un sitio tan chico. Lo sentí mucho por ella; pero había momentos en que habría
sido más agradable (yo creo) si mistress Gudmige hubiera tenido una habitación para ella
sola, donde retirarse a esperar a que renaciera su buen humor.
Míster Peggotty iba en algunas ocasiones a una taberna llamada «La Afición». Lo
descubrí porque la segunda o tercera noche después de nuestra llegada, antes de que él
volviera, mistress Gudmige miraba el reloj entre las ocho y las nueve, diciendo que
míster Peggotty estaba en la taberna y, lo que es más, que desde por la mañana sabía que
iría.
Había estado todo el día muy abatida, y por la tarde se había deshecho en llanto porque
salía humo de la lumbre.
-Soy una criatura sola y sin recursos - fueron las palabras de mistress Gudmige cuando
ocurrió aquella desgracia-, todo va contra mí.
-Eso pasa pronto --dijo Peggotty (me refiero de nuevo a nuestra Peggotty)-, y además,
como usted puede comprender, no es menos desagradable para nosotros que para usted.
-¡Yo lo siento más! --exclamó mistress Gudmige.
Era un día muy crudo y el viento cortaba de frío. Mistress Gudmige estaba en su rincón
de costumbre al lado del fuego, que a mí me parecía el más calentito y confortable, y su
silla era sin duda la más cómoda de todas. Pero aquel día nada le parecía bien. Se quejaba
constantemente del frío, diciendo que le producía un dolor en la espalda, que llamaba «
hormiguillo». Por último, empezó de nuevo a llorar, repitiendo que « era una criatura sola
y sin recursos, y que todo iba contra ella».
-Es verdad que hace mucho frío --dijo Peggotty-; pero todos lo sentimos igual.
-¡Yo lo siento más que nadie! -dijo mistress Gudmige.
Y lo mismo sucedió en la comida, aunque a ella se la servía inmediatamente después
que a mí, que se me daba prefe rencia como si fuera un invitado de distinción. El pescado
le pareció pequeño y las patatas se habían quemado un poco. Todos reconocimos que
aquello nos decepcionaba; pero ella dijo que lo sentía más que nadie; y se puso a llorar de
nuevo, haciendo aquella formal declaración con gran amargura.
Así, cuando míster Peggotty volvió a casa, a eso de las nueve, la desgraciada mistress
Gudmige hacía media en su rincón con el aspecto más miserable del mundo. Peggotty
trabajaba alegremente; Ham estaba arreglando un gran par de botas de agua, y yo y
Emily, sentados uno al lado del otro, leíamos en voz alta. Mistress Gudmige, desde que
tomamos el té, no había hecho más observación que lanzar un suspiro desolado, y
después no volvió a levantar los ojos.
-Bien, compañeros -dijo míster Peggotty sentándose-: ¿cómo vamos?
Todos le dijimos algo y le miramos, dándole la bienvenida, excepto mistress Gudmige,
que únicamente inclinó más su cabeza sobre la labor.
-¿Qué ha sucedido? -dijo míster Peggotty con una palmada-. ¡Vamos, valor, vieja
comadre!
Mistress Gudmige no parecía muy dispuesta a tener valor. Sacó un viejo pañuelo negro
de seda para enjugarse los ojos, no lo guardó, volvió a enjugárselos y de nuevo volvió a
dejarlo fuera preparado para otra ocasión.
-¿Qué pasa, mujer? -repitió míster Peggotty.
-Nada -respondió mistress Gudmige-. ¿Viene usted de «La Afición», Dan?
-Sí; esta noche le he hecho una visita --dijo míster Peggotty.
-Me apena mucho el obligarle a ir allí -dijo mistress Gudmige.
-¡Obligarme! Si no necesito que me obliguen -respondió míster Peggotty con una risa
franca-. Estoy siempre dispuesto a ir.
-Muy dispuesto --dijo mistress Gudmige, sacudiendo la cabeza y enjugándose los ojos
de nuevo, Sí, sí, muy dispuesto; es precisamente lo que me entristece, que sea por mi
culpa por lo que está usted tan dispuesto.
-¡Por su culpa! No es por su culpa -dijo míster Peggotty-, no lo crea.
-Sí, sí lo es --exclamó ella-. Yo sé lo que me digo. Yo sé que soy una criatura sola y sin
recursos, y que no solamente todo va contra mí, sino que yo contrarío a todo el mundo.
Sí, sí, yo siento más que los demás y lo demuestro más, ¡esa es mi desgracia!
Yo no podía por menos de pensar, mientras le oía todo aquello, que la desgracia se
extendía a algunos otros miembros de la familia además de a ella. Pero a míster Peggotty
no se le ocurrió hacer semejante observación, limitándose a contestarla con otro ruego
para que tuviera valor.
-Yo misma no sé lo que desearía ser; pero sé lo que soy. Mis desgracias me han
agriado. Las siento, y veo que me vuelven agria. Desearía no sentir, pero siento. Quisiera
poder ser dura de corazón; pero no puedo. Hago la casa insoportable, y no me sorprende.
Hoy mismo he estado todo el día molestando a su hermana y al señorito Davy.
Al oír esto me sentí conmovido y grité con gran turbación:
-¡No, no nos ha hecho usted nada, mistress Gudmige!
-Comprendo que no debía decirlo; pero preferiría ir al asilo y morir allí. Soy una
criatura sola y sin recursos, y es mucho mejor que no siga aquí fastidiando. Sí, las cosas
van contra mí, y yo también voy contra todo. Déjenme que vaya a llevar la contraria en el
asilo. Dan, lo mejor es que me vaya allí y le libre de esta pejiguera.
Mistress Gudmige se retiró con estas palabras y se metió en la cama. Cuando se hubo
marchado, míster Peggotty, que sólo había demostrado un sentimiento de profunda
simpatía, nos miró a todos, y moviendo la cabeza todavía con una marcada expresión del
mismo sentimiento, dijo en un murmullo:
-Es que ha estado pensando en el «viejo» .
Yo no comprendía bien quién era el viejo en quien suponían que tenía puesto el
pensamiento mistress Gudmige, hasta que Peggotty, al acostarme, me explicó que se
trataba del difunto míster Gudmige, y que su hermano siempre la compadecía muy
sinceramente en aquellas ocasiones y hasta se conmovía. Un rato después, cuando ya se
había acostado en su hamaca, le oí repetirle a Ham: «Pobrecilla, ha estado pensando en el
viejo». Y siempre que mistress Gudmige estuvo de aquel humor, durante nuestra estancia
allí (lo que sucedía muy a menudo), él repetía la misma disculpa, siempre con igual
conmiseración.
Así pasaron los quince días, sin más variación que las de las mareas, que alteraban las
horas de ir y venir de míster Peggotty, y también las ocupaciones de Ham. Este último,
cuando no tenía trabajo, se venía de paseo con nosotros y nos enseñaba los barcos y los
buques, y una o dos veces nos embarcó con él. No sé por qué a veces una ligera
impresión se asocia más particularmente con un sitio que otras, aunque creo que esto le
sucede a la mayoría de la gente; sobre todo me refiero a las asociaciones de la infancia.
Nunca he oído o leído el nombre de Yarmouth sin recordar al momento cierto domingo
por la mañana en la playa: las campanas sonaban en la iglesia; la pequeña Emily se
apoyaba en mi hombro; Ham lanzaba perezosamente piedras al agua; y el sol, a lo lejos,
en el mar, salía de la niebla como su propio espectro.
Por último llegó el día de volver a casa. Tenía valor para separarme de míster Peggotty
y de mistress Gudmige; pero la angustia de mi espíritu al dejar a la pequeña Emily era
agudísima. Fuimos del brazo hasta la posada donde paraba el carretero. Yo, en el camino,
le prometí escribirle (más adelante cumplí mi promesa con letras más grandes que las de
los anuncios que se ponen en los pisos para alquilar). A1 partir, nuestra emoción fue
enorme, y si alguna vez en mi vida he sentido hacerse el vacío en mi corazón, fue aquel
día.
Durante el tiempo de mi visita me había despreocupado de mi casa, y había pensado
poco o nada en ella. Pero tan pronto como estuve en camino, mi infantil conciencia
parecía reprochármelo, señalándome la ruta con el dedo, y cuanto más abatido estaba mi
espíritu, más sentía que aquél era mi refugio y mi madre la amiga que mas me consolaba.
Este sentimiento se apoderaba de mí cada vez con mayor fuerza a medida que
avanzábamos y que las cosas familiares salían a nuestro encuentro, y me sentía cada vez
más excitado por el deseo de encontrarme en sus brazos.
Peggotty, en lugar de unirse a mi alegría, trataba de calmarla (aunque muy tiernamente)
y parecía confusa y descontenta.
A pesar suyo, Blooderstone Rookery saldría a nuestro encuentro en cuanto quisiera el
caballo del carretero. Y ¡qué bien recuerdo cómo lo vi en aquella tarde fría y gris, con el
cielo nublado amenazando lluvia!
La puerta se abrió y yo miré, mitad riendo, mitad llorando, con la agitación de mi
alegría. Pero ¡no era mamá!; era una criada extraña.
-¡Cómo, Peggotty! -dije tristemente-. ¿Será que mamá no ha vuelto todavía a casa?
-Sí, sí, Davy -dijo Peggotty-; ha vuelto. Espera un momento y te... diré una cosa.
Entre su nerviosismo y su natural torpeza al bajarse del carro, Peggotty estaba haciendo
las contorsiones más extravagantes; pero yo estaba demasiado desconcertado para de cirle
nada. Cuando bajó me cogió de la mano y, con gran sorpresa para mí, me metió en la
cocina y cerró la puerta.
-¡Peggotty! -dije completamente asustado---. ¿Qué sucede?
-No ocurre nada. ¡Dios lo bendiga, mi querido Davy! -contestó fingiendo alegría.
-Ha ocurrido algo, estoy seguro. ¿Dónde está mamá?
-¿Dónde está mamá, señorito Davy? -me imitó Peggotty.
-Sí. ¿Por qué no estaba en la puerta? ¿Por qué hemos entrado aquí? ¡Oh Peggotty!
Se me llenaban los ojos de lágrimas, y sentí como si fuera a caerme.
-¡Dios te bendiga, niño querido! --exclamó Peggotty sosteniéndome-. Pero ¿qué te
pasa? ¡Habla, pequeño!
-¿Se ha muerto también? ¡Oh! ¿Se ha muerto, Peggotty?
-No -gritó Peggotty con una energía de voz atrona dora.
Y se sentó y empezó a jadear, diciendo que aquello había sido un golpe tremendo.
Le di un abrazo para disminuir el golpe, o para darle otro más directo, y después
permanecí en pie ante ella, mirándola ansiosamente.
-¿Sabes, querido? Debía habértelo dicho antes -dijo Peggotty-; pero no he encontrado
oportunidad. Debía ha berlo hecho; pero no podía decidirme.
Estas fueron, exactamente, las palabras de Peggotty.
-Sigue, Peggotty -dije, todavía más asustado que antes.
-Señorito Davy -dijo Peggotty desanudando su cofia de un manotazo y hablando de una
manera entrecortada-. Pero ¿qué te pasa? Es sencillamente que tienes de nuevo un papá.
Temblé y me puse pálido. Algo (no sé qué ni cómo) unido con la tumba del cementerio
y la resurrección de los muertos pareció rozarme como un viento mortal.
-Otro nuevo -añadió Peggotty.
-¿Otro nuevo? -repetí yo.
Peggotty tosió un poco, como si se hubiera tragado algo demasiado duro, y
agarrándome de la manga dijo:
-Ven a verle.
-No lo quiero ver.
-Y a tu mamá -dijo Peggotty.
Ya no retrocedí, y fuimos directamente al salón, donde ella me dejó.
A un lado de la chimenea estaba sentada mi madre; al otro, míster Murdstone. Mi
madre dejó caer su labor y se levantó precipitadamente; pero me pareció que con timidez.
-Ahora, mi querida Clara -dijo míster Murdstone-, ¡acuérdate! ¡Hay que dominarse
siempre! ¡Dominarse! ¡Hola, muchacho! ¿Cómo estás?
Le di la mano. Después de un momento de duda fui y besé a mi madre; ella me besó y
me acarició dulcemente en el hombro. Después se volvió a sentar con su labor. Yo no
podía mirarla; tampoco podía mirarle a él. Estaba convencido de que nos observaba, y me
volví hacia la ventana y miré los arbustos, mojados en el frío. Tan pronto como pude
escapar me subí al piso de arriba. Mi antigua y querida alcoba no existía; tenía que
habitar mucho más lejos. Volví a bajar las escaleras, con la esperanza de encontrar algo
que no hubiera cambiado. Todo estaba distinto. Entré en el patio; pero al momento tuve
que salir huyendo, pues de la caseta de perro, antes abandonada, salió un perrazo (de
profundas fauces y pelo negro como él) que se lanzó con furia hacia mí, como para
morderme.
CAPÍTULO IV
CAIGO EN DESGRACIA
Si, incluso hoy, pudiera llamar como testigo a la habitación donde me habían trasladado
(¿quién dormirá allí ahora? Me gustaría saberlo), podría decir con qué tristeza en el
corazón entré en ella. Subí la escalera oyendo al perro, que seguía ladrándome desde el
patio. La habitación me pareció triste y extraña, tan triste como lo estaba yo. Sentado con
las manos cruzadas pensaba..., pensaba en las cosas más raras: en la forma de la
habitación, en las grietas del techo, en el papel de las paredes, en los defectos de los
cristales de la ventana, que hacían arrugas y joroba! en el paisaje; en el lavabo con sus
tres patas, que debía de tener aspecto de descontento o algo así, porque no sé por qué me
recordaba a mistress Gudmige los días en que estaba bajo la influencia del recuerdo del
«viejo» . No dejaba de llorar; pero, aparte de porque me sentía muy desgraciado y muerto
de frío, no sabía por qué lloraba. Por último, en mi desolación, empecé a darme cuenta de
que estaba apasionadamente enamorado de la pequeña Emily y de que me habían
separado de ella para traerme aquí, donde nadie parecía necesitarme. Esto era lo que más
me entristecía, y dándolo vueltas, terminé por hacerme un ovillo debajo de las mantas y
dormirme llorando.
Alguien me despertó diciendo: «Aquí está», y al mismo tiempo destapaban mi cabeza
ardiente. Mi madre y Peggotty me buscaban, y era una de ellas la que había hablado.
-Davy --dijo mi madre-, ¿qué te pasa?
Pensé que era muy extraño que me preguntara aquello, y contesté:
-Nada.
Y recuerdo que volví la cabeza, pues el temblor de mis labios le hubiera contestado con
mayor claridad.
-¡Davy -repitió mi madre-, Davy! ¡Hijo mío!
No hubiera podido pronunciar otras palabras que me emocionaran más en aquel
momento que decirme «hijo mío». Oculté mis lágrimas en la almohada, y la rechacé con
la mano cuando quiso atraerme a ella.
-Esta es la obra de tu crueldad, Peggotty -dijo mi madre-. Estoy segura de que tienes la
culpa, y me sorprende que tengas conciencia para poner a mi hijo contra mí o contra
cualquiera de los que yo quiero. ¿Qué quiere decir esto, Peggotty?
La pobre Peggotty, alzando sus ojos y sus manos al cielo, contestó con una especie de
oración de gracias que yo solía repetir después de comer:
-Que Dios la perdone, mistress Copperfield, por lo que ha dicho, y que nunca tenga que
arrepentirse de ello.
-Es para volverse loca -exclamó mi madre-. ¡Y en mi luna de miel, cuando mi más
cruel enemigo no sería capaz de arrebatarme ni un pedacito de paz y de felicidad! Davy,
eres un niño muy malo. Peggotty, eres un criatura salvaje. ¡Oh Dios mío! -gritaba mi
madre, volviéndose de uno a otro de nosotros en su irritación caprichosa---. ¡Qué triste es
la vida hasta cuando uno se cree con el mayor derecho para esperar que sea lo más
agradable posible!
Sentí que una mano me tocaba, y conocí que no era la suya ni la de Peggotty, y me
deslicé al suelo, al lado de la cama. Era míster Murdstone, que me cogía de un brazo, diciendo:
-¿Qué sucede? Clara, amor mío, ¿lo has olvidado? Fir meza, querida.
-Estoy muy triste, Edward -dijo mi madre-; me proponía ser buena; pero ¡estoy tan
desesperada ...!
-Verdaderamente -contestó él-, no me gusta oírte decir eso tan pronto, Clara.
-Digo que es muy duro que me hagan sufrir ahora -insistió mi madre a punto de llorar-.
¿No te parece que es cruel?
Él la atrajo hacia sí, le murmuró algo al oído y la besó. Y yo supe para siempre, cuando
vi la cabeza de mi madre apoyada en su hombro y su brazo rodeándole el cuello, supe
perfectamente que la naturaleza flexible de mi madre se doble garía como él quisiera. Lo
supe desde entonces, y así fue.
-Vete, amor mío --dijo míster Murdstone-. David y yo bajaremos juntos. Amiga mía
--dijo, volviéndose hacia Peggotty con cara amenazadora cuando salió mi madre, despidiéndose
de ella con una sonrisa-. ¿Sabe usted el nombre de su señora?
-Hace mucho tiempo que la sirvo, señor -contestó Peggotty-; debo saberlo.
-Es verdad -contestó él-; pero me parece que cuando subía las escaleras le oí a usted
dirigirse a ella por un nombre que no es el suyo. Ya sabe usted que ha tomado el mío.
¡Acuérdese!
Peggotty, lanzándome miradas inquietas, hizo una reve rencia y salió sin replicar,
dándose cuenta de que era lo que él esperaba y de que no tenía excusa para cont inuar allí.
Cuando nos quedamos solos, míster Murdstone cerró la puerta y se sentó en una silla
ante mí, mirándome fijamente a los ojos. Yo sentía los míos clavados no menos intensamente
en los suyos. ¡Cómo lo recuerdo! Y sólo al recordar cómo estábamos así, cara a
cara, me parece oír de nuevo latir mi corazón.
-David -me dijo con sus labios (delgados de apretarse tanto uno con otro)- : si tengo que
domar a un caballo o a un perro obstinado, ¿qué crees que hago?
-No lo sé.
-Lo azoto.
Le había contestado débilmente, casi en un susurro; pero ahora en mi silencio sentía
que la respiración me faltaba por completo.
-Le hago ceder y pedir gracia. Pienso que he de dominarlo, y aunque le haga derramar
toda la sangre de sus venas lo conseguiré. ¿Qué es eso que tienes en la cara?
-Barro -dije.
Él sabía tan bien como yo que era la señal de mis lágrimas; pero aunque me hubiera
hecho la pregunta veinte veces, con veinte golpes cada vez, creo que mi corazón de niño
se hubiese roto antes que confesárselo.
-Para ser tan pequeño tienes mucha inteligencia - me dijo con su grave sonrisa habitual-,
y veo que me has entendido. Lávate la cara, caballerito, y baja conmigo.
Me señalaba el lavabo que a mí me recordaba a mistress Gudmige, y me hacía gestos de
que le obedeciera inmediatamente. Entonces lo dudaba un poco; ahora no tengo la menor
duda de que me habría dado una paliza sin el menor es crúpulo si no le hubiera obedecido.
-Clara, querida mía -dijo cuando, después de haber hecho lo que me ordenaba, me
condujo al gabinete sin soltarme del brazo-; espero que no vuelvan a atormentarte. Pronto
corregiremos este joven carácter.
Dios es testigo de que podían haberme corregido para toda la vida, y hasta quizá habría
sido otra persona distinta si en aquella ocasión me hubieran dicho una palabra de cariño:
una palabra de ánimo, de explicación, de piedad, para mi infantil ignorancia, de
bienvenida a la casa; tranquilizándome, convenciéndome de que aquella sería siempre mi
casa; así podían haberme hecho obedecer de corazón en lugar de asegurarse una
obediencia hipócrita; podían ha berse ganado mi respeto en lugar de mi odio. Creo que a
mi madre la entristeció verme de pie en medio de la habitación, tan tímido y extraño, y
que cuando fui a sentarme me seguía con los ojos más tristes todavía, prefiriendo quizá el
antiguo atrevimiento de mis cameras infantiles. Pero la palabra no fue dicha, y el tiempo
oportuno para ello pasó.
Comimos los tres juntos. Él parecía muy enamorado de mi madre; pero no por eso le
juzgué mejor, y ella estaba enamoradísima de él. Comprendí, por lo que decían, que una
hermana mayor de míster Murdstone iba a venir a vivir con ellos y llegaría aquella misma
noche. No estoy seguro de si fue entonces o después cuando supe que, sin estar activamente
en ningún negocio, tenía parte, o cobraba una renta anual, en el beneficio de una
casa comercial de vinos de Londres, con la que su familia contaba siempre desde los
tiempos de su abuelo y en la que su hermana tenía un interés igual al suyo; pero lo
mencionó por casualidad.
Después de comer, cuando estábamos sentados ante la chimenea y yo meditaba el modo
de escaparme para ver a Peggotty, sin atreverme a hacerlo por temor a ofender al dueño
de la casa, se oyó el ruido de un coche que se pa raba delante de la verja, y míster
Murdstone salió a recibir al visitante. Mi madre le siguió. Yo también fui detrás, tímidamente.
Al llegar a la puerta del salón, que estaba a oscuras, mamá se volvió, y
cogiéndome en sus brazos, como acostumbraba a hacerlo antes, me murmuró que amara a
mi nuevo padre y le obedeciera. Hizo esto apresurada y furtivamente, como si fuera un
pecado, pero con mucha ternura, y después, dejando colgar un brazo, conservó en su
mano la mía hasta que llegamos cerca de donde él estaba esperando. Allí mamá soltó mi
mano y se agarró a su brazo.
Miss Murdstone había llegado. Era una señora de aspecto sombrío, morena como su
hermano, a quien se parecía mucho, tanto en el rostro como en la voz; con las cejas muy
espesas y casi juntas sobre una gran nariz, como si, al serle imposible a su sexo el llevar
patillas a los lados, se las hubiera cambiado de lugar. Traía consigo dos baúles negros y
duros como ella, con sus iniciales dibujadas en la tapa por medio de clavos de cobre.
Cuando pagó al cochero sacó el dinero de un portamonedas de acero, que luego metió en
un saco que era una verdadera prisión, que colgaba de su brazo con una cadena, y
chasqueaba al cerrarse. En mi vida he visto una persona tan metálica como miss
Murdstone.
La llevaron al salón con muchos aspavientos de bienve nida, y ella, solemnemente,
saludó a mi madre como a una nueva y cercana parienta. Después, mirándome, dijo:
-¿Es este su hijo, cuñada mía?
Mi madre me presentó.
-Por lo general, no me gustan los niños -dijo miss Murdstone-. ¿Cómo estás,
muchacho?
Bajo aquellas palabras acogedoras, le contesté que estaba muy bien, y que esperaba que
a ella le sucediera igual; pero con tal indiferencia y poca gracia, que miss Murdstone me
juzgó en tres palabras:
-¡Qué mal educado!
Después de decir esto con mucha claridad, pidió que hi cieran el favor de enseñarle su
cuarto, que se convirtió desde entonces para mí en lugar de temor y de odio, donde nunca
se veían abiertos los dos baúles negros, ni a medio cerrar (pues asomé la cabeza una o dos
veces cuando ella no estaba) y donde una serie de cadenas con cuentas de acero, con las
que miss Murdstone se embellecía, estaban por lo gene ral colgadas alrededor del espejo
con mucho esmero.
Según pude observar, había venido para siempre y no tenía la menor intención de
marcharse.
A la mañana siguiente empezó a «ayudar» a mi madre y se pasó todo el día poniendo
las cosas en «orden» y cambiando todas las antiguas costumbres. La primera cosa rara
que observé en ella fue que estaba constantemente preocupada con la sospecha de que las
criadas tenían escondido un hombre en la casa. Bajo la influencia de aquella convicción
inspeccionaba la carbonera a las horas más intempestivas, y casi nunca abría la puerta de
un ropero o de una alacena oscura sin volverla a cerrar precipitadamente, en la creencia
de que le había encontrado.
Aunque miss Murdstone no tenía nada de aéreo, era una verdadera alondra tratándose
de madrugar. Se levantaba (y yo creo que desde esa hora ya buscaba al hombre) antes que
nadie hubiese dado señales de vida en la casa. Peggotty opinaba que debía de dormir con
un ojo abierto; pero yo no lo creía, pues había intentado hacerlo y me convencí de que era
imposible.
La primera mañana después de su llegada llamó antes de que cantara el gallo, y cuando
mi madre bajó para el desayuno y se puso a hacer el té, miss Murdstone, dándole un
cariñoso picotazo en la mejilla (era su manera de besar), le dijo:
-Ahora, Clara, querida mía, yo he venido aquí, como sabes, para evitarte todas las
preocupaciones que pueda. Tú eres demasiado bonita y demasiado niña (mi madre
enrojeció, sonriendo, y no parecieron disgustarle aquellos adjetivos) para tener sobre ti
tantos deberes penosos que puedo resolver yo. Por lo tanto, si te parece bien, dame las
llaves, querida mía, y en lo sucesivo yo me ocuparé de todas esas cosas.
Desde aquel momento miss Murdstone no se separó de las llaves; durante el día las
llevaba en su saquito de acero, y por la noche las metía debajo de la almohada, y mi
madre no tuvo que volver a ocuparse de ellas má s que yo lo hacia.
Sin embargo, no abandonó su autoridad sin una sombra de protesta. Una noche en que
miss Murdstone había estado explicando ciertos proyectos domésticos a su hermano, que
los aprobaba, mi madre, de pronto, empezó a llorar y dijo que por lo menos podían
haberle consultado.
-¡Clara! -dijo míster Murdstone severamente- ¡Clara! ¡Me sorprendes!
-¡Oh! Es muy cómodo decir que te sorprende, Edward --exclamó mi madre-, y está muy
bien hablar de firmeza; pero a ti tampoco te hubiera gustado.
«Firmeza», según pude observar, era la gran cualidad de que los hermanos Murdstone
presumían. No sé si en aquella época habría sabido expresar qué entendía yo si me hubieran
obligado a hacerlo; pero desde luego comprendía claramente que aquella palabra
quería decir tiranía, y expresaba el terco, arrogante y diabólico carácter de los dos. Su
credo, como puedo establecerlo ahora, era este: míster Murdstone tenía gran firmeza;
nadie a su alrededor era tan fume como míster Murdstone; nadie de los que le rodeaban
debía ser firme en absoluto, pues todos debían doblegarse ante su firmeza. Miss
Murdstone era una excepción; podía ser firme, pero sólo relativamente y en un grado
inferior y tributario. Mi madre era otra excepción; podía ser firme y debía serlo, pero
solamente sometiéndose a su firmeza y creyendo firmemente que no había otra firmeza
sobre la tierra.
-Es muy duro -decía mi madre- que en mi propia casa...
-¿Mi propia casa? -repitió míster Murdstone-. ¡Clara!
-Nuestra propia casa quiero decir -balbució mi madre con miedo evidente-. Espero que
sepas lo que quiero decir, Edward. Es muy duro que en tu propia casa yo no pueda decir
una palabra sobre los asuntos domésticos. Y antes de casarme lo hacía bien, estoy segura.
Hay quien puede atestiguarlo -dijo mi madre sollozando-. Pregúntale a Peggotty si no lo
hacía bien cuando nadie se metía en ello.
-Edward -dijo miss Murdstone-, déjame poner fin a esto. Me marcho mañana.
-Jane --dijo su hermano-, cállate. ¿Es que no conoces mi carácter mejor de lo que tus
palabras indican?
-Puedes estar segura -dijo mi madre, que perdía terreno, deshecha en lágrimas- que no
quiero que se marche nadie. Sería muy desgraciada si te fueses. No pido mucho. Soy
bastante razonable. Sólo quiero que se me consulte de vez en cuando. Estoy muy
agradecida a todos los que me ayudan, y sólo deseo que se me consulte, aunque no sea
más que por cortesía, de vez en cuando. Yo antes creía que me querías precisamente por
ser una chiquilla sin experiencia, Edward, me lo asegurabas; pero ahora parece que me
odias por ello. ¡Eres tan severo!
-Edward -dijo miss Murdstone de nuevo-, te pido que me dejes poner fin a todo esto.
Me voy mañana.
-Jane -tronó su hermano---, ¿te quieres callar? ¿Cómo te atreves?
Miss Murdstone sacó de su prisión de acero el pañuelo y lo puso delante de sus ojos.
-¡Clara! -continuo él mirando a mamá-. Me sorprendes, me dejas atónito. En efecto;
para mí era una satisfacción el pensar que me casaba con una persona sencilla y sin
experiencia, y que yo formaría su carácter infundiéndole algo de esa firmeza y decisión
de la cual estaba tan necesitada. Pero cuando a Jane, que ha sido tan buena que por cariño
a mí quiere ayudarme en esta empresa y para ello está casi haciendo el oficio de un ama
de llaves; cuando veo que, en lugar de agradecérselo, le correspondes de una manera tan
baja...
-Edward, te lo ruego, te lo suplico -exclamó mi madre-; no me acuses de ingrata. Estoy
segura de que no lo soy. Nadie ha dicho nunca que lo fuera. Tengo muchos defectos, pero
ese no. ¡Oh, no! Te lo aseguro, querido.
-Cuando Jane encuentra, como digo -prosiguió cuando mi madre dejó de hablar-, una
recompensa tan baja, aque llos sentimientos míos se entibian y alteran.
-¡No digas eso, amor mío! -imploró mi madre-. ¡Oh, no, Edward! No puedo soportar el
oírtelo. A pesar de todo, soy cariñosa, sé que soy cariñosa. Si no estuviera segura de que
lo soy, no lo diría. Pregúntale a Peggotty. Estoy segura que te dirá que soy muy cariñosa.
-No hay ninguna debilidad, Clara --dijo míster Murdstone a modo de réplica---, por
grande que sea, que resulte importante para mí. Tranquilízate.
-Te lo ruego, seamos amigos -dijo mi madre- Yo no podría vivir entre la frialdad o la
dureza. ¡Estoy tan triste! Tengo muchos defectos, lo sé, y es mucha tu bondad, Ed ward,
que con tu entereza trates de corregirme. Jane, no volveré a hacer objeciones a nada, me
desesperaría que quisie ras dejarnos...
Aquello era ya demasiado.
-Jane --dijo míster Murdstone a su hermana-, es muy raro que entre nosotros se crucen
palabras duras como estas, y espero que así siga siendo; y no ha sido culpa mía si por rara
casualidad ha sucedido esta noche. He sido arrastrado a ello por los demás. Tampoco ha
sido tu culpa, pues también has sido arrastrada por los demás. Tratemos los dos de olvidarlo.
Y como esto -añadió después de aquellas magnánimas palabras- no es una escena
edificante para un niño, David, vete a la cama.
Difícilmente pude encontrar la puerta a través de las lágrimas que me cegaban. ¡Estaba
tan triste por la pena de mi madre! Por fin encontré el camino y subí a mi habitación a
oscuras, pues no tuve valor ni para dar las buenas noches a Peggotty al pedirle una vela.
Cuando ella subió, buscándome, una hora después, me despertó y me dijo que mi madre
se había acostado bastante indispuesta y que míster Murdstone y su hermana seguían
sentados en el gabinete.
A la mañana siguiente, cuando bajaba, algo más temprano que de costumbre, la voz de
mi madre me detuvo en la puerta del comedor. Grave y humildemente pedía perdón a
miss Murdstone, que se lo concedió, y la reconciliación fue perfecta, Desde aquel día no
he visto a mi madre dar ninguna opinion sobre nada sin consultar primero con miss
Murdstone, o por lo menos sin tantear por medios seguros cuál era su opinion. Y nunca
he visto a miss Murdstone, cuando se encolerizaba (tenía esa debilidad), hacer ademán de
sacar las llaves para devolvérselas a mi madre sin ver, al mismo tiempo, a mamá
atemorizada. El matiz sombrío que había en la sangre de los Murdstone ennegrecía
también su religión, que era austera y terrible. Después he pensado que aquello resumía
su carácter y era una consecuencia necesaria de la firmeza de míster Murdstone, que no
podía consentir que nadie se librase de los más severos castigos imaginables. Sea como
sea, recuerdo muy bien los tremendos rostros con que solían it a la iglesia y cómo había
cambiado también aquello. De nuevo llega a mi memoria el terrible domingo. Yo entro el
primero en nuestro antiguo banco, como un cautivo a quien condujesen al oficio de
condenados. Miss Murdstone me sigue con su traje de terciopelo negro, que parece hecho
de un paño mortuorio; después entra mi madre; después su marido. Ahora Peggotty no
está con nosotros, como en los buenos tiempos. Miss Murdstone murmura las respuestas
y acentúa todas la palabras terribles con una cruel devoción. Y cuando dice «miserables
pecadores» sus ojos oscuros recorren la iglesia como si se refiriera a todos los presentes.
Mi madre mueve tímidamente los labios entre los dos hermanos, cuyas oraciones suenan
en sus oídos como un trueno lejano. Yo me pregunto con temor si no será posible que
nuestro anciano clérigo esté equivocado y si no tendrán razón míster Murdstone y su
hermana, y todos los ángeles del cielo serán ángeles destructores. Si muevo un dedo o el
menor músculo de la cara, miss Murdstone me da tal golpe con su libro de oraciones, que
me hace daño en el costado.
Sí; me parece ver todo de nuevo. Nuestro regreso a casa, en que observo que algunos
vecinos nos miran a mi madre y a mí cuchicheando. Y mientras ellos tres van delante,
sigo aquellas miradas y pienso si será realmente verdad que el paso de mi madre es
menos ligero y que la alegría de su belleza ha desaparecido. También me pregunto si los
vecinos recordarán, como yo, los tiempos en que veníamos los dos juntos de la iglesia ....
y pensando estúpidamente en estas cosas me paso triste todo el día.
En varias ocasiones se había hablado de enviarme a un colegio. Míster Murdstone y su
hermana lo habían propuesto y, como es natural, mi madre había estado de acuerdo. Sin
embargo, no habían decidido nada todavía, y entre tanto me hacían estudiar en casa.
¿Llegaré a olvidar algún día aquellas lecciones? Nominalmente era mi madre quien las
presidía, pero en realidad eran míster Murdstone y su hermana, quienes estaban siempre
presentes y encontraban en ello ocasión favorable para dar a mi madre lecciones de
aquella mal llamada firmeza, que era el tormento de nuestras existencias. Yo creo que me
retenían en casa sólo con ese objeto. Antes de que vinieran ellos yo tenía bastante
facilidad para aprender y me gustaba hacerlo. Recuerdo vagamente cómo aprendí a leer
sentado en las rodillas de mamá. Todavía hoy, cuando miro las grandes letras negras de la
cartilla, la novedad complicada de sus formas, el fácil recuerdo de la O, de la Q y de la S,
parece presentarse ante mí como entonces, y ese recuerdo no suscita en mí ningún
sentimiento de repugnancia ni tristeza. Por el contrario, me parece haber paseado a lo
largo de un sendero de flores hasta llegar al libro del cocodrilo, y haber sido ayudado
todo el camino por el cariño y la dulce voz de mi madre. Pero aquellas solemnes
lecciones que siguieron las recuerdo como un golpe mortal dado.a in¡ tranquilidad, como
una tarea diaria, penosa y miserable. Aquellas lecciones eran muy largas, muy
numerosas, muy difíciles (algunas perfectamente ininteligibles para mí), y además me
tenían siempre asustado, me parece que casi tanto como a mi pobre madre.
Voy a ver si recuerdo lo que solía suceder por las mañanas. Después del desayuno me
dirijo al gabinete con mis libros, mis cuadernos y mi pizarra. Mi madre está esperándome
sentada en su escritorio; sin embargo, no está tan preparada a oírme como su marido,
sentado en la butaca al lado de la ventana y fingiendo que lee un libro, o como miss
Murdstone, sentada a su lado engarzando sus eternas cuentas de acero. La vista de estos
dos personajes ejerce tal influencia sobre mí, que empiezo a sentir que se me escapan las
palabras, después de que me había costado tanto trabajo metérmelas en la cabeza; se
escapan todas para it no sé dónde. Me gustaría saber dónde van una a una.
Le doy el primer libro a mi madre; quizá es una gramática, quizá una historia o una
geografía. A1 ponerlo en sus manos lanzo una última y desesperada mirada a la página, y
me lanzo como un alud para ver si me da tiempo a recitarlo mientras todavía lo recuerdo
fresco. A1 poco rato me salto una palabra. Míster Murdstone levanta la vista de su libro.
Me salto otra palabra. Miss Murdstone la levanta también. Enrojezco y me salto lo menos
doce palabras; después me quedo mudo. Me doy cuenta de que mi madre querría enseñarme
el libro si se atreviera; pero que no se atreve, y me dice con dulzura:
-¡Oh Davy, Davy!
-Ahora, Clara, hay que tener firmeza con el chico -dice míster Murdstone -. No digas
«Davy, Davy> ; es una niñería. ¿Se sabe la lección o no se la sabe?
-¡No se la sabe! -interrumpe miss Murdstone con voz terrible.
-Realmente, me temo que no la sabe bien -dice mi madre.
-Entonces, Clara - insiste miss Murdstone-, lo mejor que puedes hacer es obligarle a que
vuelva a estudiarla.
-Eso es lo que iba a hacer, querida Jane -dice mi madre-. Vamos, Davy; empiézala otra
vez y no seas torpe.
Obedezco a la primera cláusula del mandato y empiezo de nuevo; pero no consigo
obedecer la segunda, pues estoy cada vez más torpe. Me detengo mucho antes de llegar
donde la vez anterior, en un punto que sabía no hacía dos minutos, y me paro a pensar.
Pero no puedo pensar en la lección. Pienso en el número de metros de tul que habrá
empleado en su cofia miss Murdstone, o en lo que habrá costado el batín de su hermano,
o en algún otro problema igual de ridículo, que no me importa nada y del que nada puedo
sacar. Míster Murdstone hace un movimiento de impaciencia, que yo esperaba desde
hacía bastante rato. Miss Murdstone lo repite. Mi madre los mira con sumisión, cierra el
libro y lo deja a un lado, como tarea atrasada que habrá que repetir cuando haya
terminado las demás.
Los libros que hay que repetir van aumentando como una bola de nieve, y cuanto más
aumentan más torpe me vuelvo. El caso es tan desesperado, y me parece que quieren llenarme
la cabeza de tantas tonterías, que pierdo la esperanza de salir bien de ello y me
dejo llevar por la suerte.
La desesperación con que mamá y yo nos miramos a cada equivocación mía es
profundamente melancólica. Pero lo más horrible de esas desgraciadas lecciones es
cuando mi madre, creyendo que nadie la ve, trata de orientarme con el movimiento de sus
labios. Al momento miss Murdstone, que está espiando para no dejar pasar nada, dice con
voz de profunda agresividad:
-¡Clara!
Mi madre se estremece, se sonroja y sonríe débilmente. Míster Murdstone se levanta de
su silla, coge el libro y me lo tira a la cabeza o me pega con él en las orejas; después me
saca de la habitación agarrándome por los hombros.
Si, por casualidad, las lecciones no han estado tan mal todavía me falta lo peor, bajo la
forma de un problema feroz. El mismo míster Murdstone lo ha inventado para mí y lo expone
oralmente. Empieza: «Si voy a una tienda de quesos y compro cinco mil quesos de
Gloucester a cuatro peniques y medio cada uno ...». Entre tanto yo veo la secreta alegría
de miss Murdstone y medito sobre los quesos sin el menor resultado, sin el menor rayo de
luz hasta la ho ra de almorzar, en que ya estoy como un mulato a fuerza de restregar en la
pizarra. Entonces miss Murdstone me da un pedazo de pan seco para ayudarme a resolver
el problema, y se me considera castigado para toda la tarde.
Desde la distancia que da el tiempo, me parece que mis lecciones terminaban por lo
general de esta manera... Y yo habría sabido hacerlo si no hubieran estado ellos delante;
pero su influencia sobre mí era como la fascinación de dos serpientes sobre un pajarillo.
Y aun cuando pasara la mañana con un crédito tolerable, sólo ganaba con ello la comida;
pues miss Murdstone no podía soportar el verme sin tarea y, en cuanto se percataba de
que no hacía nada, llamaba la atención de su hermano sobre mí diciendo: «Clara, querida
mía, no hay nada como el trabajo; pon algún ejercicio a tu hijo», lo que me proporcionaba
nueva tarea. En cuanto a jugar y divertirme como los demás niños, no me lo consentían;
su sombrío carácter les hacía ver a todos los chiquillos como una raza de pequeñas
víboras (a pesar de que había habido un niño entre los discípulos) y decían que se
corrompían unos a otros.
El resultado natural de un tratamiento semejante y continuado durante unos seis meses
o más fue el de hacerme gruñón, sombrío y taciturno. Mucho influía en ello el que cada
vez trataban de separanne más y más de mi madre. Estoy seguro de que me hubiera
embrutecido por completo de no ser por una circunstancia.
Voy a contarla. En una habitación pequeña del último piso, a la que yo tenía acceso por
estar justo al lado de la mía, había dejado mi padre una pequeña colección de libros de los
que nadie se había preocupado. De aquella bendita habitación salieron, como gloriosa
hueste, a hacerme compañía, Roderich Ramdom, Peregrine Pickle, Humphrey Clinker,
Tom Jones, El vicario de Wakefield, Don Quijote, Gil Blas y Robinson Crusoe. Gracias a
ellos se conservó despierta mi imaginación y mi esperanza en algo mejor que aquella vida
mía. Ni ellos, ni Las mil y una noches, ni los cuentos de hadas, podían hacerme daño,
pues lo que hubieran podido tener de nocivo para mí yo no lo comprendía. Ahora me
sorprende cómo encontraba tiempo, en medio de mis sombrías preocupaciones, para leer
aquello. Y es curioso cómo me consolaban siempre en mis pequeñas prue bas (que a mí
me parecían enormes) al identificarme con los caracteres favoritos de ellas y al poner a
míster Murdstone y a su hermana entre todos los personajes malos.
Lo menos durante una semana fui Tom Jones, un infantil Tom Jones inocente o
ingenuo. Durante un mes y pico estuve convencido de que era Roderich Ramdom; lo
creía, por completo. También me entusiasmaron los relatos de viajes y aventuras (no
recuerdo ahora cuáles) que había en aquella biblioteca, y durante días y días recuerdo
haber recorrido mis regiones armado con un trozo de horma de zapatos y creyéndome la
más perfecta encarnación del capitán Fulano, de la marina real inglesa, en peligro de ser
atacado por los salvajes y resuelto a vender cara su vida. El capitán nunca perdía su
dignidad aunque recibiera bofetones por culpa de la gramática latina. Yo sí la perdía;
pero el capitán era un capitán y un héroe a pesar de todas las gramáticas y de todas las
lenguas, fueran muertas o vivas.
Este era mi único y constante consuelo. Cuando pienso en ello veo siempre ante mi
espíritu una tarde de verano: los chicos jugaban en el cementerio, y yo, sentado en mi
cama, leía como si en ello me fuera la vida. Todas las casas de la vecindad, todas las
piedras de la iglesia y todos los rincones del cementerio, en mi espíritu se asociaban con
aquellos libros y representaban alguno de los sitios hechos célebres en ellos. Yo he visto
a Tom Pipes escalar al campanario de la iglesia, y he visto a Strap con su mochila al
hombro descansando sentado encima de la tapia, y sabía que el comodoro Trunnion
presidía un club con míster Pickle en la salita de la taberna de nuestra aldea.
El lector sabe ahora tan bien como yo todo lo que era al llegar a este punto de mi
infantil historia. Voy a reanudarla.
Aquella mañana, cuando llegué al gabinete con mis li bros, encontré a mi madre con
rostro preocupado, a miss Murdstone con su aire de firmeza y a su hermano trenzando
algo alrededor de la contera de su bastón, un bastón flexible de junco, que cuando yo
entré empezó a cimbrear en el aire.
-Cuando te digo, Clara, que a mí me han azotado muchas veces.
-Es la pura verdad ---dijo miss Murdstone.
-Ciertamente, mi querida Jane -balbució con timidez mi madre-; pero ¿crees que eso le
ha hecho a Edward mucho bien?
-¿Y tú crees que le ha hecho a Edward mucho mal, Clara? -preguntó míster Murdstone
gravemente.
-Esa es la cuestión --dijo su hermana.
A esto mi madre contestó: «Ciertamente, mi querida Jane», y no dijo más.
Sentí que estaba interesado personalmente en aquel diá logo, y traté de indagar en los
ojos de míster Murdstone, en el momento en que se fijaban en los míos.
-Ahora, Davy -me dijo, y vi de nuevo su mirada hipócrita-, tienes que prestar más
atención que nunca.
Hizo de nuevo vibrar el junco, y después, habiendo terminado sus preparativos, lo
colocó a su lado con una expresiva mirada y cogió un libro.
Era una buena manera de darme presencia de ánimo para empezar. Sentí que las
palabras de mi lección huían, no una por una, como otras veces, ni línea por línea, sino
por pági nas enteras. Traté de atraparlas; pero parecía, si puedo expresarlo así, que se
habían puesto patines y se deslizaban a una velocidad vertiginosa.
Empezamos mal y seguimos peor. Aquel día había lle gado casi con la seguridad de que
iba a destacar convencido de que estaba muy bien preparado; pero resultó que era una
equivocación mía. Libro tras libro fueron desfilando todos hacia el contingente de los que
había que volver a estudiar. Miss Murdstone no nos quitaba ojo, y cuando, por fin, llegamos
a los cinco mil quesos (recuerdo que aquel día me hicieron contar a golpes), mi
madre se echó a llorar.
-¡Clara! ---dijo miss Murdstone con su voz de reproche.
-Creo que no me encuentro bien, querida Jane -dijo mi madre.
Le vi mirar solemnemente a su hermana, mientras se levantaba y decía cogiendo su
bastón:
-Es imposible, Jane, pedir a Clara que soporte con perfecta firmeza la pena y el
tormento que Davy le ha ocasionado hoy. Eso sería ya estoicismo. Clara va siendo cada
vez más fuerte; pero eso sería pedirle demasiado. David, vamo s arriba juntos.
Cuando ya estábamos fuera de la habitación mi madre corrió tras de nosotros. Miss
Murdstone, dijo: «¡Clara! ¿Te has vuelto loca?», y la detuvo. Yo la vi detenerse
tapándose los oídos y escuché sus sollozos.
Murdstone me acompañó a mi habitación despacio y gravemente (estoy seguro de que
le deleitaba toda aquella formalidad de justicia ejecutiva), y cuando llegamos cogió de
pronto mi cabeza debajo de su brazo.
-¡Míster Murdstone, Dios mío! - le grité-. Se lo suplico, ¡no me pegue! Le aseguro que
hago lo posible por aprender; pero con usted y su hermana delante no puedo recitar.
¡Verdaderamente es que no puedo!
-¿Verdaderamente no puedes, David? Bien, ¡lo veremos!
Tenía mi cabeza sujeta como en un tubo; pero yo me retorcía a su alrededor rogándole
que no me pegase. Se detuvo un momento, pero sólo un momento, pues un instante después
me pegaba del modo más odioso. En el momento en que empezó a azotarme yo
acerqué la boca a la mano que me sujetaba y la mordí con fuerza. Todavía siento rechinar
mis dientes al pensarlo.
Entonces él me pegó como si hubiera querido matarme a golpes. A pesar del ruido que
hacíamos, oí correr en las escaleras y llorar. Sí; oí llorar a mamá y a Peggotty. Después se
marchó, cerrándome la puerta por fuera y dejándome tirado en el suelo, ardiendo de
fiebre, desgarrado y furioso.
¡Qué bien recuerdo, cuando empecé a tranquilizarme, la extraña quietud que parecía
reinar en la casa! ¡Qué bien recuerdo lo malo que empezaba a sentirme cuando la cólera y
el dolor fueron pasando!
Estuve escuchando largo rato; pero no se oía nada. Me levanté con trabajo del suelo y
me miré al espejo. Estaba tan rojo, hinchado y horrible, que casi me asusté. Me dolían los
huesos, y cada movimiento me hacía llorar; pero aquello no era nada al lado de mi
sentimiento de culpa. Estoy seguro de que me sentía más culpable que el más temible criminal.
Empezaba a oscurecer y cerré la ventana. Durante mucho rato había estado con la
cabeza apoyada en los cristales, llorando, durmiendo, escuchando y mirando hacia fuera.
De pronto oí el ruido de la llave y entró miss Murdstone con un poco de pan y carne y
una taza de leche. Lo puso todo encima de la mesa, sin decir nada, y mirándome con
ejemplar firmeza. Después se marchó, volviendo a cerrar la puerta tras de sí.
Era ya de noche, y yo continuaba sentado en el mismo sitio, con la esperanza de que
viniera alguna otra persona. Cuando me convencí de que ya aquella noche no volvería
nadie, me acosté, y en la cama empecé a meditar con temor en lo que sería de mí en lo
sucesivo. ¿Lo que había hecho era un crimen? ¿Me meterían en la cárcel? ¿No habría
peligro de que me ahorcasen?
No olvidaré nunca mi despertar a la mañana siguiente: el sentimiento de alegría y
descanso en el primer momento, y después la opresión de los recuerdos. Miss Murdstone
reapareció antes de que me hubiera levantado, y me dijo en pocas palabras que si quería
podía pasearme por el jardín durante media hora, pero nada más. Después se retiró, dejando
la puerta abierta para que disfrutara, si quería, del permiso.
Así continuaron las cosas durante los cinco días que duró mi cautiverio. Si hubiera
podido ver a mi madre sola, me habría arrojado de rodillas ante ella pidiéndole perdón;
pero sólo veía a miss Murdstone, pues, aunque para las oraciones de la tarde me sacaban
del cuarto, iba escoltado por ella y llegaba cuando ya todos estaban colocados. Después
me dejaban solo al lado de la puerta, como si fuera un criminal; y en cuanto terminaban,
mi carcelera me devolvía al encierro antes de que nadie se hubiera levantado. Pude
observar que mi madre estaba lo más lejos posible de mí y que además volvía la cabeza
hacia otro lado. Así es que nunca pude verla. Míster Murdstone llevaba la mano envuelta
en un pañuelo de hilo.
De lo largos que se me hicieron aquellos cinco días no sé ni dar idea. En mis recuerdos
los cuento como años. Los ratos que pasaba escuchando todos los incidentes de la casa
que podían llegar a mis oídos; el sonido de las campanillas, el abrir y cerrar de las
puertas, el murmullo de voces, los pasos en la escalera; las risas, los silbidos, la gente
cantando fuera, y todo me parecía horriblemente triste en medio de mi soledad y mi
desgracia. El incierto paso de las horas, principalmente por la noche, cuando me
despertaba creyendo que ya era la mañana y me percataba de que todavía no se habían
acostado en casa. Los sueños y pesadillas deprimentes. Por las mañanas, a mediodía y en
la hora de la siesta, cuando los chicos jugaban en el cementerio, los miraba desde muy
dentro de la habitación, avergonzado de que pudieran verme en la ventana y supieran que
estaba prisionero. La extraña sensación de no oírme nunca hablar. Los ligeros intervalos
de algo corno alegría que llegaba con las horas de la comida y se iba con ellas. Y una
tarde recuerdo la caída de la lluvia, con su olor a tierra fresca; caía entre la iglesia y yo,
cada vez más deprisa, hasta que llegó la noche y me pareció que me envolvía en sus
sombras con mis remordimientos. Todo esto se conserva tan grabado en mis recuerdos,
que juraría que habría durado años.
La última noche de mi encierro me desperté al oír mi nombre pronunciado en un soplo.
Me senté en la cama y extendí los brazos en la oscuridad, diciendo:
-¿Eres tú, Peggotty?
No obtuve contestación inmediata; pero enseguida volví a oír mi nombre en un tono tan
misterioso, que si no se me hubiera ocurrido que la voz salía de la cerradura me habría
dado un ataque.
Salté a la puerta y puse mis labios en la cerradura, murmurando:
-¿Eres tú, Peggotty?
-Sí, Davy querido --contestó ella-; pero trata de hacer menos ruido que un ratón, porque
si no el gato lo oirá.
Comprendí que se refería a miss Murdstone y me di cuenta de la urgencia del caso,
pues su habitación estaba pared por medio de la mía.
-¿Cómo está mamá, querida Peggotty? ¿Se ha enfadado mucho conmigo?
Pude oír que Peggotty lloraba dulcemente por su lado, como yo por el mío; después me
contestó:
-No; no mucho.
-¿Y qué van a hacer conmigo, Peggotty? ¿Lo sabes tú?
-Un colegio, cerca de Londres - fue la contestación de Peggotty.
Tuve que hacérselo repetir, pues me había olvidado de quitar la boca del ojo de la llave,
y sus palabras me cosquillearon, pero no entendí nada.
-¿Cuándo, Peggotty?
-Mañana.
-¡Ah! ¿Es por eso por lo que miss Murdstone ha sacado toda la ropa de mis cajones?
(Pues lo había hecho, aunque yo he olvidado mencionarlo.)
-Sí -dijo Peggotty-La maleta.
-¿Y no veré a mamá?
-Sí -dijo Peggotty-, por la mañana.
Y entonces Peggotty pegó su boca contra la cerradura y pronunció las siguientes
palabras, con tal emoción y gravedad, que nunca ninguna cerradura en el mundo habrá
oído otras semejantes. Y dejaba escapar cada fragmento de frase como una convulsive
explosión de sí misma:
-Davy querido: ya sabes que si últimamente no he estado tan unida a ti como de
costumbre no es que haya dejado de quererte sino todo lo contrario. Es que me parecía lo
mejor para ti y para otra persona. Davy querido, ¿me oyes? ¿Quieres oírme?
-Sí, sí, sí, sí, Peggotty -sollocé.
-¡Hijo mío! -dijo Peggotty con infinita compasión-. Lo que quiero decirte es que no
debes olvidarme nunca, pues yo nunca te olvidaré a ti y cuidaré mucho de tu madre,
Davy, como nunca te he cuidado a ti, y no la abandonaré. Puede llegar un día en que le
guste apoyar su pobre cabecita en el brazo de la estúpida y loca Peggotty. Y te escribiré,
querido mío, aunque no lo haga bien. Y yo, yo, yo.
Peggotty se puso a besar la cerradura, como no podía besarme a mí.
-¡Gracias, querida Peggotty, gracias, gracias! ¿Quieres prometerme también otra cosa,
Peggotty? ¿Quieres escribir a míster Peggotty, a la pequeña Emily y a mistress Gudmige
y a Ham, diciéndoles que no soy tan malo como podrían suponer, y que les envío todo mi
cariño, sobre todo a Emily? ¿Quieres hacerlo, por favor, Peggotty?
Me lo prometió con toda su alma, y ambos besamos la cerradura con mucho cariño. Yo
además la acaricié con la mano (lo recuerdo) como si hubiera sido su rostro honrado.
Desde aquella noche siento por Peggotty algo que no sabría definir. No era que
reemplazase a mi madre, eso nadie hubiera podido hacerlo; pero llenaba un vacío en mi
corazón que se cerró dejándola dentro, algo que no he vuelto a sentir nunca por nadie; un
afecto que podría ser cómico, pero que pienso que si se hubiera muerto no sé lo que
habría sido de mí, ni cómo hubiera salido de aquella tragedia.
Por la mañana, miss Murdstone apareció como de costumbre y me dio la noticia de mi
partida, lo que no me sorprendió, como ella suponía. También me informó de que cuando
estuviera vestido bajase al comedor a tomar el desayuno. Allí encontré a mi madre, muy
pálida y con los ojos rojos. Corrí a su brazos y le pedí perdón desde el fondo de mi alma.
-¡Oh Davy! -exclamó ella-. ¿Cómo has sido capaz de hacer daño a una persona a la que
yo quiero? Trata de ser mejor. Ruega a Dios que te cambie. Te perdono; pero soy desgraciada,
Davy, cuando pienso que tienes esas malas pasiones.
La habían convencido de que yo era muy malo, y eso la entristecía más que mi partida.
Lo sentí vivamente. Traté de tomar el desayuno; pero mis lágrimas caían en el pan con
manteca y rociaban el té. Vi que mi madre me miraba y después lanzaba una ojeada a
miss Murdstone, que estaba allí de plantón a nuestro lado; después miraba al suelo o a lo
lejos.
-¡La maleta del señorito, aquí! -dijo miss Murdstone cuando se oyó el rodar del carro
ante la verja.
Miré, buscando a Peggotty; pero no estaba. Tampoco apareció míster Murdstone. Mi
antiguo amigo el cochero me esperaba en la puerta. Metieron la maleta en el carro.
-¡Clara! -dijo miss Murdstone en su tono de reproche.
-Estoy dispuesta, Jane mía -contestó mi madre-. Adiós, Davy; si vas, es por tu bien.
¡Adiós, hijo mío! Volve rás para las vacaciones. Te lo ruego, sé bueno.
-¡Clara! -repitió miss Murdstone.
-Vale, mi querida Jane ---dijo mi madre, que me tenía en sus brazos-. Te perdono, hijo
mío, y ¡que Dios te bendiga!
-¡Clara! -repitió miss Murdstone, y fue tan buena, que me acompañó al carro.
Por el camino me dijo que esperaba que me arrepentiría antes de tener un mal fin.
Subí al coche, y el perezoso caballo lo arrastró.
CAPÍTULO V
ME ALEJAN DEL HOGAR
Habíamos andado como una media milla y mi pañuelo estaba completamente
empapado cuando el carro se paró brus camente.
Miré para ver lo que pasaba, y con gran asombro vi a Peggotty surgiendo de un arbusto
y encaramándose en el carro. Me cogió en sus brazos y me estrechó contra el corsé con
tal fuerza, que casi me deshizo la nariz, aunque yo no me di cuenta de ello hasta después
de un rato, al ver que me dolía. Peggotty no pronunció palabra. Soltándome con uno de
los brazos, se lo hundió en el bolsillo hasta el codo y sacó unos paquetes llenos de dulces,
que introdujo en los míos, y puso entre mis manos una bolsa, todo sin desplegar los
labios. Después, dándome otro abrazo de despedida, bajó del carro y se marchó
corriendo; estoy seguro de que se fue sin un solo botón en la blusa. Yo cogí uno, entre
varios que habían caído a mi alrededor, y lo guardé durante mucho tiempo como un
tesoro.
El carretero me miró, como preguntándome si ya no volvería. Sacudí la cabeza y le dije
que creía que no.
-Entonces ¡en marcha! - le dijo a su caballo.
Y, efectivamente, este se puso en marcha.
Después de llorar cuanto me fue posible empecé a comprender que no conducía a nada
el llorar de aquel modo, principalmente porque ni Roderich Ramdom ni el capitán de la
marina real inglesa habían llorado nunca, ni aun en las situaciones más críticas. El
carretero, viéndome con aquella resolución---me propuso poner a secar el pañuelo en el
lomo de su caballo. Le di las gracias, consintiendo, y el pañuelo me parecía ridículamente
pequeño colocado allí.
No tardé en examinar la bolsa. Era un portamonedas fuerte de cuero, que contenía tres
chelines muy brillantes, evidentemente pulidos con esmero por Peggotty para mi mayor
satisfacción; pero, su más precioso teso ro eran dos medias coronas, que encontré
envueltas en un papelito, en el que se leía, de letra de mi madre: «Para Davy, con mi
cariño».
Esto me conmovió de tal manera, que pedí a Barkis (el cochero se llamaba así) que
tuviera la bondad de devolverme mi pañuelo; pero me contestó que le parecía más
prudente que siguiera sin él, y comprendiendo que tenía razón, me sequé los ojos con la
manga y dejé de llorar.
Había dejado de llorar del todo; pero a consecuencia de mis emociones, todavía me
sacudía de vez en cuando un profundo sollozo.
Después de haber viajado así durante un rato pregunté a Barkis si iba a llevarme él todo
el camino.
-¿Todo el camino a dónde? -me preguntó.
-Allí -dije.
-¿Y dónde es allí? - insistió el hombre.
-Cerca de Londres --dije.
-Pero este caballo - me contestó, sacudiendo las riendas para que le mirase- estaría más
muerto que un cochinillo asado antes de la mitad del camino.
-¿Entonces no va usted más que a Yarmouth? -pregunté.
-Eso es -dijo Barkis-. Allí tendrás que tomar la diligenc ia, y la diligencia te llevará
hasta... donde vas.
Como esto era mucho hablar para él, pues ya observé en un capítulo precedente que era
hombre flemático y nada charlatán, le ofrecí un bizcocho en agradecimiento, y se lo
zampó de un bocado, exactamente como lo hubiera hecho un elefante, y en su rostro no
se observó más impresión de la que se hubiera observado en el del elefante.
-¿Es ella quien los ha hecho? -preguntó, inclinado, como siempre, hacia delante y con
un brazo sobre cada rodilla.
-¿Se refiere usted a Peggotty?
-Sí --contestó Barkis.
-Sí; en casa es ella quien hace los pasteles y toda la cocina.
-Según eso, ¿lo hace ella?
Y Barkis puso la boca como si fuera a silbar, pero no silbó. Se inclinó a mirar las orejas
de su caballo, como si viera en ell as algo nuevo, y así continuó durante mucho tiempo.
-¿Y amorcillos no habrá, supongo?
-¿Se refiere usted a los amorcillos de dulce, míster Barkis? -pregunté, creyendo que le
apetecían.
-Novios -dijo Barkis-. Noviazgos. ¿No habla nadie con ella?
-¿Con Peggotty?
-Sí.
-¡Oh, no! Nunca ha tenido novio.
-¿Nunca lo ha tenido?
Y de nuevo Barkis puso la boca como si fuera a silbar y no silbó, y volvió a la
contemplación de las orejas de su caballo.
-Según eso -dijo después de un largo rato de reflexión- ¿ella es quien hace todas las
tartas de manzana y toda la cocina?
Respondí que así era.
-Bien, pues voy a decirte una cosa - me dijo Barkis-. ¿Tú piensas escribirle?
-Sí que pienso -respondí.
-¡Ah! -dijo, volviéndose a mirarme lentamente---. ¡Bien! Si le escribes, ¿te importaría
decirle que Barkis está dispuesto?
-¿Que Barkis está dispuesto? -repetí con inocencia---. ¿Nada más?
-Sí --dijo lentamente-. Sí: «Barkis está dispuesto».
-Pero usted volverá mañana a Bloonderstone, míster Barkis -dije algo emocionado, al
pensar que yo, en cambio, estaría muy lejos-. ¿No podría decírselo usted mismo?
Rechazó aquella sugerencia con un movimiento de cabeza a insistió en su encargo,
diciendo con profunda gravedad: «Barkis está dispuesto». Ese era el mensaje. Yo estaba
decidido a transmitírselo; y aquella misma tarde, mientras esperaba a la diligencia en el
hotel de Yarmouth pedí papel y pluma y escribí a Peggotty:
«Mi querida Peggotty: He llegado aquí bien. "Barkis está dispuesto." Mis cariños a
mamá. Tu afectuoso, DAVY.
» P. D. Dice que quiere que sepas muy particularmente que "Barkis está dispuesto".»
Cuando le prometí cumplir su sugerencia, Barkis volvió a caer en profundo silencio, y
yo, sintiéndome agotado por todo lo sucedido en los últimos días, caí encima de un saco y
me quedé dormido.
Duró mi sueño hasta llegar a Yarmouth, que por cierto en el hotel en que nos detuvimos
me pareció un Yarmouth tan distinto al que yo recordaba, que perdí la esperanza que ha -
bía acariciado de encontrarme con alguien de la familia Peggotty. ¡Quién sabe! ¡Quizá
hasta con Emily!
La diligencia estaba ya en el patio, muy limpia y reluciente, pero sin los caballos, y al
verla así parecía increíble que pudiera llegar nunca hasta Londres. Pensaba en esto y me
preocupaba lo que sería de mi maleta (que Barkis había dejado en el suelo del patio,
marchándose después con su carro), y también meditaba en mi suerte futura cuando por
una ventana en la que había colgadas aves y algunos embutidos se asomó una señora y
dijo:
-¿Es ese el viajero procedente de Bloonderstone?
-Sí, señora -le dije.
-¿Cómo se llama usted? - insistió la señora.
-Copperfield.
-No, no es eso -replicó la señora-; la comida está encargada a otro nombre.
-¿Será a nombre de Murdstone? - le pregunté.
-Si se llama usted Murdstone, ¿por qué ha dicho otro nombre primero? -preguntó la
mujer.
Le expliqué lo que era, y ella entonces tocó una campanilla y ordenó:
-William, conduce a este caballero al comedor.
Al oír esto, un camarero que salía corriendo del lado opuesto del patio me miró y
pareció muy sorprendido al ver que sólo se trataba de mí.
El comedor era una habitación enorme, rodeada de mapas. Dudo que me hubiera
sentido más confuso si los mapas hubieran sido verdaderos países extranjeros donde
hubiera caído de improviso. Me parecía que era un atrevimiento enorme el de sentarme
allí, con la gorra en la mano, en el borde de la silla más cercana a la puerta. Y cuando el
cama rero extendió un mantel para mí y puso el salero encima, sentí que me ponía rojo de
vergüenza.
Después trajo unas fuentes con chuletas y legumbres. Pero colocaba las cosas de un
modo tan brusco, que yo estaba asustado y con temor de haberle ofendido. Me tranquilicé
mucho cuando, poniendo una silla para mí delante de la mesa, me dijo cordialmente:
-Vamos, gigante, siéntate.
Le di las gracias y me senté; pero me parecía dificilísimo manejar el cuchillo y el
tenedor con algo de soltura y no mancharme con la salsa mientras él continuara enfrente
sin dejar de mirarme y haciéndome ruborizar de la manera más horrible cada vez que mis
ojos se encontraban con los suyos. Cuando me vio empezar la segunda chuleta me dijo:
-Le traigo media pinta de cerveza; ¿la quiere usted ahora?
Le di las gracias y le dije que sí.
Entonces me la sirvió en un vaso y la acercó a la luz para enseñarme el hermoso color
que tenía.
-¡Pardiez! -dijo-, es buena cantidad.
-Sí es buena cantidad -le contesté con una sonrisa, pues estaba encantado de verle tan
amable. Tenía los ojos muy brillantes, las mejillas muy coloradas y los cabellos tiesos. Y
en aquel momento, con un puño en la cadera y en la otra mano el vaso lleno de cerveza,
tenía un aspecto de lo más campechano.
-Ayer llegó aquí un caballero -dijo-, un caballero muy grueso, que se llamaba
Topsawyer; quizá le conoce usted.
-No, no creo...
-Llevaba pantalones cortos, polainas y sombrero de ala ancha, un traje gris y tapabocas
-dijo el camarero.
-No --dije confuso-, no tengo ese gusto...
-Pues vino aquí -continuó el mozo mirando la luz a través del vaso- y pidió un vaso de
esta misma cerveza y se empeñó en beberla. Yo le dije que no debía hacerlo; pero se la
bebió y cayó muerto instantáneamente. Era demasiado fuerte para él. No debían volver a
servirla.
Me impresionó muchísimo aquel triste accidente, y dije que en vez de cerveza pensaba
tomar un poco de agua.
-Pero lo malo -dijo el camarero, mirando todavía la luz a través del líquido y
guiñándome un ojo- es que los amos se disgustan si se dejan las cosas después de pedidas.
Se ofenden. Lo que sí se puede hacer, si le parece bien, es que yo me la beba; estoy
acostumbrado, y la cos tumbre es todo. No creo que pueda hacerme daño, sobre todo si
echo bien la cabeza hacia atrás y la bebo deprisa. ¿Quiere usted?
Le contesté que lo agradecería; pero sólo en el caso de que pudiera hacerlo sin el menor
peligro; de no ser así, de ninguna manera. Cuando le vi echar la cabeza hacia atrás y beberla
deprisa, confieso que sentí un miedo horrible de verlo caer muerto como a míster
Topsawyer. Pero no le hizo daño; por el contrario, hasta me pareció que le sentaba bien.
-¿,Qué estábamos comiendo? -dijo después, metiendo un tenedor en mi plato- ¡Ah!
¿Chuletas?
-Sí, chuletas --dije.
-¡Dios me bendiga! -exclamó-. No sabía que fueran chuletas. Precisamente es lo único
para evitar los malos efectos de esta cerveza. ¡Cuánta suerte tenemos!
Con una mano me cogió una chuleta, con la otra, una patata, y lo comió con el mayor
apetito. Yo estaba radiante. Después cogió otra chuleta y otra patata; después otra patata
y otra chuleta. Cuando terminó, me trajo un pudding, y sentándose enfrente de mí rumió
algo entre dientes, como si es tuviera pensando en otra cosa durante unos minutos.
-Qué, ¿cómo está ese bizcocho? --dijo de pronto.
-Es un pudding - le contesté.
-¡Pudding! -exclamó-. ¡Dios me bendiga! ¿De verdad es pudding? ¡Cómo! -dijo
mirándolo más de cerca---. ¿Pero no será un pudding de frutas?
-Sí, precisamente.
-Es que el pudding de frutas -dijo cogiendo una gran cuchara- es lo que más me gusta.
¿No es una suerte? Vamos, pequeño, ¡a ver cuál de los dos lo come más deprisa!
Como es natural, él era quien comía más deprisa. De vez en cuando me animaba para
que intentara adelantarle; pero no había competencia posible entre su cucharón de servir
y mi cucharilla de café, entre su agilidad y la mía, entre su apetito y el mío; tanto es así,
que desde el primer momento perdí las esperanzas de ganarle. Pienso que nunca he visto
a nadie saborear un pudding de aquel modo, y después de terminar, todavía se reía como
si lo estuviera saboreando.
Le encontré tan amable que me atreví a pedirle pluma, tinta y papel para escribir a
Peggotty. No sólo me lo trajo al momento, sino que estuvo mirando por cncima do mi
hombro mientras escribía la carta. Cuando terminé me preguntó que a qué escuela me
mandaban. Yo dije:
-A una cerca de Londres --que era lo que sabía.
-¡Oh, Dios mío! -exclamó mirándome con compasión-. ¡Cuánto lo siento!
-¿Por qué? -le pregunté.
-Porque -dijo moviendo la cabeza- esa es la escuela donde han roto a un muchacho dos
costillas, a un niño. Tendría, vamos a ver.. ¿Cuántos años tienes?
Le dije que ocho y medio.
-¡Precisamente su edad! -dijo-. Ocho años y seis meses tenía cuando le rompieron la
primera costilla, y ocho años y ocho meses cuando le rompieron la segunda, y murió a
consecuencia de ello.
No pude disimular ante mí mismo ni ante el camarero la impresión que me hacía
aquella desgraciada coincidencia, y pregunté cómo había sucedido. Su contestación no
fue para animarme, pues consistió en estas terribles palabras:
-De una paliza.
El ruido de la diligencia en el patio fue una distracción oportuna, que me hizo preguntar
algo confuso y en un tono entre orgulloso y desafiante, si le debía algo.
-Un pliego de papel -me contestó---. ¿Has comprado alguna vez papel de cartas?
No recordaba haberlo comprado nunca.
-Es raro -dijo- a causa de los derechos. Tres peniques. Es la tarifa en esta región. Y no
creo que lo tenga nadie, excepto el camarero. La tinta no se cuenta; soy yo quien pierde
en ello.
-¿Y qué sería.... cuánto sería..., cuánto daré..., cuánto será razonable para pagar al
camarero? Dígame -balbucí enrojeciendo.
-Si no tuviera una familia y esta familia no estuviera ahora enferma -dijo el camarerono
aceptaría seis peniques. Si no tuviera que sostener a una madre anciana y a una
encantadora hermanita (al llegar aquí pareció muy conmo vido), no aceptaría ni un cuarto
de penique. Si tuviera un buen sueldo y me trataran bien, sería yo el que de buena gana
ofrecería algo en lugar de aceptarlo. Pero vivo de los desperdicios y duermo en la
carbonera... (Al llegar a esto el camarero se deshizo en lágrimas.)
Me conmovieron mucho sus desgracias y sentí que una propina menor de nueve
peniques demostraría un corazón muy duro. Así es que le di uno de mis relucientes
chelines. Lo recibió con muchas bendiciones, y un momento después lo hacía sonar con
la uña, para estar seguro de que no era malo.
Lo que me desconcertó bastante al ir a subirme al coche fue observar que todos
suponían que me había comido el almuerzo sin ayuda de nadie. Lo descubrí porque oí a
la señora de la ventana, que le decía al cochero: «George, cuida bien de ese niño, no vaya
a reventar». Y también al ver que todas las criadas de la casa se acercaban a
contemplarme como a un fenómeno.
Mi desgraciado amigo el camarero, que había recobrado todo su buen humor, no
parecía turbado lo más mínimo, y se unía a la admiración general sin la menor vergüenza.
Aun no teniendo la menor duda de él, esto podia haberme hecho dudar; pero creo que,
con la sencilla confianza de los niños y el natural respeto que se tiene a esa edad por los
que son mayo res (cualidad que me entristece mucho ver que los niños pierden tan
prematuramente), no se me ocurrió sospechar de él ni aun entonces.
Sin embargo, debo confesar que me molestaba mucho ser el objeto de las bromas entre
el cochero y el conductor, y estar oyéndoles, sin poder protestar, decir cosas como que el
coche se inclinaba por el peso hacia donde yo estaba, y que sería mucho mejor para mí
viajar en furgón. La historia de mi supuesto apetito se extendió pronto entre los viajeros,
a los que también divirtió mucho, y me preguntaban si en la escuela iba a pagar como si
fuésemos dos hermanos o tres, y que si el contrato lo habían hecho en las mismas
condiciones que para los demás, y otras muchas cosas semejantes. Pero lo peor de todo
era que estaba convencido de que no me atrevería a comer nada cuando llegara la hora, y
que, después de haber comido poco, tendría que aguantar toda la noche el hambre, pues
en mi prisa había dejado olvidados los pasteles de Peggotty en el hotel. En efecto, mis
temores se confirmaron; pues cuando nos detuvimos para cenar, no tuve valor para tomar
nada, aunque tenía hambre, y me senté al lado de la chimenea, diciendo que no quería
nada. Esto no me libró de nuevas bromas, pues un caballero de voz ronca y rostro rojizo,
que había estado comiendo sandwiches todo el camino, excepto cuando bebía vino, dijo
que yo debía de ser como las boas, que en una comida tornan lo suficiente para unos
cuantos días; después de lo cual se sirvió un trozo enorme de carne cocida.
Habíamos salido de Yarmouth a las tres de la tarde y debíamos llegar a Londres a eso
de las ocho de la mañana si: Terminaba el verano y la noche era hermosa.
Cuando atravesábamos una aldea, yo trataba de figurarme cómo sería el interior de sus
casas y los que las habitaban; y cuando los chicos se encaramaban en el estribo de la diligencia,
pensaba si tendrían padres y si serían felices en sus casas. Como se ve, no dejaba
de pensar un momento, aunque lo que más me preocupaba era el sitio donde me dirigía,
horrible motivo de reflexión. A veces recuerdo que me ponía a pensar en mi casa y en
Peggotty, y trataba confusamente de recordar cómo sentía y qué clase de niño era antes
de haber mordido a míster Murdstone; pero no lo conseguía. Me parecía que aquello
databa de la más remota antigüedad.
La noche fue menos alegre que la tarde, porque hacía frío. A mí me colocaron entre dos
caballeros (el de la cara roja y otro), por precaución no me fuera a caer. Y aquellos dos
señores, a cada cabezada que daban al dormir casi me despachurraban. Algunas veces me
oprimían tanto, que no podía por menos de gritar: «¡Oh, por favor»!, lo que les molestaba
extraordinariamente.
Enfrente llevaba a una señora vieja, envuelta en una capa de piel, y que en la oscuridad
más parecía un almiar que una señora, de tal modo iba empaquetada. Dicha señora
llevaba consigo una cesta que durante mucho tiempo estuvo sin saber dónde ponerla,
hasta que se le ocurrió meterla debajo de mis piernas, que eran las más cortitas. Aquello
era un horrible tormento y me hacía desgraciado, pues no dejaba de rozarme un instante.
Al menor movimiento la loza que contenía la cesta chocaba contra alguna otra cosa, y
entonces la señora me daba un golpe terrible con el pie y me decía:
-¿Quieres estarte quieto? ¡Tan chico y tan inquieto!
Por último, empezó a amanecer, y entonces me pareció que mis compañeros dormían
más tranquilos, desapareciendo las dificultades con que luchaban durante la noche y que
habían encontrado expresión en los más horribles ronquidos y resoplidos concebibles.
Conforme el sol subía, su sueño era más ligero, y poco a poco se iban despertando.
Recuerdo cómo me sorprendió muchísimo la comedia de todos asegurando que no habían
dormido en absoluto, y la extraña indignación con que lo aseguraban. Todavía persiste en
mí el sentimiento de asombro de aquel día, pues he observado invariablemente que, de
todas las debilidades humanas, la que menos dispuesto se está a reconocer es la de ha ber
dormido yendo en coche.
Lo extraño que me pareció Londres cuando lo vi a distancia, el convencimiento que
tenía de que todas las aventuras de mis héroes favoritos se renovaban allí, y cómo me
parecía que la ciudad aquella estaba más llena de maravillas y de crímenes que todas las
ciudades, no terminaría nunca de contarlo. Fuimos acercándonos poco a poco, y por fin
llegamos al barrio de Whitechapel, donde paraba la diligencia. He olvidado si aquello se
llamaba « El toro azul» o «El jabalí azul»; pero era algo azul, y lo que fuese estaba
pintado en la portezuela del coche.
El conductor me miró fijamente mientras bajaba y preguntó asomándose a la puerta de
las oficinas:
-Si hay alguien que pregunte por un muchacho llamado Murdstone, que viene de
Bloonderstone Sooffolk, que se acerque a reclamarle.
Nadie contestó.
-Intente usted diciendo Copperfield, ¿quiere hacer el favor? --dije bajando con temor
los ojos.
-Si hay alguien que busque a un muchacho inscrito con el nombre de Murdstone,
procedente de Bloonderstone Sooffolk, pero que responde al nombre de Copperfield, y
que debe esperar aquí a que le reclamen -dijo el conduc tor-, que venga. ¿No hay nadie?
No, no había nadie. Miré ansiosamente a mi alrededor; pero la pregunta no había
impresionado a ninguno de los presentes; sólo un hombre con polainas y tuerto sugirió la
idea de que lo mejor sería ponerme un collar y atarme en el establo como a un perro sin
dueño.
Pusieron una escala y bajé detrás de la señora que parecía un almiar, pues no me había
atrevido a moverme hasta que hubo quitado su cesta. Entre tanto, los viajeros ya habían
desocupado el coche; también habían sacado los equipajes, desenganchado los caballos, y
hasta la diligencia había sido conducida entre varios empleados fuera del camino, cuando
todavía no se había presentado nadie a reclamar al polvoriento niño que venía de
Bloonderstone.
Más solitario que Robinson Crusoe, pues aquel, por lo menos, no tenía a nadie que le
mirase mientras estaba solita rio, entré en las oficinas de la diligencia, y por invitación de
un empleado pasé a sentarme detrás del mostrador, en la báscula de pesar los equipajes.
Mientras estaba allí mirando los montones de maletas y libros y percibiendo el olor de las
cuadras (que para siempre estará asociado en mi memoria con aquella mañana), una
procesión de los más terribles pensamientos empezó a desfilar por mi cerebro.
Suponiendo que nadie se presentase a buscarme, ¿cuánto tiempo me permitirían estar
allí? ¿Podría estar hasta que se me terminaran los siete chelines? ¿Dormiría por la noche
en uno de aquellos departamentos de madera con los equipajes? Y por las mañanas,
¿tendría que lavarme en la bomba del patio? ¿O tendría que marcharme todas las noches
y esperar a que fuese de día y abrieran la oficina para entrar, por si acaso me habían
reclamado? ¿Y si aquello sólo hubiera sido una invención de míster Murdstone para
deshacerse de mí? ¿Qué me ocurriría? Si al menos me dejaran permanecer allí hasta que
se me terminaran los chelines; lo que no podía esperar ni remotamente era que me
dejasen continuar cuando empezase a morirme de hambre. Sería muy molesto para los
empleados, y además se exponía «El yo no sé qué azul» a tener que pagarme el entierro.
Si intentara volver a mi casa, ¿conseguiría encontrar el camino? ¿Sería posible que
pudiera ir andando hasta tan lejos? Y además, ¿estaba seguro de que en casa quisieran
recibirme si volvía? Sólo estaba seguro de Peggotty. ¿Y si fuera a buscar a las
autoridades y me ofreciera como soldado o marino? Era un niño tan chico, que seguro no
querrían tomarme. Estos pensamientos y otros mil semejantes me tenían febril de miedo y
emoción. Y estaba en lo más fuerte de mi fiebre cuando se presentó un hombre,
cuchicheó con el empleado, y este, levantándome de la báscula, me presentó como si
fuera un paquete vendido, pagado y pesado.
Mientras salía de la oficina con mi mano en la de aquel señor, le lancé una mirada. Era
un joven pálido y delgado, de mejillas hundidas y barbilla negra como la de míster
Murdstone. Pero esa era la única semejanza, pues llevaba las patillas afeitadas y sus
cabellos eran duros y ásperos. Iba vestido con un traje negro, también viejo y raído y que
le estaba corto, y llevaba un pañuelo blanco que no estaba muy limpio. No he supuesto
nunca, ni quiero suponerlo, que aquel pañuelo fuese la única prenda de ropa blanca que
llevase el joven; pero desde luego era lo único que se veía de ella.
-¿Es usted el nuevo alumno? -me preguntó.
-Sí, señor -dije.
Suponía que lo era, aunque no lo sabía.
-Yo soy un profesor de Salem House -me dijo.
Le saludé con miedo. Me avergonzaba aludir a una cosa tan vulgar como mi maleta
ante aquel profesor de Salem House; tanto, que hasta que no estuvimos a alguna distancia
no me atreví a decirlo. Ante mi humilde insinuación de que quizá después podría serme
útil, volvimos atrás, y dijo al empleado que tenía ya el mozo instrucciones para recogerla
a mediodía.
-Si hiciera usted el favor -dije cuando estuvimos, poco más o menos, a la distancia de
antes-. ¿,Es muy lejos?
-Por Blackheath -me dijo.
-¿Y eso está muy lejos, caballero? -pregunté tímido.
-Sí; es buena tirada; pero iremos en la diligencia. Habrá unas seis millas.
Estaba tan débil y cansado, que la idea de hacer otras seis millas sin restaurar mis
fuerzas me pareció imposible, y me atreví a decir que no había cenado aquella noche y
que si me permitía comprar algo de comer se lo agradecería. Se sorprendió bastante (le
veo todavía detenerse a mirarme), y después de unos segundos me dijo que sí; que él
tenía que visitar a una anciana que vivía allí cerca, y que lo mejor sería que comprase
algo de pan y cualquier otra cosa que me gustase y fuese sana y que en casa de la anciana
me lo comería. Además, allí podrían darme leche.
Entramos en una panadería, y después de proponer yo la compra de varios pasteles, que
él rechazó una a una, nos decidimos en favor de un apetitoso panecillito integral que
costó tres peniques. Además compramos un huevo y un trozo de tocino ahumado. Al
pagar me devolvieron tanta calderilla del segundo chelín, que Londres me pareció un sitio
muy barato. Con estas provisiones atravesamos, en medio de un ruido y un movimiento
horribles, un puente que debía de ser el puente de Londres (hasta creo que el profesor me
lo dijo, pero yo iba dormido), y llegamos a casa de la anciana, que vivía en un asilo,
como me figuré por su aspecto y supe por una inscripción que había sobre la piedra del
dintel, donde decía que había sido fundado para veinticinco ancianas pobres.
El profesor de Salem House abrió una de aquellas puertecitas negras, que eran todas
iguales y que tenía una ventanita de cristales a un lado y otra encima, y entramos en la
casita de una de aquellas pobres ancianas. Su dueña estaba atizando el fuego, sobre el que
había colocado un puchero. Al ver entrar a mi acompañante se dio un golpe con el
soplillo en las rodillas y dijo algo como «Mi Charles»; pero al verme a mí se levantó
frotándose las manos y haciendo una confusa reverencia.
-¿Podría usted hacer el favor de preparar el desayuno de este niño? --dijo el profesor.
-¿Que si puedo? ¡Ya lo creo! -dijo la anciana.
-¿Y cómo se encue ntra hoy mistress Fibitson? -dijo ¡ni acompañante, mirando a otra
anciana que había sentada en una silla, muy cerca del fuego, y que parecía un montón de
harapos, que todavía ahora, cuando lo recuerdo, doy gracias a Dios de no haberme
sentado, por distracción, encima.
-No está muy bien la pobre -dijo la primera anciana-. Está en uno de sus peores días. Si
se apagase el fuego, se apagaba con él.
Y como la miraban, la miré también yo. Aunque en realidad era un día bastante
caluroso, la anciana no parecía poder pensar en nada que no fuese aquel fuego. Sentía
celos de la cacerola que había puesta encima, y tengo motivos para sospechar que la
odiaba por hervir mi huevo y freír mi tocino, pues vi que cuando nadie la miraba me
amenazaba con el puño. El sol entraba por la ventanita; pero ella, sentada en su sillón, le
volvía la espalda y contemplaba el fuego como si quisiera conservarlo caliente en lugar
de calentarse ella. Cuando los preparativos de mi desayuno acabaron y quedó libre el
fuego, le dio tal alegría, que soltó una carcajada, y debo decir que su risa no era muy
melodiosa. Me senté ante mi panecillo, mi huevo y mi trozo de tocino. Además, me
pusieron una taza de leche; me parecía un desayuno delicioso. Todavía estaba gozando de
ello, cuando la dueña de la casa dijo a mi profesor:
-¿Llevas ahí la flauta?
-Sí ---contestó él.
-Pues anda, toca algo --dijo suplicante la anciana.
El profesor metió su mano en un bolsillo y sacó las tres piezas de una flauta, la armó y
empezó a tocar. Mi impresión ahora, después de tantos años, es que no puede haber en el
mundo nadie que toque peor. Sacaba los ruidos más disparatados que puedan producirse
por ningún medio natural o artificial. No sé qué tocaría, si es que tocaba algo, que lo
dudo; pero la impresión que aquella melodía me produjo fue: primero, ha cerme pensar en
todas mis desdichas, hasta el punto de hacerme llorar; segundo, quitarme el apetito, y, por
último, producirme tal sueño, que no podía seguir con los ojos abiertos. Todavía se me
cierran si pienso en el efecto que me causó la música en aquella ocasión. Aún me parece
ver la habitación aquella, con su armario entreabierto en un rincón y las sillas con los
respaldos perpendiculares, y la pequeña y angulosa escalera que conducía a otra
habitacioncita, y las tres plumas de pavo real extendidas encima de la chimenea. Recuerdo
que en el primer momento me preocupó lo que el pavo pensaría si supiese para lo
que servían sus hermosas plumas; pero al fin todo se borra, inclino la cabeza y me
duermo. La flauta deja de oírse; en cambio se oyen las ruedas de la diligencia, y estoy de
viaje. La diligencia se detiene, me despierto sobresaltado, y la flauta se oye de nuevo y el
profesor de Salem House está sentado, con las piernas cruzadas, to cándola tristemente,
mientras la dueña de la casa le escucha deleitada. Pero también esto desaparece, todo
desaparece; ya no hay flauta, ni profesor, ni Salem House, ni David Copperfield; sólo hay
un profundo sueño.
Y pensé que soñaba cuando, una vez de las que oía aque lla horrible música, me pareció
ver a la anciana que se acer caba poquito a poco, en su estática admiración, se inclinaba
sobre el respaldo de la silla y dabs al músico un beso cariñoso, interrumpiendo la música
un momento. Estaba en ese estado, entre la vigilia y el sueño, pues cuando continuó (el
que se interrumpió la música es seguro) vi y oí a la misma anciana preguntar a mistress
Fibitson si no le parecía delicioso, refiriéndose a la flauta. A lo que mistress Fibitson replicó:
« ¡Ah, sí! ¡Ah, sí! », y se inclinó hacia el fuego, al que estoy seguro que atribuía
todo el mérito de la música.
Me pareció que había pasado mucho tiempo cuando el profesor de Salem House,
desmontando su flauta, se guardó los pedazos en el bolsillo y partimos. Encontramos la
diligencia muy cerca de allí, y subimos en la imperial; pero yo tenía un sueño tan terrible,
que cuando nos paramos para coger más gente me metieron dentro, donde no iba nadie, y
pude dormir profundamente hasta que el coche llegó ante una gran pendiente, que tuvo
que subir al paso, entre dos hileras de árboles. Pronto se detuvo. Habíamos llegado a
nuestro destino.
A los pocos pasos el profesor y yo nos encontramos delante de Salem House. El
edificio estaba rodeado de una ta pia muy alts de ladrillo y tenía un aspecto muy triste.
Encima de una puerta practicada en el muro se leía: «Salem House». Llamamos, y a
través de un ventanillo de la puerta nos contempló un rostro antipático, que pertenecía,
según vi cuando se abrió la puerta, a un hombre grueso con cuello de toro, una pierna de
palo, frente muy abultada y cabellos cortados al rape.
-El nuevo alumno --dijo el profesor.
El hombre de la pierna de palo me miró de arriba abajo; no tardó mucho en ello, ¡era
yo, tan pequeño! Después cerró la puerta, guardándose la llave en el bolsillo. Nos
dirigíamos a la casa, pasando por debajo de algunos grandes y sombríos árboles, cuando
llamó a mi guía:
-¡Eh!
Nos volvimos. Estaba parado ante su portería, con un par de botas en la mano.
-¡Oiga! El zapatero ha venido -dijo-cuando usted no estaba, míster Mell, y dice que
esas botas ya no se pueden volver a remendar; que no queda ni un átomo de la primera
piel, y que le asombra que pueda usted esperarlo.
Al decir esto, arrojó las botas tras de míster Mell, que volvió atrás para cogerlas y las
miró muy desconsoladamente mientras se acercaba a mí. Entonces observé por primera
vez que las botas que llevaba debían de haber trabajado mucho, y que hasta por un sitio
asomaba el calcetín.
Salem House era un edificio cuadrado, de ladrillo, co n pabellones, de aspecto desnudo
y desolado. Todo a su alrededor estaba tan tranquilo, que pregunté a mi guía si era que
los niños estaban de paseo. Pareció sorprenderse de que yo no supiera que era época de
vacaciones. Todos los chicos estaban en sus casas. Míster Creakle, el director, estaba en
una playa con mistress Creakle y miss Creakle; y si yo estaba allí, era como castigo por
mi mala conducta. Todo esto me lo explicó a lo largo del camino.
La clase donde me llevó me pareció el lugar más triste que he visto en mi vida. Todavía
lo estoy viendo: una habitación larga, con tres hileras de pupitres y seis de bancos, y todo
alrededor perchas para sombreros y pizarras. Trozos de cuadernos y de ejercicios
ensucian el suelo. Algunas cajas de gusanos de seda ruedan por encima de los pupitres.
Dos desgraciadas ratas blancas, abandonadas por su dueño, recorren de arriba abajo un
castillo muy sucio hecho de cartón y de alambre, y sus ojillos rojos buscan por todas
partes algo que comer. Un pajarillo, dentro de una jaula tan chica como él, hace un ruido
monótono saltando desde el palito al suelo y del suelo al palito; pero no canta ni silba. En
la habitación reina un olor extraño a insano a cuero podrido, a manzanas guardadas y a
libros apolillados. Y no podría haber más tinta vertida por toda ella si al construir la casa
hubieran olvidado poner techo y hubiera estado lloviendo, nevando o grani zando tinta
durante todas las estaciones del año.
Míster Mell me dejó solo mientras subía sus botas irreparables.
Yo avanzaba despacio por la habitación observándolo todo. De pronto, encima de un
pupitre me encontré con un cartel escrito en letra grande y que decía: «¡Cuidado con él!
¡Muerde! ».
Me encaramé inmediatamente encima del pupitre, convencido de que por lo menos
había un perro debajo. Pero por más que miraba con ojos asustados en todas direcciones,
no veía ni rastro. Estaba todavía así, cuando volvió míster Mell y me preguntó qué hacía
allí subido.
-Dispénseme; es que estaba buscando al perro.
-¿Al perro? --dijo él- ¿A qué perro?
-¿No es un perro?
-¿Que si no es un perro?
-Del que hay que tener cuidado porque muerde.
-No, Copperfield -me dijo gravemente-. No es un perro; es un niño. Tengo órdenes,
Copperfield, de poner ese cartel en su espalda. Siento mucho tener que empezar con usted
de este modo; pero no tengo otro remedio.
Me hizo bajar al suelo y me colgó el cartel (que estaba he cho a propósito para ello) en
la espalda como una mochila, y desde entonces tuve el consuelo de llevarlo a todas partes
conmigo.
Lo que yo sufrí con aquel letrero nadie lo puede imaginar. Tanto si era posible vérmelo
como si no, yo siempre creía que lo estaban leyendo, y no me tranquilizaba el volverme a
mirar, pues siempre seguía pareciéndome que alguien lo estaba viendo. El hombre de la
pierna de palo, con su crueldad, agravaba mis males. Era una autoridad allí, y si alguna
vez me veía apoyado en un árbol, o en la tapia, o en la fachada de la casa, se asomaba a
su puerta y me gritaba con voz estentórea:
-¡Eh! Míster Copperfield, enseñe su letrero si no quiere que se lo haga enseñar yo.
El patio de recreo estaba abierto, por la parte de atrás, a las dependencias de la casa, y
yo sabía que todas las criadas leían mi letrero, y el panadero, y el carbonero; en una palabra,
todo el mundo que iba por la mañana a la hora en que yo tenía orden de pasear por
allí; todos leían que había que tener cuidado conmigo, porque mordía. Y recuerdo que
positivamente empecé a tener miedo de mí mismo como de un niño salvaje que mordiese.
En aquel patio había una puerta muy vieja, donde los chicos acostumbraban a grabar
sus nombres, y que estaba cubierta por completo de inscripciones. En mi miedo a la
llegada de los otros niños, no podía leer aquellos nombres sin pensar en el tono con que
leerían: « ¡Cuidado con él! ¡Muerde! ». Había uno, un tal J. Steerforth, que grababa su
nombre muy a menudo y muy profundamente y a quien me figuraba leyéndolo a gritos y
después tirándome del pelo. Y había otro, un tal Tommy Traddles, de quien temía que se
acercara como distraído y después hiciera como que se asustaba de encontrarse a mi lado.
A otro, George Demple, me le figuraba leyéndolo cantando. Y me pasaba el tiempo
mirando aquella puerta (pequeña y temblorosa criatura) hasta que todos aquellos
propietarios de los nombres (eran cincuenta y cuatro, según me dijo míster Mell)
quisieran enviarme a Coventry por unanimidad, y gritaran cada uno a su manera:
«¡Cuidado con él! ¡Muerde!» .
Lo mismo me ocurría mirando los pupitres y los bancos; lo mismo con las camas del
dormitorio desierto, a las que miraba cuando estaba acostado. Todas las noches soñaba:
unas, que estaba con mi madre, como de costumbre; otras, que estaba en casa de míster
Peggotty, o viajando en la diligencia, o almorzando con mi desgraciado amigo el camarero,
y en todas aquellas circunstancias, la gente terminaba asustándose al darse cuenta de
que sólo llevaba la ligera camisa de dormir y el letrero.
La monotonía de mi vida y la constante aprensión de la reapertura de la escuela me
tenían en una insoportable aflicción. Todos los días tenía que hacer muchos deberes para
míster Mell; pero lo hacía bien, pues allí no estaban los dos hermanos Murdstone. Antes
y después de mi trabajo, me paseaba, vigilado, como ya he dicho, por el hombre de la
pierna de palo. ¡Cómo recuerdo la humedad de la tierra alrededor de la casa, las piedras
cubiertas de musgo en el patio, una fuente muy vieja y destrozada, y los descoloridos
troncos de algunos árboles raquíticos, que parecía que no podía haber en el mundo otros
que hubieran recibido más lluvia y menos sol! A la una comíamos míster Mell y yo en
una esquina del largo comedor, lleno de mesas desnudas. Después nos poníamos a
trabajar hasta la hora triste del té, que mister Mell tomaba en una taza azul y yo en una de
estaño. Todo el día y hasta las siete o las ocho de la noche míster Mell permanecía en su
pupitre trabajando sin descanso con plumas, tinta, papel y libros, haciendo las cuentas,
según supe después, del último semestre. Cuando, ya por la noche, dejaba su trabajo,
armaba la flauta y la tocaba con tanta energía, que yo tenía miedo de que de un soplido
fuera a entrar por el gran agujero del instrumento y después saliera por algún agujerillo
de las teclas.
Todavía me parece ver a mi pequeña personilla en la habitación apenas iluminada,
sentado, con la cabeza entre las manos y escuchando la dolorosa melodía de míster Mell
y estudiando. Me veo también con los libros cerrados a mi lado y oyendo a través de
aquella música los ruidos habitua les de mi casa, o el soplar del viento en la llanura de
Yar mouth, y sintiéndome muy triste y muy solo. Me veo metiéndome en la cama, entre
todos aquellos lechos solitarios, y sentándome en ella a llorar de deseo por una palabra
cariñosa de Peggotty. Y luego, a la mañana, me veo bajando la escalera y mirando a
través de un tragaluz, que la ilumina, la campana de la escuela, suspendida en lo alto, con
la veleta encima, y pienso en cuándo sonará llamando a J. Steerforth y a todos los demás
al trabajo. Y, sin embargo, este no es mas que un temor secundario, pues lo que me
horroriza es el momento en que el hombre de la pierna de palo abra la puerta para dejar
pasar al terrible míster Creakle.
Y aunque creo que no soy un chico malo .... como sigo llevando el cartel en la
espalda...
Míster Mell nunca me hablaba mucho, pero no era malo conmigo. Creo que nos
hacíamos mutuamente compañía, aunque no nos habláramos. He olvidado mencionar que
él, algunas veces, hablaba solo; entonces rechinaba los dientes, apretaba los puños y se
tiraba de los pelos de una manera extraña; pero debía de ser costumbre, y aunque al
principio me asustaba mucho, pronto me habitué a ello.
CAPÍTULO VI
ENSANCHO MI CÍRCULO DE AMISTADES
Llevaba un mes, poco más o menos, haciendo esta vida, cuando el hombre de la pierna
de palo apareció, limpiándolo todo con una escoba y un cubo, lo que deduje eran
preparativos para el recibimiento de míster Creakle y sus alumnos. No me había
equivocado; y por fin llegó la escoba a la sala de estudio, arrojándonos a míster Mell y a
mí, que tuvimos que vivir durante aquellos días donde pudimos y como pudimos,
encontrándonos por todas partes con las criadas (que yo antes apenas había visto)
constantemente ocupadas en hacernos tragar polvo en tal cantidad que yo no dejaba de
estornudar, como si Salem House fuera una enorme tabaquera.
Un día míster Mell me anuncio que míster Creakle llegaba aquella noche. Y por la
tarde, después del té, le oí decir que ya había llegado. Un rato antes de la hora de
acostarme, el hombre de la pierna de palo se presentó a buscarme para conducirme ante
míster Creakle.
La parte de la casa dedicada a vivienda del señor director era mucho mejor y
confortable que la nuestra, y tenía un trozo de jardín que era como un edén al lado de
nuestro horrible patio de recreo, pues nuestro patio se parecía de tal modo a un desierto
en miniatura, que yo pensaba siempre que sólo un camello o un dromedario se sentirían
allí como en su casa. Me pareció de un atrevimiento inaudito el darme cuenta de que
hasta el pasillo tenía aspecto confortable, mientras me dirigía, temblando, a su presencia.
Estaba tan turbado, que al entrar apenas vi a mistress Creakle ni a su hija, que estaban en
la habitación. Sólo vi al director. Míster Creakle era un hombre muy grueso, que llevaba
un montón de diles en la cadena del reloj. Estaba sentado en un sillón, con un vaso y una
botella al lado.
-Así -dijo míster Creakle-, ¿este es el caballerito a quien tendremos que limar los
dientes? ¿A ver? Dé usted la vuelta.
El hombre de la pierna de palo me hizo girar para que pudieran contemplar mi letrero-,
y después de tenerme el tiempo suficiente para que lo leyeran, volvió a ponerme frente a
míster Creakle, y él se colocó a su lado. El rostro de míster Creakle era verdaderamente
feroz: los ojos, muy pequeños y hundidos en la cabeza; las venas de la frente, muy
hinchadas; la nariz, pequeña, y la barbilla, grande. Estaba calvo; sólo tenía unos cuantos
pelitos grises, que peinaba hacia arriba, uniéndolos en lo alto. Pero lo que más me impresionó
entonces fue que no tenía voz; hablaba como en un cuchicheo, y no sé si el
trabajo que le costaba hablar o la conciencia de su debilidad le hacía tener más expresión
de malo cuando hablaba, y quizá también eso fuese causa de que sus abultadas venas se
hincharan todavía más. Ahora no me extraña que al verlo de primeras fuera esta
peculiaridad la que más me chocase.
-Y bien -dijo míster Creakle-, ¿tiene usted algo que decirme del chico?
-Todavía no ha hecho nada -dijo el hombre de la pierna de palo---, no ha tenido
ocasión.
Me dio la impresión de que a míster Creakle le había defraudado, y que, en cambio, no
había defraudado a miss y a mistress Creakle (a quienes por primera vez lanzaba una
ojeada).
-Acérquese usted más - me dijo míster Creakle.
-Acérquese usted más --dijo el hombre de la pierna de palo, repitiendo su gesto.
-Tengo el honor de conocer bastante a su padrastro -cuchicheó míster Creakle
agarrándome de una oreja- : es un hombre muy digno, un hombre de carácter. Los dos nos
conocemos mucho... Pero tú no me conoces, ¿verdad? -repitió míster Creakle,
pellizcándome la oreja con feroz complacencia.
-Todavía no, señor -dije con verdadero pánico.
-¿Todavía no?, ¿eh? Pero pronto será.
-Pero pronto será -repitió el hombre de la pierna de palo.
Después he sabido que, por lo general, actuaba, con su voz de trueno, de intérprete de
míster Creakle para con sus alumnos.
Estaba muy asustado, y le dije que así lo suponía. Entre tanto, sentía que me ardía la
oreja, pues me la pellizcaba cada vez con más fuerza.
-Te voy a decir quién soy -cuchicheó míster Creakle, soltándome por fin, aunque no sin
antes retorcerme el pellizco, haciendo que se me saltaran las lágrimas-. Soy un tártaro.
-Un tártaro -dijo el hombre de la pierna de palo.
-Y si digo que haré una cosa, la hago, y si digo que ha de hacerse una cosa, también se
hace.
-Si digo que ha de hacerse una cosa, se hace -repitió como un eco el intérprete.
-Soy un carácter decidido -continuó míster Creakle-; eso soy. Cumplo con mi deber;
eso es lo único que hago. Y si mi carne y mi sangre se revelan contra mí (y miró a
mistress Creakle al decir esto), ya no son mi carne ni mi sangre y reniego de ellos.
Y dirigiéndose al hombre de la pierna de palo añadió:
-Aquel individuo, ¿no ha vuelto por aquí?
-No, señor -fue la contestación.
-No --dijo míster Creakle-, ya sabe él que más le vale así. Me conoce, y hace bien. Digo
que es mejor que no vuelva -repitió míster Creakle, dando un puñetazo encima de la mesa
y mirando a su mujer- Ese ya me conoce. Y ahora tú también vas a conocerme, amiguito;
puedes marcharte. ¡Llévatelo!
Estaba muy contento de poderme marchar, pues mistress Creakle y su hija se secaban
los ojos, y yo estaba sufriendo por ellas y por mí. Sin embargo, como tenía en el pensamiento
una petición que le quería hacer y que me interesaba muchísimo, no pude por
menos de expresarla, aunque asombrado de mi propia audacia.
-Señor, si usted quisiera...
Míster Creakle murmuró:
-¡Cómo! ¿Qué quiere decir esto?
Y me lanzó un mirada como si quisiera aniquilarme con ella.
-Señor, si usted quisiera... -balbucí-, si usted pudiera perdonarme... Estoy tan
arrepentido de lo que hice. Si pudieran quitarme este letrero antes de que lleguen mis
compañeros...
No sé si míster Creakle lo hacía por asustarme; pero saltó de la silla con cólera. Yo, al
verle así, eché a correr, sin esperar la escolta del hombre de la pierna de palo, y no paré
hasta llegar al dormitorio. Allí, al darme cuenta de que no me seguían, me desnudé y
acurruqué en la cama, donde estuve temblando durante un par de horas.
A la mañana siguiente llegó míster Sharp. Míster Sharp era el profesor de más
categoría, superior a míster Mell. Míster Mell comía con los niños, mientras que míster
Sharp comía y cenaba en la mesa del señor director. Era menudo, y me pareció de aspecto
delicado; tenía un nariz muy grande, y llevaba siempre la cabeza inclinada hacia un lado,
como si fuera demasiado pesada para él. Tenía el pelo abundante y rizado; pero, según
me dijo el primer niño que volvió, aque llo era peluca (comprada de segunda mano, según
decía); también me dijo que todos los sábados por la tarde salía para que se la rizaran.
Todos aquellos datos me los dio Tommy Traddles. Fue el primero en volver, y se me
presentó diciendo que su nombre lo podía encontrar grabado en el rincón derecho de la
puerta, encima del cerrojo; entonces yo le dije: «¿Traddles?», y él me contestó: « El
mismo.» Después me estuvo preguntando muchas cosas más y sobre mi familia.
Fue una suerte muy grande para mí el que Traddles regresara el primero, pues le
divirtió tanto mi letrero, que me libró del problema de enseñarlo o de ocultarlo,
presentándome a todos los niños que llegaban, fueran grandes o chicos, en la siguiente
forma: «¡Eh! ¡Venid aquí y veréis qué comedia! » .
Felizmente también, la mayor parte de los niños vo lvían tristes y no estaban propicios a
divertirse a costa mía, como yo me esperaba.
Claro que algunos gesticularon a mi alrededor como salvajes, y que la mayoría no podía
resistir a la tentación de ha cer como si me tomasen por un perro, y me acariciaban y
mimaban como si tuvieran miedo, diciendo: « ¡Abajo, chucho!» , y me llamaban Towser.
Esto, naturalmente, me molestaba mucho y me costaba lágrimas; pero en conjunto
fueron menos crueles de lo que me imaginaba.
Así y todo, no me consideraron formalmente admitido en la escuela hasta que hubo
llegado James Steerforth. Me condujeron ante aquel muchacho (que tenía fama de saber
mucho, y que era muy guapo y, por último, por lo menos seis años mayor que yo) como
ante un juez. Debajo de un cobertizo del patio de recreo él inquirió la causa y los detalles
de mi cruel castigo, y después tuvo la amabilidad de expresar su opinión diciendo que
aquello era < una famosa infamia», lo que le agradecí ya para siempre. -¿Cuánto dinero tienes, pequeño Copperfield? -me dijo paseando conmigo después de juzgar el asunto en aquel tono. Le dije que siete chelines. -Te convendría más que lo guardara yo --dijo, Eso si te parece bien. Me apresuré a entregárselos, vaciando la bolsa de Peggotty en su mano. -¿Y no te gustaría gastar en nada ahora? -me preguntó. -No, gracias -repliqué. -Si quieres, puedes - insistió Steerforth-; me lo dices a mí... -No, gracias -repetí. -Quizá te gustaría gastarte dos chelines en una botella de licor de grosella; podríamos beberla poco a poco en el dormitorio - insistió Steerforth-. Creo que duermes en el mismo que yo. A mí nunca se me hubiera ocurrido una cosa semejante; pero dije que sí, que me gustaba mucho. -Muy bien --contestó Steerforth-, y estoy casi seguro de que también te gustaría gastar otro chelín en bizcochos de almendra, ¿eh? También dije que sí, que me gustaba mucho. -Y otro chelín, o así, en dulces, y otro en frutas, ¿qué te parece? ¿Quieres, pequeño Copperfield? Sonreí porque él también sonreía; pero un poco confuso. -Bien -dijo Steerforth-, haremos que dure lo más posible. Para ti, lo mejor es que esté en mi poder, pues salgo cuando quiero y puedo pasar bien el contrabando. Al decir esto se guardó el dinero y me dijo con mucho cariño que no me preocupase, que él tendría cuidado de que todo saliera a pedir de boca. Y cumplió su palabra: todo salió muy bien, si se puede decir eso de aquello que en el fondo de mi alma me parecía mal. Sentía que no había hecho buen use de las medias coronas de mi madre; sin embargo, conservé el papelito en que estaban envueltas (¡preciosa economía!). Cuando estuvimos en el dormitorio, Steerforth sacó el producto íntegro de los siete chelines y lo extendió encima de mi cama, diciendo: -Aquí está, joven Copperfield; ¡es un banquete regio! Sólo la idea de tener que hacer los honores del festín a mi edad y estando allí Steerforth hacía temblar mi mano. Por lo tanto, le rogué que me hiciera el favor de presidir la mesa, y mi petición fue secundada por los otros muchachos del mismo dormitorio. Steerforth accedió, y sentándose encima de mi almohada, repartió los manjares con perfecta equidad, debo recono cerlo. El licor de grosella lo fue dando uno a uno en una copa rota que era propiedad suya. Yo estaba sentado a su derecha; los demás, agrupados a nuestro alrededor, unos en las camas más próximas y otros en el suelo. ¡Cómo recuerdo aquella noche! Allí sentados, ¡cómo charlábamos en un susurro! Mejor dicho, charlaban: yo escuchaba en silencio. La luna entraba en la habitación por la ventana, dibujando otra pálida ventana en el suelo, y la ma yoría de nosotros estábamos en la oscuridad, excepto cuando Steerforth encendía un fósforo de su caja para buscar algo en la mesa, y era un instante de luz azul sobre todos nosotros. Un misterioso sentimiento, consecuencia de la oscuridad, del secreto del festín y del cuchichear de todos a mi alrededor, se apodera nuevamente de mí al recordarlo, y escucho lo que dicen con un sentimiento vago de solemni dad y temor, sintiéndome dichoso de sentirlos al lado y asustándome, aunque finjo reír, cuando Traddles dice que ve a un fantasma. Les oí las cosas más diversas sobre toda la escuela y los que la habitaban. Oí decir que míster Creakle tenía mucha razón al llamarse a sí mismo tártaro; que era el maestro más cruel y severo, y que todos los días golpeaba a los niños a diestro y siniestro, lo mismo que a un rebaño, y sin compasión; que no sabía nada, fuera de castigar, siendo más ignorante (lo decía J. Steerforth) que el chico más obtuso de la escuela; que hacía muchos años había sido comerciante en vinos en Boroug; que había emprendido el negocio de la escuela después de hacer bancarrota en los vinos, y que si al fin había conseguido salir adelante era gracias al dinero de mistress Creakle. Les oí todo esto y muchas cosas más de este calibre, que yo no comprendía cómo habían sabido. Supe también que el hombre de la pierna de palo se llamaba Tungay; que era bruto y tozudo-, que había trabajado con Creakle en el negocio de vinos, y que si luego le había conservado en este otro negocio era porque se había roto la pierna a su servicio, le había ayudado en muchas cosas sucias y estaba enterado de todos sus secretos. Supe también que, exceptuando a Creakle, Tungay consideraba a todos, profesores y discípulos, como sus naturales enemigos, y que el único goce de su vida era hacer daño. Oí que mister Creakle había tenido un hijo, a quien Tungay no quería; que el muchacho había ayudado a su padre en la escuela, pero que habiéndole hecho en una ocasión observaciones sobre la disciplina del co legio, tachándola de cruel, y habiendo protestado también, según se suponía, del mal trato que daba a su madre, míster Creakle le había repudiado, y desde entonces su mujer y su hija estaban siempre tristes. Pero lo que más estupor me produjo de todo fue saber que existía en la escuela un muchacho sobre el que míster Creakle no se había atrevido a poner aún la mano, y este muchacho era Steerforth. Él mismo confirmó tal rumor cuando otros lo dijeron, asegurando que le gustaría que se atreviera a hacerlo. Y al preguntarle un chico muy pacífico (no era yo) qué haría si algún día le llegara a pegar, Steerforth encendió una cerilla para dar mayor fuerza a su respuesta y dijo que como primera providencia le tiraría a la cabeza el frasco de tinta que estaba siempre encima de la chimenea. Durante unos segundos permanecimos en la oscuridad sin atrevemos a respirar siquiera. Supe que a los dos profesores, míster Sharp y míster Mell, les daban una paga miserable; y que cuando había carne caliente y fría en la mesa de míster Creakle habían acordado que mister Sharp tenía que preferir siempre la fría. Esto fue también corroborado por Steerforth, que era el único admi tido a aquella mesa. Me enteré de que la peluca de míster Sharp no le sentaba bien, y que más le valiera no presumir tanto, porque su pelo rojo asomaba por debajo. También oí decir que a un niño, hijo de un carbonero, le habían admitido a cambio de la cuenta del carbón, por lo que le apodaban míster Cambio, nombre elegido del libro de aritmética y alusivo al arreglo. Oí que la cerveza era un robo a los padres, y el pudding, una imposición. Supe que todos los alumnos consideraban a la hija de Creakle como enamorada de Steerforth. Y pensando, mientras estábamos en la oscuridad, en su dulce voz, en su hermoso rostro, en sus modales elegantes y en sus cabellos rizados, estaba convencido de que era verdad. También supe que mister Mell no era mala persona; pero que no tenía dónde caerse muerto, y que su anciana madre debía de ser tan pobre como Job. Al momento recordé mi desayuno en el asilo, y lo que me había parecido oír decir a la anciana: «Mi Charles»; pero, gracias a Dios, no se lo dije a nadie porque estuve más callado que en misa. La mayoría de los compañeros se habían metido en la cama nada más terminar de comer y beber; pero la charla aquella duró bastante tiempo, y nosotros habíamos permanecido cuchicheando y escuchando sin desnudarnos del todo. Por fin también nos acostamos. -Muy buenas noches, pequeño Copperfield -dijo Steerforth-; yo cuidaré de ti. -Es usted muy bueno -contesté agradecido-; se lo agradezco mucho. -¿No tienes una hermana? -dijo Steerforth bostezando. -No -contesté. -¡Qué lástima! -dijo Steerforth-. Habría sido una linda chiquilla, pequeña y tímida, con los ojos brillantes. Me habría gustado conocerla. Hasta mañana, Copperfield. -Buenas noches, Steerforth. Seguí pensando en él durante mucho rato, y recuerdo que me senté en la cama para mirarle. Estaba dormido a la luz de la luna, con su hermoso rostro hacia mi lado y la cabeza cómodamente reclinada en el brazo. Era un gran personaje a mis ojos, y esto era, como es natural, lo que más me atraía. Los sombríos misterios de su porvenir no se revelaban todavía en su rostro a la luz de la luna. Ni una sombra iba unida a sus pasos mientras me paseaba en sueños con él por el jardín. CAPÍTULO VII MI PRIMER SEMESTRE EN SALEM HOUSE Las clases empezaron en serio al día siguiente. Recuerdo cómo me impresionó el ruido de las voces en la sala de estudio, trocada de pronto en un silencio de muerte cuando míster Creakle entró, después del desayuno, y desde la puerta nos miró a todos como el gigante de los cuentos de hadas contempla a sus cautivos. Tungay entró con él, y a mí me pareció que no había mo tivo para gritar de aquel modo: «¡Silencio!», pues estábamos todos petrificados, mudos é inmóviles. -Se le vio a míster Creakle mover los labios y se oyó a Tungay. -Muchachos: empezamos el curso; cuidado con lo que se hace, y tomad con afán vuestros estudios, os lo aconsejo, porque yo también vengo decidido a tomar con afán los castigos. Y no tendré piedad. Y os prometo que por mucho que os restreguéis después no lograréis quitaros las huellas de mis golpes. Ahora ¡al trabajo todos! Cuando terminó este terrible exordio y Tungay se marchó, mister Creakle se acercó a mi pupitre y me dijo que si yo era célebre por morder, también él era una especialidad en aquel arte. Y enseñándome su bastón, me preguntó qué me parecía aquel diente. ¿Era bastante duro? ¿Era fuerte? ¿Tenía las puntas afiladas? ¿Mordía bien? ¿Mordía? Y a cada pregunta me daba tal palo, que me hacía retorcerme. Aquella fue mi confirmación en Salem House, según decía Steerforth; había sido confirmado pronto; igual de pronto estuve deshecho en lágrimas. Y no vaya a creerse que aquellas demostraciones de atención las recibía yo solo. Al contrario, casi todos los niños (sobre todo los que eran pequeños) se veían favorecidos con igual suerte cada vez que míster Creakle recorría la clase. La mitad del colegio ya estaba retorciéndose antes de que empezasen las tareas del día, y ¡cuántos se retorcían y gritaban antes de que el trabajo del día terminase! Realmente lo recuerdo asustado; pero si contara mas detalles, no querrían creerme. Pienso que no he visto en mi vida un hombre a quien gustase más su oficio que mister Creakle. Se veía que gozaba pegándonos, como si satisficiera un apetito imperioso. Estoy convencido de que no podía resistir el deseo de azotarnos; sobre todo los que éramos gorditos ejercíamos una especie de fascinación sobre él, que no le dejaba descansar hasta que nos marcaba para todo el día. Yo era gordito entonces, y lo he experimentado. Estoy seguro de que ahora, cuando pienso en aquel hombre, la sangre hierve en mis venas con la misma desinteresada indignación que sentiría si hubiera visto sus cosas sin haberlas sufrido, y me indigna porque estoy convencido de que era un malvado sin ningún derecho a cuidar del tesoro que se le confiaba, menos derecho que a see gran mariscal o general en jefe... Es más, quizá en cualquiera de esos otros dos casos habría hecho infinitamente menos daño. Miserables, pequeñas víctimas de un ídolo sin piedad, ¡qué abyectos éramos! ¡Qué comienzo en la vida (pienso ahora) el aprender a arrastrarse de aquel modo ante un hombre así! Todavía me parece estar sentado en mi pupitre y espiando sus ojos, observándolos humildemente, mientras él raya el cuaderno de otra de sus víctimas a quien acaba de cruzar las manos con la regla y que trata de aliviar sus heridas envolviéndoselas en el pañuelo. Tengo mucho que hacer, y si observo sus ojos no es por holgazanería: es una especie de atracción morbosa, un deseo imperioso de saber qué va a ha cer, y si me tocará el turno de sufrir o le tocará a otro. Delante de mí hay una fila de los más pequeños, que también está pendiente de sus ojos con el mismo interés. Yo creo que él lo sabe; pero finge no verlo, y gesticula de un modo terro rífico mientras raya el cuaderno; después nos mira de soslayo, y todos nos inclinamos temblorosos sobre los libros; pero al momento volvemos a fijar los ojos en él. Un desgraciado, culpable de haber hecho mal un ejercicio, se acerca a su llamada, balbuciendo excusas y propósitos de hacerlo bien mañana. Míster Creakle hace un chiste cuando le va a pegar. Todos se lo reírnos, ¡miserables perrillos!, se lo reímos, con los rostros más blancos que la muerte y el corazón encogido de miedo. Todavía me veo sentado en el pupitre en una calurosa tarde de verano. Un rumor sordo me rodea, como si los chicos fueran moscones. Tengo una desagradable sensación de lo que hemos comido (comimos hace una hora o dos) y me siento la cabeza pesada, como si fuera de plomo. Daría el mundo entero por poderme dormir. Tengo los ojos fijos en míster Creakle y abiertos como los de una lechuza. Cuando el sueño me vence demasiado, sigo viéndole a través de una bruma, siempre rayando los cuadernos .... hasta que suavemente llega detrás de mí y me hace tener una percepción más clara de su existencia dándome un bastonazo en la espalda. Estamos en el patio de recreo, y yo sigo con los ojos fascinados por él, aunque no puedo verle. Allí está la ventana de la habitación donde debe de estar comiendo. Sé que está allí y miro a la ventana. Si pasa por ella su sombra, al ins tante mi cara adopta una expresión sumisa y resignada. ¡Y si nos mira a través del cristal, hasta los más traviesos (exceptuando Steerforth), se interrumpen en medio de sus gritos para tomar una actitud contemplativa! Un día, Traddles (el chico más desgraciado del colegio) rompió accidentalmente el cristal con su pelota. Aún hoy me estremezco al recordar la tremenda impresión del momento, cuando pensábamos que la pelota habría rebotado en la sagrada cabeza de míster Creakle. ¡Pobre Traddles! Con su traje azul celeste, que le estaba pequeño y hacía que sus brazos y piernas parecieran salchichas alemanas, era el más alegre y el más desgraciado del colegio. Ni un día dejaban de pegarle, creo que ni un solo día, exceptuando un lunes, que fue fiesta, y nada más le dio con la regla en las manos. Siempre estaba diciend o que iba a escribir a su tío quejándose de ello; pero nunca lo hacía. Cuando le habían pegado tenía la costumbre de inclinar la cabeza encima del pupitre durante unos minutos; después se enderezaba alegre y empezaba a reírse, cubriendo la pizarra de esque letos antes de que sus ojos estuvieran secos. Al principio me extrañaba bastante el consuelo que encontraba dibujando esqueletos, y durante cierto tiempo le consideré como una especie de asceta que trataba de recordar por me dio de aquel símbolo de mortalidad lo limitado de todas las cosas, consolándole el pensar que tampoco los palos podían durar siempre. Después supe que si lo hacía así era por ser más fácil, pues no tenía que ponerlos cara. Traddles era un chico muy bueno y de gran corazón. Consideraba como un deber sagrado para todos los niños el sostenerse unos a otros, y sufrió en muchas ocasiones por este motivo. Una vez Steerforth se echó a reír en la iglesia, y el bedel, creyendo que había sido Traddles, lo arrojó a la calle. Le veo todavía sali endo custodiado bajo las indignadas miradas de los fieles. Nunca dijo quién había sido el verdadero culpable, aunque le castigaron duramente y lo tuvieron preso tantas horas, que al salir del encierro traía un cementerio completo de esqueletos dibujados en su diccionario de latín. En verdad sea dicho que tuvo su compensación. Steerforth dijo de él que era un chico valiente, y a nuestros ojos aquel elogio valía más que nada. Por mi parte, habría sido capaz de soportarlo todo (aunque no era tan bravo como Traddles y además más pequeño) por una recompensa semejante. Una de las mayores felicidades de mi vida era ver a Steerforth dirigirse a la iglesia delante de nosotros dando el brazo a miss Creakle. Miss Creakle no me parecía tan bonita como Emily ni estaba enamorado de ella, no me hubiera atrevido; pero la encontraba extraordinariamente atractiva, y en cuanto a gentileza, me parecía que nadie podía comparársela. Cuando Steerforth, con sus pantalones blancos, llevaba su sombrilla, me sentía orgulloso de ser amigo suyo y pensaba que miss Creakle no podía por menos que adorarle. Míster Sharp y míster Mell eran dos personajes muy importantes a mis ojos; pero Steerforth los eclipsaba como el sol eclipsa a las estrellas. Steerforth continuaba protegiéndome y su amistad me ayudaba mucho, pues nadie se atrevía a meterse con los que él protegía. No podía, ni lo intentó siquiera, defenderme de míster Creakle, que era muy severo conmigo; pero cuando me había tratado con dureza, Steerforth me decía que yo necesitaba algo de su valor; que él no hubiera consentido nunca que le trataran mal, y aquello me animaba y me hacía quererle. Una ventaja saqué, la única que yo sepa, de la severidad con que me trataba míster Creakle, pues pareciéndole que mi letrero le estorbaba al pasar entre los bancos, cuando tenía ganas de pegarme, me lo mandó quitar, y no lo volví a ver. Una circunstancia fortuita aumentó más aún la intimidad entre Steerforth y yo, de una manera que me causó mucho orgullo y satisfacción, aunque no dejaba de tener sus inconvenientes. En una ocasión en que me hacía el honor de charlar conmigo en el patio de recreo me atreví a hacerle observar que algo o alguien se parecía a algo o a alguien de Peregrine Pickle. Él no me dijo nada entonces; pero cuando nos fuimos a la cama me preguntó si tenía aquel libro. Le contesté que no, y le expliqué cómo lo había leído, igual que los demás de que ya he hablado. -¿Y los recuerdas bien? -me preguntó Steerforth. -¡Oh, sí, perfectamente! -repliqué- Tengo buena memoria, y creo que los recuerdo muy bien todos. -Entonces ¿quieres que hagamos una cosa, pequeño Copperfield? Me los vas a contar. Yo no puedo dormirme tan temprano, y por lo general me despierto casi de madrugada. Me irás contando uno después de otro y será lo mismo que Las mil y una noches. La proposición me halagó de un modo extraordinario, y aquella misma noche la pusimos en práctica. ¿Qué mutilaciones cometería yo con mis autores favoritos en el curso de mi interpretación? No estoy en condiciones de decirlo, y además prefiero no saberlo; pero tenía fe profunda en ellos, y, además, lo mejor que creo que tenía era el modo sencillo y grave de contarlos. Con esas cualidades se va lejos. El reverso de la medalla era que muchas noches tenía un sueño horrible o estaba triste y sin ganas de reanudar la his toria. En esas ocasiones era un trabajo duro; pero hubiera sido incapaz de defraudar a Steerforth. También había días en que por la mañana me sentía cansado y me habría gus tado una hora más de sueño, y en aquellos momentos no era muy agradable el ser despabilado igual que la sultana Sheerezade y forzado a contar durante largo rato antes de que sonara la campana. Pero Steerforth estaba decidido, y como él me explicaba mis problemas y todo aquello de mis deberes que yo no entendía, no perdía en el cambio. Sin embargo, debo hacerme justicia: ni por un momento me movió el interés ni el egoísmo, ni tampoco el temor. Admiraba a Steerforth y le amaba, y su aprobación lo compensaba todo. Y el sentimiento aquel era tan precioso a mis ojos, que aun ahora, al pensar en aquellas chiquilladas, me duele el corazón. Steerforth era también muy considerado conmigo y me demostraba mucho interés; sobre todo en una ocasión lo demostró de un modo inflexible. Sospecho que en aquella ocasión debió de ser un poco de suplicio de Tántalo para el pobre Traddles y todos los demás. La prometida carta de Peggotty (¡qué carta tan alegre y animadora era!) llegó en las primeras semanas del semestre, y con ella un bizcocho perfectamente rodeado de naranjas y con dos botellas de vellorita. Este tesoro, como es natural, me apresuré a ponerlo a los pies de Steerforth, rogándole que lo distribuyese. -Bueno; pero has de saber, pequeño Copperfield, que el vino lo guardaremos para remojarte el gaznate cuando cuentes historias. Enrojecí ante aquel interés, y, en mi modestia, le supliqué que no pensara semejante cosa. Pero él insistió, diciendo que había observado que algunas veces me ponía ronco, y que, por lo tanto, aquel vino se emplearía desde la primera hasta la última gota en lo que había dicho. En consecuencia, lo guardó en su caja y echó un poco en un frasco, y me lo administraba gota a gota por medio de un palito cuando le parecía que lo necesitaba. A veces lo hacía exprimiendo en el vino jugo de naranja y echándole ginebra. No estoy muy seguro de que el sabor mejorase con aquello ni de que resultara un licor muy estomacal para tomar a las altas horas de la noche y de madrugada; pero yo lo bebía con agradecimiento y era muy sensible a aquellas atenciones. Me parece que tardé varios meses en contarle la historia de Peregrine Pickle, y más tiempo todavía en las otras nove las. La institución nunca flaqueó por falta de una historia, y el vino duró casi tanto como los relatos. ¡Pobre Traddles! No puedo pensar en él sin una extraña predisposición a reír y a llorar. Por las noches coreaba las historias y afectaba convulsiones de risa en los pasajes cómicos y un miedo mortal en los más peligrosos. A veces casi me cortaba el hilo. Recuerdo que uno de sus grandes gestos era hacer como que no podía por menos de castañetear los dientes cuando mencionaba a los alguaciles en las aventuras de Gil Blas; y recuerdo que cuando Gil Blas se encuentra en Madrid con el capitán de los ladrones, el desgraciado Traddles lanzó tales alaridos de terror, que lo oyó mister Creakle y le dio una soberana paliza. Yo tenía ya espontáneamente una imaginación romántica y soñadora, y se me acentuaba cada día más con aquellas historias contadas en la oscuridad, por lo que dudo de que aquella práctica me haya resultado beneficiosa; pero el verme mimado por todos, como un juguete, en el dormitorio, y el darme cuenta de la importancia y el atractivo que tenía entre los otros niños (a pesar de ser yo el más pequeño) me estimulaba mucho. En una escuela regida con la crueldad de aquella, por grande que sea el mérito del que la preside no hay cuidado de que se aprenda mucho. Nosotros, en general, éramos los colegiales más ignorantes que pueden existir; estábamos demasiado atormentados y preocupados para poder estudiar, pues nada se consigue hacer en una vida de perpetua intranquilidad y tristeza. Sin embargo, a mí, mi pequeña vanidad, estimulada por Steerforth, me hacía trabajar, y aunque no me salvaba de castigos, evitó, mientras estuve allí, que me hundiera en la pereza general y me hizo asimilar de aquí y de allá algunas briznas de conocimientos. En esto me ayudaba mucho míster Mell. Me tenía cariño, lo recuerdo con agradecimiento. Observaba con pena cómo Steerforth le trataba con un desprecio sistemático, y no perdía ninguna ocasión de herirle ni de inducir a los demás a hacerlo. Esto me preocupó durante mucho tiempo, porque yo ya le había contado (no hubiera podido dejarle sin participar de un secreto, como de ninguna otra posesión material) lo de las dos ancianas del hospicio que mister Mell había visitado, y temía que Steerforth se aprovechara de ello para hacerle sufrir. ¡Qué poco podíamos imaginar míster Mell y yo, cuando estuve desayunando y durmiendo, escuchando su flauta, las consecuencias que traería la visita al hospicio de mi insignificante personilla! Tuvo las más inesperadas y graves conse cuencias. Sucedió que un día míster Creakle no salió de sus habitaciones por estar indispuesto; esto, naturalmente, nos puso tan contentos, que armamos la mayor algarabía. La enorme satisfacción que experimentábamos nos hacía muy difíciles de manejar, y aunque Tungay apareció dos o tres veces con su pierna de palo y tomó nota con su voz estentórea de los más revoltosos, no causó la menor impresión en los niños. Estaban tan seguros de que hicieran lo que hicieran al día siguiente los castigaban, que preferían divertirse y aprovechar el día. Era sábado y, por consiguiente, medio día de fiesta; pero el tiempo no estaba para ir de paseo, y para que el ruido en el patio no molestara a míster Creakle, se nos ordenó continuar en clase por la tarde haciendo unos deberes más ligeros, que había preparados para estas ocasiones. Era el día de la semana en que míster Sharp salía siempre a rizar su peluca. Por lo tanto, fue míster Mell, a quien siempre tocaban las cosas más difíciles, quien tuvo que quedarse a pelear con todos aquel día. Si pudiera asociarse la imagen de un toro, de un oso o de algo semejante a la de míster Mell, yo la compararía con alguno de aquellos animales acosados por un millar de perros, aquella tarde, cuando el ruido era más fuerte. Lo recuerdo apoyando la cabeza en sus delgadas manos, sentado en su pupitre, inclinado sobre un libro y esforzándose en proseguir su cansada labor a través de aquel ruido que habría vuelto loco hasta al presidente de la Cámara de los Comunes. Había chicos que se habían levantado de sus sitios y jugaban a la gallina ciega en un rincón; los había que se reían, que cantaban, que hablaban, que bailaban, que rugían; los había que patinaban; otros saltaban formando corro alrededor del maestro y gesticulaban, le hacían burla por detrás y hasta delante de sus ojos, parodiando su pobreza, sus botas, su traje, hasta a su madre; se burlaban de todo, hasta de lo que más hubieran debido respetar. -¡Silencio! -gritó de pronto míster Mell, levantándose y dando un golpe en el pupitre con el libro- ¿Qué significa esto? No es posible tolerarlo. ¡Es para volverse loco! ¿Por qué se portan así conmigo, señores? El libro con que había dado en el pupitre era el mío, y como yo estaba de pie a su lado, siguiendo su mirada vi a los chicos pararse sorprendidos de pronto, quizá algo asustados y también un poco arrepentidos. El pupitre de Steerforth era el mejor de la clase y estaba al final de la habitación, en el lado opuesto al del maestro. En aquel momento estaba Steerforth recostado en la pared, con las manos en los bolsillos, y cada vez que míster Mell le mi raba adelantaba los labios como para silbar. -¡Silencio, míster Steerforth! -dijo míster Mell. -Cállese usted primero! -replicó Steerforth, poniéndose muy rojo- ¿Con quién cree usted que está hablando? -¡Siéntese usted! -replicó míster Mell. -¡Siéntese usted si quiere! --dijo Steerforth-, y métase donde le llamen. Hubo cuchicheos y hasta algunos aplausos; pero míster Mell estaba tan pálido, que el silencio se restableció inmediatamente, y un chico que se había puesto detrás de él a imitar a su madre cambió de parecer a hizo como que había ido a preguntarle algo. -Si piensa usted, Steerforth -continuó míster Mell que no sé la influencia que tiene aquí sobre algunos espíritus (sin darse cuenta, supongo, puso la mano sobre mi cabeza) o que no le he observado hace pocos minutos provocando a los pequeños para que me insultasen de todas las maneras imaginables, se equivoca. -No me tomo la molestia de pensar en usted -dijo Steerforth fríamente-; por lo tanto, no puedo equivocarme. -Y cuando abusa usted de su situación de favorito aquí para insultar a un caballero... -¿A quién? ¿Dónde está? -dijo Steerforth. En esto alguien gritó: -¡Qué vergüenza, Steerforth; eso está muy mal! Era Traddles, a quien míster Mell ordeno inmediatamente silencio. -Cuando insulta usted así a alguien que es desgraciado y que nunca le ha hecho el menor daño; a quien tendría usted muchas razones para respetar ya que tiene usted edad sufi ciente, tanto como inteligencia, para comprender -dijo mister Mell con los labios cada vez más temblorosos-; cuando hace usted eso, mister Steerforth, comete usted una cobardía y una bajeza. Puede usted sentarse o continuar de pie, como guste. Copperfield, continúe. -Pequeño Copperfield --dijo Steerforth, avanzando ha cia el centro de la habitación-, espérate un momento. Tengo que decirle, míster Mell, de una vez para siempre, que cuando se torna usted la libertad de llamarme cobarde o miserable o algo semejante, es usted un mendigo desvergonzado. Usted sabe que siempre es un mendigo; pero cuando hace eso es un mendigo desvergonzado. No sé si Steerforth iba a pegar a míster Mell, o si mister Mell iba a pegar a Steerforth, ni cuáles eran sus respectivas intenciones; pero de pronto vi que una rigidez mortal caía sobre la clase entera, como si se hubieran vuelto todos de piedra, y encontré a míster Creakle en medio de nosotros, con Tungay a su lado. Miss y mistress Creakle se asomaban a la puerta con caras asustadas. Míster Mell, con los codos encima del pupitre y el rostro entre las manos, continuaba en silencio. -Mister Mell -dijo míster Creakle, sacudiéndole un brazo, y su cuchicheo era ahora tan claro que Tungay no juzgó necesario repetir sus palabras-. ¿Espero que no se habrá usted olvidado? -No, señor, no -contestó míster Mell levantando su rostro, sacudiendo la cabeza y restregándose las manos con mucha agitación-; no, señor, no; me he acordado..., no, mister Creakle; no me he olvidado... Yo... he recordado.... yo... de searía que usted me recordase a mí un poco más, mister Creakle... Sería más generoso, más justo, y me evitaría ciertas alusiones. Mister Creakle, mirando duramente a mister Mell, apoyó su mano en el hombro de Tungay, subió al estrado y se sentó en su mesa. Después de mirar mucho tiempo a mister Mell desde su trono, mientras él seguía sacudiendo la cabeza y restregándose las manos, en el mismo estado de agitación, mister Creakle se volvió hacia Steerforth y dijo: -Steerforth, puesto que mister Mell no se digna explicarse, ¿quiere usted decirme qué sucede? Steerforth eludió durante unos minutos la pregunta, mi rando con desprecio y cólera a su contrario. Recuerdo que en aquel intervalo no pude por menos de pensar en lo noble y lo hermoso del aspecto de Steerforth comparado con mister Mell. -¡Bien! Veamos qué ha querido decir al hablar de favoritos -dijo por fin Steerforth. -¿Favoritos? -repitió mister Creakle con las venas de la frente a punto de estallar- ¿Quién se ha atrevido a ha blar de favoritos? -Él -dijo Steerforth. -¿Y qué entiende usted por eso, caballero? Haga el favor -pregunto mister Creakle volviéndose furioso hacia el profesor. -Me refería, mister Creakle -respondió en voz muy baja-, quería decir que ninguno de los alumnos tenía derecho a abusar de su situación de favorito degradándome. -¿Degradándole? -repitió mister Creakle-. ¡Dios mío! Pero bueno, mister no sé cuántos (y aquí mister Crea kle cruzó los brazos, con bastón y todo, sobre el pecho, y frunció tanto las cejas, que sus ojillos eran casi invisibles), ¿quiere usted decirme si al hablar de favoritos me demuestra el respeto que me debe? Que me debe -repitió mister Creakle adelantando la cabeza y retirándola enseguida-, a mí, que soy el director de este establecimiento, del que usted no es más que un empleado. -En efecto, hice mal en decirlo; estoy dispuesto a reconocerlo --contestó míster Mell-; y no lo habría hecho si no me hubieran empujado a ello. Aquí Steerforth intervino. -Me ha llamado cobarde y miserable, y entonces yo le he dicho que él era un mendigo. Si no hubiera estado encolerizado no le habría llamado mendigo; pero lo he hecho, y estoy dispuesto a soportar las consecuencias de ello. Quizá sin darme cuenta de si aquello podría tener o no consecuencias para Steerforth, me sentí orgulloso de aque llas nobles palabras, y en todos los niños produjo la misma impresión, pues hubo un murmullo; pero nadie pronunció una palabra. -Me sorprende, Steerforth, aunque su ingenuidad le hace honor, ¡le hace honor, es evidente! Repito que me sorprende, Steerforth, que usted haya podido calificar así a un profesor empleado y pagado en Salem House. Steerforth soltó una carcajada. -Eso no es contestar a mi observación, caballero -dijo míster Creakle-; espero más de usted, Steerforth. Si míster Mell me había parecido vulgar al lado de Steerforth, sería imposible decir lo que me parecía míster Creakle. ---Que lo niegue --dijo Steerforth. -¿Que niegue que es un mendigo, Steerforth? -exclamó míster Creakle-. ¿Acaso va pidiendo por las calles? -Si él no es un mendigo, lo es su pariente más cercana --dijo Steerforth-. Por lo tanto, es lo mismo. Me lanzó una mirada, y la mano de míster Mell me acarició cariñosamente el hombro. Le miré con rubor en mi rostro y remordimiento en el corazón; pero los ojos de míster Mell estaban fijos en Steerforth. Continuaba acariciándome con dulzura en el hombro; pero le miraba a él. -Puesto que espera usted de mí, míster Creakle, que me justifique -dijo Steerforth- y que diga a lo que me refiero, lo que tengo que decir es que su madre vive de caridad en un asilo. Míster Mell seguía mirándole y seguía acariciándome con dulzura en el hombro. Me pareció que se decía a sí mismo en un murmullo: «Sí; es lo que me temía». Míster Creakle se volvió hacia el profesor con cara severa y una amabilidad forzada: -Ahora, míster Mell, ya ha oído usted lo que dice este caballero. ¿Quiere tener la bondad, haga el favor, de rectificar ante la escuela entera? -Tiene razón, señor; no hay que rectificar -contestó míster Mell en medio de un profundo silencio-; lo que ha dicho es verdad. -Entonces tenga la bondad de declarar públicamente, se lo ruego -contestó míster Creakle, poniendo la cabeza de lado y paseando la mirada sobre todos nosotros-, si he sabido yo nunca semejante cosa antes de este momento. -Directamente, creo que no -contestó míster Mell. -¡Cómo! ¿No lo sabe usted? ¿Qué quiere decir eso? -Supongo que nunca se ha figurado usted que mi posición era ni siquiera un poquito desahogada -dijo el profesor-, puesto que sabe usted cuál ha sido siempre mi situación aquí. -Al oírle hablar de ese modo, temo -contestó míster Creakle con las venas más hinchadas que nunca- que ha estado usted aquí en una situación falsa y ha tomado esto por una escuela de caridad o algo semejante. Míster Mell, debemos separarnos cuanto antes. -No habrá mejor momento que ahora mismo --dijo míster Mell levantándose. -¡Caballero! -exclamó míster Creakle. -Me despido de usted, míster Creakle, y de todos ustedes -pronunció míster Mell mirándonos a todos y acariciándome de nuevo el hombro-. James Steerforth, lo mejor que puedo desearle es que algún día se avergüence de lo que ha hecho hoy. Por el momento, prefiero que no sea mi amigo ni de nadie por quien yo me interese. Una vez más apoyó su mano en mi hombro con dulzura y, después, cogiendo la flauta y algunos libros de su pupitre y dejando la llave en él para su sucesor, salió de la escuela. Míster Creakle hizo entonces una alocución por medio de Tungay, en que daba las gracias a Steerforth por haber defendido (aunque quizá con demasiado calor) la independencia y respetabilidad de Salem House; después le estrecho la mano, mientras nosotros lanzábamos tres vivas. Yo no supe por qué; pero suponiendo que eran para Steerforth, me uní a ellos con entusiasmo, aunque en el fondo me sentía triste. Al salir, míster Creakle le pegó un bastonazo a Tommy Traddles porque estaba llorando en lugar de adherirse a nuestros vivas, y después se volvió a su diván o a su cama; en fin, adonde fuera. Cuando nos quedamos solos estábamos todos muy desconcertados y no sabíamos qué decir. Por mi parte, sentía mucho y me reprochaba, arrepentido, la parte que había tenido en lo sucedido; pero no hubiera sido capaz de dejar ver mis lágrimas, por temor a que Steerforth, que me estaba mirando, se pudiera enfadar o le pareciese poco respetuoso, teniendo en cuenta nuestras respectivas edades y el sentimiento de admiración con que yo le miraba. Steerforth estaba muy enfadado con Traddles, y decía que habían hecho muy bien en pegarle. El pobre Traddles, pasado ya su primer momento de desesperación, con la cabeza encima del pupitre, se conso laba, como de costumbre, pintando un regimiento de esqueletos, y dijo que le tenía sin cuidado lo que a él le pareciera, y que se habían portado muy mal con míster Mell. -¿Y quién se ha portado mal con él, señorita? -dijo Steerforth. -Tú -dijo Traddles. -¿Pues qué le he hecho? - insistió Steerforth. -¿Cómo que qué le has hecho? -replicó Traddles-. Herir todos sus sentimientos y hacerle perder la colocación que tenía. -¡Sus sentimientos! -repitió Steerforth desdeñosamente-. Sus sentimientos se repondrán pronto. ¿O es que crees que son como los tuyos, señorita Traddles? En cuanto a su colocación, ¡era tan estupenda! ¿Pensáis que no voy a escribir a mi madre diciéndole que le mande dinero? Todos admiramos las nobles intenciones de Steerforth, cuya madre era una viuda rica y dispuesta según decía él, a hacer todo lo que su hijo quisiera. Estábamos encantados de ver cómo había puesto a Traddles en su puesto, y le exaltamos hasta las estrellas, especialmente cuando nos dijo que se había decidido a hacerlo y lo había hecho exclusivamente por nosotros y por nuestra causa, y que no había tenido en ello ni el menor pensamiento de egoísmo. Pero debo decir que aquella noche, mientras estaba contando mi novela en la oscuridad del dormitorio, me parecía oír en mi oído tristemente la flauta de míster Mell; y cuando, por último, Steerforth se durmió y yo me dejé caer en la cama, al pensar que quizá en aquel momento aquella flauta estaría sonando dolorosamente, me sentí desgraciado por completo. Pronto lo olvidé todo, en mi constante admiración por Steerforth, que como interesado y sin abrir un libro (a mí me parecía que los sabía todos de memoria) repasaba sus clases mientras venía un nuevo profesor. El que vino salía de una escuela elemental, y antes de entrar en funciones fue invitado a comer por míster Creakle un día, para serle presentado a Steerforth. Steerforth lo aprobó y nos dijo que era un Brick, y aunque yo no entendía exactamente lo que quería decir aquello, le respeté al momento, y no se me ocurrió dudar de su saber, aunque nunca se tomó por mí el interés que se había tomado míster Mell. Sólo hubo otro acontecimiento en aquel semestre de la vida escolar que me impresionara de un modo persistente. Fue por varias razones. Una tarde en que estábamos en la mayor confusión, y míster Creakle pegándonos sin descansar, se asomó Tungay gritando con su terrible voz de trueno: -Visita para Copperfield. Cambió unas breves palabras con míster Creakle sobre la habitación a que los pasaría y diciéndole quiénes eran. Entre tanto, yo estaba de pie y a punto de ponerme malo por la sorpresa. Me dijeron que subiera a ponerme un cuello limpio antes de aparecer en el salón. Obedecí estas órdenes en un estado de emoción distinta a todo lo que había sentido hasta entonces, y al llegar a la puerta, pensando que quizá fuese mi madre (hasta aquel momento sólo había pensado en miss o míster Murdstone), me detuve un momento sollozando. Al entrar no vi a nadie, pero sentí que estaban detrás de la puerta. Miré y con gran sorpresa me encontré con míster Peggotty y con Ham, que se quitaban ante mí el sombrero y se inclinaban para saludarme. No pude por menos de echarme a reír; pero era más por la alegría de verlos que por sus reve rencias. Nos estrechamos las manos con gran cordialidad, y yo me reía, me reía, hasta que tuve que sacar el pañuelo para secar mis lágrimas. Míster Peggotty (recuerdo que no cerró la boca durante todo el tiempo que duró la visita) pareció conmoverse cuando me vio llorar, y le hizo señas a Ham de que dijera algo. -Vamos, más alegría, señorito Davy --dijo Ham en su tono cariñoso-. Pero ¡cómo ha crecido! -¿He crecido? -dije enjugándome los ojos. No sé por qué lloraba. Debía de ser la alegría de verlos. -¿Que si ha crecido el señorito Davy? ¡Ya lo creo que ha crecido! -dijo Ham. -¡Ya lo creo que ha crecido! -dijo míster Peggotty. Empezaron a reírse de nuevo uno y otro, y los tres terminamos riendo hasta que estuve a punto de volver a llorar. -¿Y sabe usted cómo está mamá, míster Peggotty? -dije- ¿Y cómo mi querida Peggotty? -Están divinamente -dijo míster Peggotty. -¿Y la pequeña Emily y mistress Gudmige? -Divinamente están -dijo míster Peggotty. Hubo un silencio. Para romperlo, míster Peggotty sacó dos prodigiosas langostas y un enorme cangrejo; además, una bolsa repleta de gambas, y lo fue amontonando en los brazos de Ham. -¿Sabe usted, señorito? Nos hemos tomado la libertad de traerle estas pequeñeces acordándonos de lo que le gustaban cuando estuvo usted en Yarmouth. La vieja comadre es quien las ha cocido. Sí, las ha cocido ella, mistress Gudmige -dijo míster Peggotty muy despacio; parecía que se agarraba a aquel asunto, no encontrando otro a mano- Se lo aseguro; las ha cocido ella. Les dije cómo lo agradecía, y míster Peggotty, después de mirar a Ham, que no sabía qué hacer con los crustáceos, y sin tener la menor intención de ayudarle, añadió: -Hemos venido, con el viento y la marea a nuestro fa vor, en uno de los barcos desde Yarmouth a Gravesen. Mi hermana me había escrito el nombre de este sitio, diciéndome que si la casualidad me traía hacia Gravesen no dejara de ver al señorito Davy para darle recuerdos y decirle que toda la familia está divinamente. Ve usted. Cuando volvamos, Emily escribirá a mi hermana contándole que le hemos visto a usted y que le hemos encontrado también divinamente. Resultará un gracioso tiovivo. Tuve que reflexionar un rato antes de comprender lo que míster Peggotty quería decir con su metáfora expresiva res pecto a la vuelta que darían así las noticias. Le di las gracias de todo corazón, y dije, consciente de que me ruborizaba, que suponía que la pequeña Emily también habría crecido desde la época en que corríamos juntos por la playa. -Está haciéndose una mujer; eso es lo que está haciéndose -dijo míster Peggotty-. Pregúnteselo a él. Me señalaba a Ham, que me hizo un alegre signo de afirmación por encima de la bolsa de gambas. -¡Y qué cara tan bonita tiene! -dijo míster Peggotty con la suya resplandeciente de felicidad. -¡Y es tan estudiosa! -dijo Ham. -Pues ¿y la escritura? Negra como la tinta, y tan grande que podrá leerse desde cualquier distancia. Era un espectáculo encantador el entusiasmo de míster Peggotty por su pequeña favorita. Le veo todavía ante mí con su rostro radiante de cariño y de orgullo, para el que no encuentro descripción. Sus honrados ojos se encienden y se animan, lanzando chispas. Su ancho pecho respira con placer. Sus manos se juntan y estrechan en la emoción, y el enorme brazo con que acciona ante mi vista de pigmeo me parece el martillo de una fragua. Ham estaba tan emocionado como él. Y creo que habrían seguido hablando mucho de Emily si no se hubieran cortado con la inesperada aparición de Steerforth, quien al verme en un rincón hablando con extraños detuvo la canción que tarareaba y dijo. -No sabía que estuvieras aquí, pequeño Copperfield (no estaba en la sala de visitas), y cruzó ante nosotros. No estoy muy seguro de si era que estaba orgulloso de tener un amigo como Steerforth, o si sólo deseaba explicarle cómo era que estaba con un amigo como míster Peggotty, el caso es que le llamé y le dije con modestia (¡Dios mío qué presente tengo todo esto después de tanto tiempo!): -No te vayas, Steerforth, hazme el favor. Son dos pescadores de Yarmouth, muy buenas gentes, parientes de mi niñera, que han venido de Gravesen a verme. -¡Ah, ah! -dijo Steerforth acercándose- Encantado de verles. ¿Cómo están ustedes? Tenía una soltura en los modales, una gracia espontánea y clara, que atraía. Todavía recuerdo su manera de andar, su alegría, su dulce voz, su rostro y su figura, y sé que tenía un poder de atracción que muy pocos posee n, que le hacía doblegar a todo lo que era más débil, y que había muy pocos que se le resistieran. También a ellos les conquistó al momento, y estuvieron dispuestos a abrir su corazón desde el primer instante. -Haga usted el favor de decir en mi casa, mí ster Peggotty, cuando escriba, que míster Steerforth es muy bueno conmigo y que no sé lo que habría sido de mí aquí sin él. -¡Qué tontería! -dijo Steerforth-. ¡Haga el favor de no decir nada de eso! -Y si míster Steerforth viniera alguna vez a Norfolk o Sooffolk mientras esté yo allí, puede usted estar seguro, míster Peggotty, de que lo llevaré a Yarmouth a enseñarle su casa. Nunca habrás visto nada semejante, Steerforth. Está hecha en un barco. -¿Está hecha en un barco? -dijo Steerforth-. Entonces es la casa más a propósito para un marino de pura raza. -Eso es, señorito, eso es -exclamó Ham riendo-. Este caballero tiene mucha razón, señorito Davy. De un marino de pura raza; eso es, eso es. ¡Ah! ¡Ah! Míster Peggotty no estaba menos halagado que su sobrino; pero su modestia no le permitía aceptar un cumplido personal de un modo tan ruidoso, -Bien, señorito -dijo inclinándose y metiéndose las puntas de la corbata en el chaleco-; se lo agradezco mucho. Yo nada más trato de cumplir mi deber en mi oficio, señorito. -¿Qué más puede pedirse, míster Peggotty? -le contestó Steerforth. (Ya sabía su nombre.) -Estoy seguro de que usted hará lo mismo --dijo míster Peggotty moviendo la cabeza- Y hará usted bien, muy bien. Estoy muy agradecido de su acogida; soy rudo, señorito, pero soy franco; al menos me creo que lo soy, ¿comprende usted? Mi casa no tiene nada que merezca la pena, señorito; pero está a su disposición si alguna vez se le ocurre ir a verla con el señorito Davy. ¡Bueno! Estoy aquí como un caracol -dijo míster Peggotty, refiriéndose a que tardaba en irse, pues lo había intentado después de cada frase sin conseguirlo-. ¡Vamos, les deseo que sigan con tan buena salud y que sean felices! Ham se unió a sus votos y nos separamos con mucho cariño. Aquella noche estuve casi a punto de hablarle a Steerforth de la pequeña Emily; pero era tan tímido, que no me atrevía ni a nombrarla; además tuve miedo de que fuera a reírse. Recuerdo que me preocupaba mucho y de un modo molesto lo que me habían dicho de que se estaba haciendo una mujer; pero al fin decidí que era una tontería. Transportamos aquellas «porquerías», como las había llamado modestamente míster Peggotty, al dormitorio, sin que nadie lo viera, y tuvimos banquete aquella noche. Pero Traddles no podía salir felizmente de nada. Tenía la desgracia de no poder soportar ni una comida extraordinaria como otro cualquiera y se puso muy malo, tan malo, a consecuencia de la langosta, que le hicieron beber cosas negras y tragar unas píldoras azules, lo que, según Demple, cuyo padre era médico, habría sido suficiente para matar a un caballo. Además, recibió una paliza y seis capítulos del Testamento griego por negarse en rotundo a confesar la causa. El resto del semestre confunde en mi memoria la monotonía diaria y triste de nuestras vidas: la huida del verano; el frío de la mañana al saltar de la cama y el frío más frío todavía de la noche cuando volvíamos a ella. Por la tarde la clase estaba mal alumbrada y peor calentada, y por la mañana, igual que una nevera; la alternativa entre la carne de vaca cocida y asada y del cordero cocido y del cordero asado; el pan con mantequilla; el jaleo de libros y de pizarras rotas, de cuadernos manchados de lágrimas, de bastonazos, de golpes dados con la regla, del corte de cabellos, de domingos lluviosos y de los puddings agrios; el todo rodeado de una atmósfera sucia, impregnada de tinta. Recuerdo cómo la lejanía de las vacaciones, después de parecer que había estado detenida durante tanto tiempo, empezaba a acercarse a nosotros poco a poco. Y cómo de contar por meses el tiempo que faltaba llegamos a contarlo por semanas y después ya por días. El miedo que pasé pensando que quizá no fueran a buscarme, y después, cuando supe por Steerforth que me habían llamado, el temor de romperme alguna pierna o que ocurriera algo. Y ¡cómo iba cambiando de sitio el bendito día señalado! Después de ser dentro de quince días, era a la otra semana; después, ya en esta misma; luego, pasado mañana; luego, mañana, y, por fin, hoy, esta noche, subo a la diligencia de Yarmouth y ya estoy camino de mi casa. Dormí, con varias interrupciones, en el coche de Yarmouth, y tuve muchos sueños incoherentes sobre aquellos recuerdos. Me despertaba a intervalos, y el musgo que veía al asomarme no era ya el del patio de recreo de Salem House, y los golpes que oían mis oídos no eran los de míster Creakle castigando al buen Traddles, sino los latigazos que el cochero arreaba a los caballos. CAPÍTULO VIII MIS VACACIONES, Y EN ESPECIAL UNA TARDE DICHOSA Al amanecer llegamos a la fonda en que el coche paraba (no era la misma en que había almorzado a la ida y donde vivía mi amigo el camarero), y allí me condujeron a una alcoba muy limpia, en cuya puerta se leía: «Dolphin». Tenía mucho frío, a pesar del té caliente que acababan de darme ante la chimenea, y muy contento me acosté en la cama de dolphin, me arrebujé en las sábanas y me quedé dormido. Míster Barkis, el cochero de Bloonderstone, debía venir a recogerme a las nueve de la mañana siguiente. Me levanté a las ocho algo cansado por haber dormido poco, y antes de la hora ya le estaba esperando. Barkis me recibió exactamente como si acabara de verme cinco minutos antes y solo nos hubiéramos separado para entrar yo al hotel a cambiar un billete. Tan pronto como estuvimos instalados en el carro mi maleta y yo, el caballo echó a andar, a su paso de siempre. -Tiene usted buen aspecto, míster Barkis -dije, pensando que le halagaría. Barkis se restregó la mejilla con la manga y después la miró, esperando sin duda encontrar algún rastro de su salud en ella; pero esa fue la única contestación que obtuvo mi cumplido. -Ya ejecuté su encargo, míster Barkis -dije-, escribiendo a Peggotty. -¡Ah! -dijo Barkis. Estaba de mal humor y respondía secamente. -¿Es que no lo hice bien, míster Barkis? -pregunté después de un momento de duda. -¡No! -dijo Barkis. -¿No era aquel su encargo? -Quizá usted hizo bien el encargo -contestó Barkis-;, pero no ha pasado de ahí. No comprendiendo a qué se refería, repetí sus palabras, sólo que interrogando: -¿No ha pasado de ahí, míster Barkis? -¡Claro! --explicó, mirándome de lado-. ¡No me ha contestado! -¡Ah! ¿Tenía que haberle contestado? -dije abriendo los ojos. Aquello daba una luz nueva al asunto. -Cuando un hombre le dice a una mujer «que está dispuesto» -dijo Barkis, volviéndose muy despacio a mirarme- es como si se dijera que ese hombre espera una contestación. -¿Y bien, míster Barkis? -Pues bien -dijo, volviéndose a mirar las orejas del caballo-. ¡Este hombre está esperando una contestación desde entonces! -¿Y no le ha hablado usted, míster Barkis? -No -gruñó Barkis mientras reflexionaba- No tenía por qué ir a hablarle. No le he dicho nunca seis palabras ¿y voy a ir a contarle eso ahora? -¿Quiere usted que me encargue yo de ello? -dije titubeando. -Puede usted decirle, si quiere -prosiguió Barkis dirigiéndome otra mirada lenta-, que Barkis está esperando una contestación. ¿Dice usted que se llama? -¿Su nombre? -Sí -dijo Barkis moviendo la cabeza. -Peggotty. -¿Nombre de pila o apellido? -preguntó Barkis. -¡Oh!, no es su nombre de pila; su nombre es Clara. -¿Es posible? -preguntó Barkis. Y pareció encontrar abundante materia de reflexión en ello, pues permaneció inmóvil meditando durante mucho tiempo. -Bien -repuso por último-; le dice usted: «Peggotty: Barkis está esperando una contestación». Ella quizá le diga: « ¿Contestación a qué?». Y usted le dice entonces: « A lo que ya te he dicho». «¿A qué?», insistirá ella. «A lo de que Barkis está dispuesto», le dice usted. Esta extraordinaria y artificiosa sugerencia la acompañó Barkis con un codazo, que me dolió bastante. Después siguió mirando a su caballo como siempre, sin hacer la menor alusión al asunto hasta media hora después, que, sacando un trozo de tiza de su bolsillo, escribió en el interior del carro: «Clara Peggotty», supongo que para no olvidarlo. ¡Oh, qué extraño sentimiento experimentaba al volver a mi casa, convencido de que ya no era mi casa, y encontrando en todo lo que miraba el recuerdo de mi antigua felicidad, que me parecía como un sueño que nunca podría volver a realizarse! Aquellos días en que mi madre, yo y Peggotty éramos por completo y en todo el uno para el otro, cuando nadie había ve nido todavía a ponerse por medio, ¡qué tristes aparecieron ante mí aquellos recuerdos! Tanto, que no sabía si me alegraba de volver, y hubiera preferido seguir viviendo lejos para olvidarlo todo al lado de Steerforth. Pero ya estaba allí, y enseguida llegamos a casa, donde las ramas de los viejos olmos retorcían sus innumerables brazos a los golpes del viento de invierno, columpiando los restos de los antiguos nidos de cuervos. Barkis depositó la maleta en el suelo ante la verja del jardín y se fue. Yo torné el sendero de la casa, mirando a las ventanas con el temor de ver aparecer en alguna de ellas a míster Murdstone o a su hermana. Nadie se asomó, y al llegar a la puerta, como yo sabía el modo de abrirla desde fuera mientras era de día, entré sin que me oyeran, ligero y tímido. Dios sabe cómo se despertó mi infantil memoria al entrar en el vestíbulo y oír a mi madre desde su gabinete cantando a media voz. Sentí que estaba en sus brazos como de pequeñito. La canción era nueva para mí; sin embargo, me llenaba el corazón hasta los bordes, como un amigo que vuelve después de larga ausencia. Por el tono pensativo y serio con que mi madre tarareaba su canción me figuré que estaba sola y entré sin hacer ruido. Estaba sentada delante de la chimenea, dando de mamar a un niño, de quien estrechaba la manita contra su cuello. Sus ojos estaban fijos en el rostro del nene y lo dormía cantándole. Había acertado, pues estaba sola. La llamé, y ella se estremeció, lanzando un grito llamándome su Davy, su hijito querido, y saliendo a mi encuentro se arrodilló en el suelo para besarme, estrechando mi cabeza contra su pecho al lado de la cabecita dormida, y puso la manita del nene sobre mis labios. Hubiera deseado morir; hubiera deseado morir con aquellos sentimientos en mi corazón. En aquellos momentos estaba más cerca del cielo de lo que nunca he vuelto a estarlo. -Es tu hermanito -dijo mi madre acariciándome-. ¡Davy, niño mío, pobrecito! Y me besaba más y más y me estrechaba en sus brazos. Así estábamos cuando llegó Peggotty corriendo, y tirándose al suelo a nuestro lado estuvo como loca durante un cuarto de hora. No me esperaban tan pronto. Al parecer, Barkis había adelantado la hora de costumbre. Míster Murdstone y su hermana habían ido a una visita en los alrededores y no volve rían antes de la noche. Nunca me hubiera esperado tanta felicidad. Nunca me hubiera parecido posible volver a encontrarnos los tres solos, tranquilos, y en aquel momento me parecía haber vuelto a los antiguos días. Comimos juntos ante la chimenea. Peggotty nos quería servir; pero mamá no le dejó y le hizo sentarse a nuestro lado. A mí me pusieron mi antiguo plato con su fondo oscuro, en el que había pintado un barco con un marino bogando a toda vela. Peggotty lo había tenido escondido durante mi ausencia, pues decía que ni por cien mil libras hubiera querido que se rompie se. También me puso el vaso de cuando era pequeño, con mi nombre grabado en él, mi tenedorcito y mi cuchillo, que no cortaba nada. Mientras comíamos pensé que era la mejor ocasión para hablar a Peggotty de Barkis; pero no había terminado de explicarle su encargo cuando empezó a reírse, tapándose la cara con el delantal. -Peggotty --dijo mi madre-, ¿qué te pasa? Peggotty se reía cada vez más fuerte, apretándose el delantal contra la cara cuando mi madre trataba de quitárselo, y parecía que había metido la cabeza en un saco. -Pero ¿qué haces, tonta? -insistió mi madre riendo. -¡Oh, el necio del hombre! -exclamó Peggotty-. ¿Pues no quiere casarse conmigo? -Sería un buen partido para ti, Peggotty ---dijo mamá. -¡Oh, no lo sé! -dijo Peggotty-. No me hable usted de ellos. No le aceptaría aunque fuera de oro. Ni a él ni a ningún otro. -Entonces ¿por qué no se lo dices, ridícula? -preguntó mi madre. -¿Decírselo? -replicó Peggotty, sacando la cara del delantal-. Pero si nunca me ha dicho una palabra de ello. Me conoce, y sabe que si se atreviese a decirme cualquier cosa le daría un bofetón. Estaba roja, como nunca la había visto ni a ella ni a nadie, y volvió a taparse la cara durante unos momentos, atacada otra vez por una risa violenta. Después de dos o tres de aque llos ataques continuó comiendo. Observé que mi madre, aunque se sonreía al mirar a Peggotty, se había quedado más seria y pensativa. Desde el primer momento ya la había notado muy cambiada. Su rostro era muy bello todavía, pero parecía preocupado y demasiado transparente. Sus manos también, tan delgadas y pálidas, casi se clareaban. Pero sobre todo en lo que ahora me parece que estaba más cambiada era en que parecía que estaba siempre inquieta y asustada. Por último, dijo, acariciando afectuosamente la mano de su antigua criada: -Peggotty, querida, ¿no pensarás casarte? -¿Yo, señora? -preguntó Peggotty estupefacta, ¡Dios la bendiga! ¡No! -Al menos no muy pronto -dijo mi madre con ternura. -¡Nunca! -gritó Peggotty. Mi madre, cogiéndole la mano, dijo: -No me dejes, Peggotty; no te separes de mí. Quizá no sea para mucho tiempo, y ¿qué sería de mí si no estuvie ras tú? -¿Dejarla yo, hija mía? -exclamó Peggotty-. No. Ni por todos los tesoros del mundo. Pero ¿quién meterá esas cosas en esa cabecita? Peggotty a veces le hablaba a mi madre como si fuera un niño. Mi madre sólo contestó para darle las gracias, y Peggotty continuó a su modo: -¿Yo dejarla? ¡Maldita la gana que tengo de ello! ¿Marcharse Peggotty de su lado? ¡Me gustaría verlo! No, no -dijo Peggotty, sacudiendo su cabeza y cruzando los brazos-, no hay cuidado, hija mía. No es que no haya personas que lo estén deseando; pero que se fastidien. Yo sigo con us ted hasta que sea un vejestorio inútil. Y cuando ya esté sorda y demasiado vieja y demasiado ciega, y hasta incapaz de hablar por no tener un diente; cuando ya no sirva en absoluto para nada, ni siquiera para que me regañen, entonces iré a buscar a Davy y le diré si quiere recogerme. -Y yo te recibiré muy contento, Peggotty: te recibiré lo mismo que a una reina. -¡Dios bendiga tu buen corazón! -exclamó Peggotty-. ¡Estaba tan segura! -Y me besó, anticipadamente agradecida a mi hospitalidad. Después volvió a taparse la cara con el delantal y a reírse de Barkis; después, cogiendo al niño de la cuna, lo estuvo arreglando; luego se llevó las cosas de la comida, y por fin volvió con otra cofia y su caja de labor, con su metro y su pedazo de cera, todo lo mismo que en los antiguos días. Estábamos sentados alrededor del fuego, y charlábamos alegremente. Yo les contaba la crueldad de Míster Creakle, y me compadecían. Les decía lo bueno que era Steerforth, cómo me protegía, y Peggotty me dijo que sería capaz de andar a pie unas millas por verle. Cuando se despertó cogí al niño en mis brazos y le dormí cantando dulcemente. Después me fui al lado de mi madre, y pasando mis brazos alrededor de su talle, como me había gustado siempre tanto ha cer, apoyé mi mejilla en su hombro, y una vez mas sus hermosos cabellos cayeron sobre mí, «como las alas de un ángel»; me gusta pensar cuando me acuerdo de ello. ¡Qué feliz era! Mientras estábamos sentados así mirando el fuego y viendo las extrañas figuras que formaban las llamas, casi me parecía que nunca había estado lejos, y que míster Murdstone y su hermana eran figuras como aquellas, que se desvanecerían al apagar el fuego, y que de todos mis recuerdos los únicos reales éramos mi madre, Peggotty y yo. Peggotty, mientras hubo luz, remendaba una media, y después continuó con ella metida en una mano, como si fuera un guante, y la aguja en la otra dispuesta a dar una puntada cuando el fuego lanzase un resplandor. No puedo comprender de quién eran las medias que Peggotty estaba remendando siempre, ni de dónde provenía aquella cantidad inagotable de medias que coser. Desde mi más tierna infancia siempre la había visto con aquella costura, y ni una vez con otra. -Pienso -dijo Peggotty, a quien a veces preocupaban las cosas más inesperadas- qué habrá sido de la tía de Davy. -¡Dios mío, Peggotty! -contestó mi madre saliendo de su ensueño-. ¡Qué tonterías dices! -Sí; pero realmente me preocupa, -¿Cómo se te ha ocurrido pensar en semejante persona? -preguntó mi madre-, ¿No hay en el mundo otras de quienes ocuparse? -No sé por qué será -dijo Peggotty-; puede que sólo sea a causa de mi estupidez; pero mi cabeza nunca puede escoger mis pensamientos. Van y vienen por ella como quieren, y ahora he pensado qué habrá sido de ella. -¡Qué absurda eres, Peggotty! Se diría que deseas otra visita suya. -¡Dios nos libre! -gritó Peggotty. -Entonces no hables de cosas tristes -dijo mamá-. Miss Betsey continuará encerrada en su casita a la orilla del mar y no será probable que venga a molestarnos. -No -murmuró Peggotty-, no es probable. Pero lo que pensaba era si en caso de morirse dejaría algo a Davy. -¡Dios me perdone, Peggotty; pero eres una mujer sin sentido! ¡Sabiendo lo que le ofendió que naciera el pobre chico! -Pensaba que quizá estaría dispuesta a perdonarle ahora -murmuró Peggotty. -¿Por qué iba a estar dispuesta a perdonarle ahora? --dijo mi madre casi con dureza. -¡Como tiene un hermano!... --dijo Peggotty. Mi madre inmediatamente empezó a llorar diciendo que parecía mentira que Peggotty se atreviera a decirle aquellas cosas. -Como si el pobrecito inocente, en su cuna, te hubiera hecho algún daño a ti ni a nadie. Eres una envidiosa-, mucho mejor harías casándote con míster Barkis y marchándote lejos. ¿Por qué no? -Porque miss Murdstone se pondría demasiado contenta --dijo Peggotty. -¡Qué mal carácter tienes, Peggotty! --contestó mi madre-. Tienes celos de miss Murdstone, unos celos absurdos. Querrías ser tú quien guardara las llaves y manejara todo, estoy segura. No me sorprendería. Cuando debes estar convencida de que si lo hace es sólo por bondad y con las mejores intenciones del mundo. ¡Lo sabes, Peggotty, lo sabes muy bien! Peggotty murmuró algo como: «Estoy harta de buenas intenciones», y también algo como: «Que ya resultaban demasiadas buenas intenciones». -Ya sé a qué te refieres -dijo mi madre-; lo comprendo perfectamente, Peggotty, y sabes que lo sé; no necesitas ponerte más roja que el fuego. Pero punto por punto. Y ahora el punto es miss Murdstone, y no tienes escape. No le has oído decir una vez y otra vez que la parece que soy demasiado niña y demasiado... -Bonita -sugirió Peggotty. -Bien -contestó mi madre medio riendo-; si es tan loca para pensar así, ¿acaso tengo yo la culpa? -Nadie la ha acusado a usted --dijo Peggotty. -Claro que no -contestó mi madre, ¿No le has oído decir una vez y otra que ella lo único que desea es evitarme trabajos, para los que le parece que no estoy hecha, y que realmente yo misma no sé si sirvo para ellos? ¿No ves que se está en pie de la mañana a la noche, yendo de un lado a otro, haciéndolo todo y mirando en todas partes, hasta en la carbonera, todos los sitios nada agradables? Y viendo todo esto, ¿quieres insinuar que no hay una especie de abnegación en ello? -Yo no insinúo nada ---dijo Peggotty. -Sí lo haces, Peggotty -contestó mi madre-. Nunca haces otra cosa, excepto tu trabajo. Siempre estás insinuando. Gozas con ello. Y cuando hablas de las buenas intenciones de míster Murdstone... -Nunca hablo de ellas -dijo Peggotty. -No, Peggotty -contestó mama-; pero insinúas, que es lo que te decía precisamente ahora. Es tu lado malo. Insinúas. Hace un momento te he dicho que te comprendía, y ya lo ves. Cuando te refieres a las buenas intenciones de míster Murdstone, pretendiendo despreciarlas (pues dentro de tu corazón realmente no lo sientes), estás tan convencida como yo de lo buenas que son, en todo y para todo. Y si te parece que es algo severo con cierta persona (tú comprendes, y Davy también que no hablo de nadie presente), es únicamente porque está convencido de que es beneficioso para ella. Él, como es natural, quiere mucho a esa persona por cariño a mí y obra únicamente por su bien. Él es más capaz de juzgar que yo, pues demasiado sé que soy una criatura joven, débil y delicada, mientras que él es un hombre firme, serio y grave. Y, además, que se toma -dijo mi madre, con el rostro inundado de lágrimas afectuo sas-, que se toma muchos trabajos por mí. Yo debo estarle muy agradecida y someterme a él aun en mis pensamientos; y cuando no lo hago, Peggotty, me lo reprocho, me condeno y hasta dudo de mi corazón, y no se ya que hacer. Peggotty, con la barba apoyada en el pie de la media, mi raba al fuego en silencio. -Vamos, Peggotty -dijo mi madre cambiando de tono-, no nos enfademos, no lo podría soportar. Eres mi única amiga, ya lo sé; no tengo otra en el mundo. Y cuando te llamo criatura ridícula o insoportable, o cualquier otra cosa por el estilo, sólo quiero decirte que eres mi verdadera amiga, que siempre lo has sido, siempre, desde la noche en que míster Copperfield me trajo por primera vez a esta casa y tú saliste a la verja a recibirme. Peggotty no tardó en responder y ratificar el tratado de amistad dándome su más fuerte abrazo. Pienso que ya entonces comprendía yo algo del verdadero sentido de aquella conversación; pero ahora estoy seguro de que esa excelente criatura la había provocado y sostenido únicamente para dar motivo a mi madre de consolarse contradiciéndola. Si era ese su designio, fue eficaz, pues recuerdo que mi madre pareció más tranquila durante el resto de la velada, y Peggotty la miraba menos. Después de tomar el té, cuando se reanimó el fuego y se encendió la luz, leí a Peggotty un capítulo del libro de los cocodrilos, en recuerdo de los antiguos tiempos. Peggotty sacó el libro del bolsillo; no sé si lo tendría allí desde que me marché. Después estuvimos hablando otra vez de Salem House, lo que me llevó a hablar también de Steerforth de nuevo, tema para mí inagotable. Éramos muy dichosos, y aquella noche, la última en su género y destinada a cerrar para siempre un capítulo de mi vida, nunca se borrará de mi memoria. Eran casi las diez cuando oímos el ruido de las ruedas del coche. Todos nos levantamos precipitadamente, y mi madre nos dijo que, como era muy tarde y a míster y miss Murdstone les gustaba que los niños se acostasen temprano, lo mejor era que me fuese a la cama. La besé y subí con la luz a mi cuarto antes de que llegaran. Me parecía, en mi infantil imaginación, mientras subía al cuarto en que había estado prisionero, que traían consigo un soplo de aire helado, que se llevaba la felicidad y la intimidad de nuestro cariño lo mismo que una pluma. A la mañana siguiente estaba muy preocupado con la idea de bajar a desayunar, pues desde el día de la ofensa mortal no había vuelto a ver a míster Murdstone. Sin embargo, no tenía más remedio que hacerlo, y después de bajar dos o tres veces y volverme a meter corriendo en mi alcoba, me decidí y entré en el comedor. Míster Murdstone estaba de pie ante la chimenea y de espaldas a ella. Miss Murdstone estaba haciendo el té. Él me miró fijamente al entrar, como si no me conociera. Después de un momento de confusión y dudas me acerqué a él diciendo: -Le pido a usted perdón; estoy muy triste de lo que hice, y espero que me perdone. -Me alegro de que te disculpes, Davy -me dijo. La mano que me tendía era la del mordisco, y no pude por menos de lanzar una mirada a la marquita roja; pero no era tan roja como yo me puse al ver después la siniestra expresión de su mirada. -¿Cómo está usted? --dije a miss Murdstone. -¡Ah, Dios mío! -suspiró ella, alargándome las pinzas del azúcar en lugar de sus dedos-. ¿Cuánto duran las vacaciones? -Un mes, señora. -¿A contar desde cuándo? -Desde hoy mismo, señora. -¡Ah! --exclamó miss Murdstone-, entonces ya es un día menos. Marcó en un calendario el tiempo que duraban, y cada mañana tachaba un día exactamente de la misma manera. Lo hacía con tristeza hasta que llegaron a diez; desde entonces, el ver dos cifras le hizo recobrar la esperanza, y al fi nal estaba casi alegre. Desde el primer momento tuve la desgracia de ponerla (a ella, que no estaba, por lo general, sujeta a esas debilidades) en un estado de violenta consternación. La cosa fue que entré en la habitación en que estaba con mi madre y el niño. El niño solamente tenía unas semanas. Mi madre tenía el niño en sus rodillas, y yo le cogí con cariño en mis brazos. De pronto miss Murdstone lanzó tal grito de espanto, que estuve a punto de dejarlo caer al suelo. -Jane, ¿qué tienes? --exclamó mi madre. -¡Dios mío, Clara! ¿Pero no lo ves? -exclamó miss Murdstone. -¿Qué es lo que ves, querida? -dijo mi madre-. ¿Dónde? -¡Que lo ha cogido! ¡Que David tiene al niño! Estaba lívida de horror; pero se reanimó para precipitarse sobre mí y arrancarme al niño de los brazos. Después se puso mala, tan mala que tuvo que tomar una copa de brandy de Jerez. Desde aquel momento me fue solemnemente prohibido por ella el tocar a mi hermano bajo ningún pretexto; y mi pobre madre, que yo me daba cuenta no era de su opinión, confirmó dulcemente la orden diciendo: -Sin duda tienes razón, Jane. En otra ocasión, estando los tres juntos, también el pobre nene, que me era tan querido a causa de mi mamá, fue la inocente causa de la cólera de miss Murdstone. Mi madre había estado mirando los ojos de su niño teniéndole en sus brazos, y después me llamó. -Ven, Davy -y me miró a los ojos. Vi que miss Murdstone dejaba la cuenta que engarzaba. -Realmente -dijo mi madre con dulzura-, son exactamente iguales. Deben de ser los míos; creo que son del color de los míos, porque son exactamente iguales. -¿De quién estás hablando, Clara? -preguntó miss Murdstone. -Jane -balbució mi madre un poco avergonzada de la dureza del tono con que le preguntaba-. Encuentro que los ojos del nene y los de Davy son absolutamente iguales. -¡Clara! -dijo miss Murdstone levantándose con cólera-. ¡Algunas veces parece que estás loca! -¡Mi querida Jane! -reprochó mi madre. -Verdaderamente loca --dijo miss Murdstone-. Si no, ¿cómo se te iba a ocurrir el comparar al niño de mi hermano con tu hijo? No se parecen en nada. Son completamente distintos, diferentes en todo, y espero que así seguirá siendo siempre. Me voy de aquí. No quiero seguir oyéndote hacer semejantes comparaciones. Y diciendo esto, salió majestuosamente, dando un por tazo. En una palabra, a miss Murdstone no le caía en gracia, mejor dicho, no le caía a nadie, ni aun a mí mismo, pues los que me querían no podían demostrármelo, y los que no me querían me lo demostraban tan claramente, que me hacían tener la dolorosa conciencia de que era siempre torpe, antipático y necio. Me daba cuenta de que ellos sentían el mismo malestar que me hacían sentir. Si entraba en la habitación donde estaban hablando y mi madre parecía contenta, un velo de tristeza cubría su rostro en cuanto me veía. Si míster Murdstone estaba de buen humor, se le cambiaba. Si miss Murdstone estaba en el suyo, malo de costumbre, se le acrecentaba. Yo me daba bastante cuenta de que mi madre era siempre la víctima y de que no se atrevía ni a hablarme con cariño, por miedo a que ellos se ofendieran y después le riñesen. Constantemente le preocupaba el miedo a ofenderlos o de que yo los ofendiera, y en cuanto me movía sus miradas interrogaban con temor. En vista de ello, resolví separarme de su camino en todo lo posible. ¡Y cuántas horas de invierno he oído sonar la campana de la iglesia, sentado en mi triste habitación, envuelto en mi batín de casa, inclinado sobre un libro! Por la noche algunas veces iba a sentarme a la cocina con Peggotty. Allí estaba en mi casa, sin miedos y riendo; ¡allí podía ser yo mismo! Pero ninguno de es tos dos recursos fue aprobado por los hermanos Murdstone. Al sombrío carácter que dominaba allí le molestaba todo, y al parecer todavía creían que era yo necesario para la educación de mi pobre madre y, por lo tanto, no quisieron consentir mi ausencia. -David -me dijo un día míster Murdstone después de la comida, cuando yo me marchaba como de costumbre-, me apena el observar que seas tan huraño. -Huraño como un oso -dijo miss Murdstone. Yo me detuve y bajé la cabeza. -Y has de saber, David, que esa es una de las peores condiciones que puede tener nadie. -Y este chico la tiene de lo más acentuado que he visto nunca -observó su hermana-; es terco y voluntarioso. Supongo, querida Clara, que tú también lo habrás observado. -Perdóname, Jane -dijo mi madre-; pero ¿estás segura (y me dispensarás lo que voy a decirte), estás segura de que entiendes a Davy? -Me avergonzaría de mí misma, Clara -repuso mi Murdstone-, si no comprendiera a este niño, o a cualquier otro. No presumo de profundidad; pero creo que tengo sentido común. -Sin duda, mi querida Jane; tu inteligencia es grande. -¡Oh no, querida! Te ruego que no digas eso, Clara- dijo miss Murdstone con cólera. -Pero si estoy segura de ello -repuso mi madre-; todo el mundo lo sabe, y yo misma me aprovecho de ella a todas horas; así que nadie puede estar más convencida, y cuando estás delante sólo hablo con terror, te lo aseguro, mi querida Jane. -Bien; supongamos que yo no entiendo al chico, Clara -repuso miss Murdstone, arreglándose las cadenas que adornaban sus puños-. De acuerdo, si te parece, en que no lo comprendo. Es demasiado profundo para mí; pero quizá la inteligencia penetrante de mi hermano haya sido capaz de formarse alguna idea del carácter del niño, y creo que estaba hablando de ello cuando nosotras, muy descortésmente, le hemos interrumpido. -Creo, Clara -dijo mister Murdstone en voz baja grave-, que en este asunto puede haber jueces mejor y más desapasionados que tú. -Edward -replicó mi madre tímidamente-, tú en todas las cuestiones juzgas mejor que yo, y tu hermana también; solamente decía... -Solamente decías algo inútil a irrefexivo -repuso él-. Trata de no volver a hacerlo, querida Clara, y de dominate mejor. Los labios de mi madre se movieron como si contestaran «Sí, mi querido Edward»; pero no llegaron a pronunciar palabra. -Me apena, David, el observar -repitió mister Murdstone, volviéndose hacia mí- que seas tan huraño. Yo no puedo consentir que un carácter así se desarrolle delante de mis ojos sin hacer un esfuerzo para corregirlo. Trata, por lo tanto, de cambiar, si no quieres que tratemos nosotros de cambiarte. -Dispénseme usted, mister Murdstone; pero le aseguro que ni por un momento he tenido la intención de ser, desde mi llegada, como usted dice. -No te refugies en la mentira -me contestó tan irritado, que vi a mi madre extender involuntariamente su mano como interponiéndose-. Tu mal humor te ha hecho retirarte a tu habitación, y allí te has pasado horas enteras, cuando debías haber estado aquí. Ya sabes de una vez para siempre, te lo ordeno, que tienes que estar aquí. Además, exijo que seas obediente en todo. Ya me conoces, David; cuando quiero una cosa, esa cosa ha de hacerse. Miss Murdstone lanzó un suspiro de satisfacción. -Y además exijo respeto y prontitud en obedecerme, y lo mismo respecto a mi hermana y respecto a tu madre. No quiero que un chiquillo huya de nuestro lado como si hubiera peste. Siéntate. Me hablaba como a un perro, y yo le obedecía como un perro. -Además, otra cosa -prosiguió-. He observado que te atraen las compañías vulgares. No quiero que te juntes con los sirvientes. La cocina no mejorará en nada tus defectos. De la mujer que te sostiene allí no digo nada; hasta tú, Clara -dijo dirigiéndose a mi madre en voz más baja-,tienes una debilidad por ella, formada por ant iguas costumbres e ideas que todavía no has abandonado. -¡La más incomprensible de las aberraciones!-exclamó miss Jane. -Solamente digo -resumió él, dirigiéndose a mí de nuevo- que desapruebo tu afición a la compañía de Peggotty y que debes desistir de ella. Ahora, David, creo que me has comprendido y que sabes las consecuencias si no me obedeces al pie de la letra. Lo sabía, ¡vaya si lo sabía!, mejor quizá de lo que él pensaba, sobre todo en lo que se refería a mi madre, y le obedecí al pie de la letra. No volví a quedarme solo en mi habitación, ni a buscar consuelo en Peggotty; permanecía sentado tristemente con ellos un día tras otro, deseando que llegara la no che para irme a la cama. ¡Qué cruel tortura era para mí estar allí sentado en la misma actitud horas y horas, sin atreverme a mover un brazo ni una pierna, para que miss Murdstone no pudiera quejarse, como lo hacía con cualquier pretexto, de mi movilidad, y tampoco me atrevía a levantar la vista, por temor de encontrarme con alguna mirada de desagrado o escudriñadora que buscase en mis ojos nuevas causas de queja! ¡Qué intolerable aburrimiento era el estar sentado escuchando el tictac del reloj y viendo cómo miss Murdstone engarzaba sus cuentas de metal, pensando en si llegaría a casarse, y en ese caso la suerte de su desdichado marido; dedicado a contar las molduras de la chimenea o a pasear la vista por el techo o por los dibujos del papel de la pared! ¡Qué paseos he dado con la imaginación, solo en medio del frío, por caminos de barro, llevando sobre mis hombros el gabinete entero, con miss Murdstone y todo, monstruosa carga que me obligaban a llevar, horrible pesadilla de la que me era imposible despertar, peso terrible que aplastaba mi inteligencia y me embrutecía! ¡Qué de comidas en un silencio embarazoso, siempre sintiendo que allí había un cubierto de sobra, que era el mío; un apetito de más, que era el mío; un plato y una silla de más, que eran los míos, y una persona que estorbaba, y que era yo! ¡Qué veladas, cuando traían luces y me obligaban a que hiciera algo! Yo no me atrevía a coger algún libro divertido, y meditaba sobre algún indigesto tratado de aritmética, en el que las tablas de pesos y medidas se transformaban en canciones como Rule Britannia o Away Malancholy, y las lecciones se negaban a dejarse estudiar, y todo pasaba a través de mi desdichada cabeza, entrándome por un oído y saliéndome por otro. ¡Qué de bostezos he dejado escapar a pesar de todo mi cuidado! ¡Qué estremecimientos para arrojar el sueño que se apoderaba de mí! Si por casualidad se me ocurría decir algo, nadie me contestaba. Era un cero a la izquierda, al que nadie hace caso, y que, sin embargo, estorba a todo el mundo. Y con qué descanso oía a miss Murdstone enviarme a la cama cuando daban las nueve. Así pasaron mis vacaciones hasta que llegó la mañana de mi marcha y miss Murdstone me dijo: «Hoy es el último día», y me dio la taza de té de despedida. No me entristecía el marcharme. Había caído en un estado de embrutecimiento del que sólo salía pensando en Steerforth, a pesar de que detrás de él veía a mister Creakle. De nuevo Barkis apareció en la verja, y de nuevo miss Murdstone dijo con voz severa: «¡Clara!», cuando mi madre se inclinaba a besarme. La besé y también a mi hermanito. Y al besarlos sí que sentí tristeza; pero no por marcharme; el abismo abierto entre nosotros continuaba y la separación era diaria. Y lo que todavía vive en mi espíritu como si fuera ayer no es el abrazo que me dio, a pesar de lo ferviente que era, sino lo que siguió al abrazo aquel. Estaba ya en el carro, cuando le oí llamarme. Miré y estaba sola en medio del camino, levantando a su niño en los brazos para que yo le viera. Hacía frío, pero era un frío he - lado, y ni un solo cabello ni un pliegue de su ropa se movía, mientras que me miraba intensamente, levantando en sus brazos al pequeño para que yo le viera. ¡Y así la perdí! Así la vi después en mis largos ensueños de colegial, silenciosa y presente al lado de mi lecho, mirándome con la misma intensidad de entonces, levantando a su nene para que yo le viera. CAPÍTULO IX UN CUMPLEAÑOS MEMORABLE Paso en silencio todo lo sucedido en la escuela desde mi llegada hasta el día de mi cumpleaños, que era en marzo. Lo único que recuerdo de entonces es que admirábamos a Steerforth más que nunca. Pensaba salir ya del colegio a finales del semestre o antes, y cada vez me parecía más espiritual y más independiente, y también más amable. Pero aparte de esto, no me viene a la imaginación otra cosa. El inmenso recuerdo que ha marcado aquella época parece haberlo absorbido todo para subsistir único. ¡Me cuesta trabajo creer que hubiesen transcurrido dos meses entre mi vuelta a Salem House y el día de mi cumpleaños! Si lo creo es porque lo sé; de otro modo estaría convencido de que no había pasado apenas tiempo entre una cosa y otra. Recuerdo perfectamente el día, con la niebla que rodeaba todo y la escarcha que cubría los árboles, y siento mis cabe llos húmedos pegarse a mis mejillas, y veo la perspectiva de la clase, los faroles opacos alumbrando la mañana brumosa, y el humear del aliento de los niños en el ambiente frío, mientras soplan sus dedos y golpean el suelo con los pies. Fue después del desayuno. Acabábamos de subir del recreo cuando míster Sharp apareció y me dijo: -David Copperfield, le están esperando en el salón. Pensé en algún regalo de Peggotty, y se me iluminó la cara al oír esta orden. Al salir de la clase, algunos de los chicos me dijeron que no les olvidase para las golosinas. Y salí de mi sitio presuroso. -No se apresure, Davy -me dijo míster Sharp-. Tiene tiempo de sobra; no corra usted, hijo mío. Si lo hubiese pensado me habría sorprendido su tono cariñoso. Pero no me di cuenta hasta mucho después. Me dirigí corriendo al salón. Encontré a míster Creakle sentado ante su desayuno, con el bastón y un periódico en la mano, y a mistress Creakle con una carta abierta. Pero carta de envío no había ninguna. -David Copperfield -me dijo mistress Creakle, llevándome a un sofá y sentándose a mi lado-: tengo que hablarle de algo muy personal; he de darle una noticia, hijo mío. Míster Creakle, a quien miré, como era natural, bajó la cabeza y ahogó un suspiro con un enorme pedazo de pan untado de manteca. -Eres demasiado pequeño para saber cómo cambian las cosas todos los días, Davy -me dijo mistress Creakle- y cómo aparecen y se van los seres. Pero todos tenemos que aprenderlo, hijo mío: algunos, de muy jóvenes; otros, cuando son viejos, y otros, a todas horas. La miré gravemente. -Cuando volviste aquí, después de las vacaciones --cont inuó mistress Creakle, después de un momento de silencio-, ¿todos los de tu casa estaban bien? -y después de otra pausa- : ¿Tu madre estaba bien? Sin saber por qué temblé y continué mirándola grave mente, sin fuerzas para contestar nada. -Porque -continuó- siento mucho tenerte que decir que he recibido noticias en las que se me informa que ahora está bastante mala. Una especie de niebla se levantó entre mistress Creakle y yo, y su figura se movió en ella un momento. Después sentí que lágrimas ardientes corrían por mi rostro, y volví a verla bien. -Está enferma de mucha gravedad -añadió. Ya lo sabía todo. -Ha muerto. No era necesario decírmelo. Ya había lanzado un grito, y me sentía huérfano en el mundo vacío. Mistress Creakle fue muy buena conmigo. Me retuvo a su lado todo el día y me dejaba solo algunos ratos; yo lloraba, y después me dormía de cansancio y me volvía a despertar llorando. Cuando ya no podía llorar empecé a meditar; pero el peso de mi pena me ahogaba y no tenía consuelo. Y eso que todavía no me daba cuenta totalmente de la desgracia. Pensaba en nuestra casa cerrada y silenciosa. Pensaba en mi hermanito, de quien mistress Creakle me había dicho que iba debilitándose desde hacía ya tiempo y temían que también se muriese. Pensaba en el sepulcro de mi padre y en el cementerio, tan cerca de casa, y veía a mi madre tendida allí, debajo de los árboles, que tan bien conocía. Cuando me encontré solo me subí en una silla y me miré al espejo, para ver cómo estaban de encarnados mis ojos y de triste mi rostro. Después, cuando hubieron pasado algunas horas, pensaba si mis lágrimas se habrían terminado para siempre y ya no lloraría cuando volviera a casa, pues me llamaban para asistir al funeral. Al mismo tiempo pensaba que tenía que demostrar cierta dignidad ante mis compañeros, de acuerdo con la importancia de mi pena. Si algún niño ha sentido una pena sincera, era yo; sin embargo, recuerdo que la importancia de mi desgracia me causaba cierta satisfacción mientras me paseaba por el patio mientras los otros niños continuaban en clase. Cuando les veía asomarse furtivamente a las ventanas, sentía una especie de orgullo, y andaba más despacio y más triste, y cuando terminó la clase y se acercaron a hablarme estaba satisfecho de mí mismo por no ser orgulloso con ellos y acogerlos exactamente como antes. Debía partir al día siguiente por la noche; pero no en la diligencia, sino en un coche llamado El Labrador», que estaba destinado principalmente para los campesinos que ha - cían sólo pequeñas distancias. Aquella noche no contamos historias, y Traddles se empeñó en dejarme su almohada. No sé qué bien pensaría hacerme con aquello, pues yo tenía una; pero era todo lo que podia darme el pobre, excepto un papel lleno de esqueletos que me entregó al partir como consuelo de mis penas y para que contribuyera a la paz de mi espíritu. Dejé Salem House al día siguiente por la tarde. ¡Qué poco me imaginaba que era para no volver nunca! Viajamos muy despacio por la noche y llegamos a Yarmouth a las nueve o las diez de la mañana. Miré, buscando a Barkis; pero no le encontré. En su lugar estaba un hombrecito grueso y de aspecto jovial, vestido de negro, con unos lacitos en las rodillas de sus pantalones cortos, medias negras y sombrero de ala ancha. Se acercó a la ventanilla del coche y dijo: -¿Mister Copperfield? -Sí, señor. -¿Quiere usted hacer el favor de venirse conmigo --dijo abriendo la portezuela- y tendré el gusto de llevarle a su casa? Me agarré de su mano preguntándome quién sería, y llegamos por una calle estrecha delante de una tienda en cuya fachada se leía: «Omer, tapicero, sastre, novedades, funeraria, etc.». Era una tienda ahogada y pequeñita, llena de toda clase de vestidos, hechos y sin hacer, con un escaparate repleto de sombreros y cofias. Pasamos a otra habitación que había detrás de la tienda, donde se encontraban tres mucha chas cosiendo ropa negra, color del que estaba también cubierta la mesa; asimismo el suelo estaba lleno de trocitos pequeños. Había un buen fuego en la habitación y olía mucho a crespón tostado. Yo no conocía aquel olor hasta entonces; pero ahora lo reconocería siempre. Las tres muchachas, que parecían trabajadoras y alegres, levantaron la cabeza para mirarme y después siguieron su trabajo: cosían, cosían, cosían; al mismo tiempo, de un taller que había al otro lado del patio llegaba un martillar monó tono: rat-tat-tat, rat-tat-tat, rat-tat-tat. -Bien -dijo mi guía a una de las tres muchachas-. ¿Cómo va eso Minnie? -Terminaremos a tiempo -replicó alegremente y sin levantar la vista-; descuide, papá. Míster Omer se quitó el sombrero, se sentó y resopló. Es taba tan grueso, que se vio obligado a resoplar muchas veces antes de poder decir: -Está bien. -Padre -dijo Minnie riéndose-, ¡está usted engordando como un cerdo! -Tienes razón, querida. No comprendo el porqué ---dijo reflexionando-; pero es así. -Es que es usted un hombre muy tranquilo --dijo Minnie- y que toma las cosas con calma. -¿Y para qué tomarlas de otro modo, querida? -dijo míster Omer. -No, naturalmente -replicó su hija---. Aquí todos somos alegres, gracias a Dios. ¿Verdad, papá? -Así lo creo -dijo míster Omer-. Ahora que he des cansado voy a tomar medida a este niño. ¿Quiere hacer el favor de pasar a la tienda, míster Copperfield? Precedí a míster Omer, quien después de enseñarme una pieza de tela, que me dijo era extrafina y demasiado buena, no siendo para luto de parientes muy cercanos, me tomó medida y lo escribió en un libro. Mientras escribía me hacía observar todos los objetos que llenaban su tienda; fijarme en ciertas modas que acababan de llegar y en otras que acababan de pasar. -Estas cosas son las que nos hacen perder dinero -dijo míster Omer-; pero las modas son como los hombres, llegan nadie sabe por qué, cuándo ni cómo, y se marchan lo mismo; todo es igual en la vida, según mi opinión, si se mira desde un punto de vista. Estaba demasiado triste para discutirle la cuestión; además, es posible que en cualquier circunstancia hubiera estado fuera de mi alcance. Luego míster Omer me llevó al gabinete, respirando con dificultad en el camino, y asomándose a una escalerita llamó: -¡Traigan el té con pan y manteca! Al cabo de un momento, durante el cual yo había estado mirando a mi alrededor y pensando y escuchando el ruido de las agujas en la habitación y el del martillo al otro lado del patio, apareció el té, que era para mí. -Hace mucho tiempo que le conozco - me dijo Omer, después de mirarme unos minutos, durante los cuales yo no había hecho honor al desayuno, pues los crespones negros me quitaban el apetito- Hace mucho tiempo que te conozco, amiguito. -¿De verdad? -Toda la vida, puedo decirlo; antes que a ti ya conocía a tu padre; era un hombre que medía cinco pies y nueve pulgadas, y su tumba tiene veinticinco pies de larga. (Rat-tattat, rat-tat-tat, rat-tat-tat, se oía por el patio.) Su tumba tiene veinticinco pies de terreno, ni una pulgada menos -dijo míster Omer alegremente- He olvidado si fue ella o él quien lo quiso. -¿Sabe usted cómo está mi hermanito, caballero? -pregunté. Míster Omer sacudió la cabeza. Rat-tat-tat, rat-tat-tat, rat-tat-tat. -Está en los brazos de su madre --dijo. -¡Oh! ¿Ha muerto el pobrecito? -No te entristezcas más de lo debido. Sí; el niño ha muerto. Al oír esto, todas mis heridas se abrieron. Dejé el desayuno, que apenas había tocado, y fui a ocultar mi cabeza encima de una mesa que había en un rincón. Minnie quitó al momento lo que había allí encima, no lo fuera a manchar con mis lágrimas. Era una muchacha buena y bonita, que me retiró el pelo de los ojos con dulzura; pero ¡estaba tan alegre de haber terminado su trabajo a tiempo y yo estaba tan triste! El ruido del martillo cesó, y un muchacho de aspecto simpático atravesó el patio y entró en la habitación. Llevaba un martillo en la mano y la boca llena de clavitos, que tuvo que sacarse para poder hablar. -Y bien, Joram, ¿cómo va eso? -dijo míster Omer. -Muy bien. Ya está terminado --dijo Joram. Minnie se ruborizó un poco y las otras muchachas se sonrieron una a otra. -Entonces has trabajado mucho. Anoche, mientras yo estaba en el Club, ¡hay que ver! -dijo míster Omer guiñando un ojo. -Sí -dijo Joram-; como me había prometido usted que si lo terminaba podríamos hacer esa pequeña excursión juntos Minnie y yo... con usted. -¡Oh! Creía que ibais a olvidarme -dijo míster Omer riendo. -Como me había prometido eso --contestó el joven he hecho todo lo posible. ¿Quiere venir a verlo y darme su opinión? -Sí -dijo míster Omer levantándose-. Querido -dijo volviéndose hacia mí-, ¿te gustaría ver ..? -No, padre -interrumpió Minnie. -Pensaba que podía gustarle, querida -dijo míster Omer-; pero quizá tienes razón. No puedo decir por qué; pero sabía que lo que iban a ver era el féretro de mi querida madre. Nunca había oído contar cómo se hacían, ni había visto uno; pero se me ocurrió mientras oía los martillazos, y cuando entró el muchacho estoy seguro de que ya sabía lo que estaba haciendo. Cuanto terminaron el trabajo, las dos muchachas, cuyos nombres no había oído, se cepillaron y arreglaron un poco y entraron en la tienda para ponerla en orden y esperar a la parroquia. Minnie continuó allí doblando lo hecho y colocándolo en dos cestas. Lo hacía arrodillada, murmurando entretanto una canción ligera. Joram, que sin duda era su enamorado, entró de puntillas y le robó un beso sin preocuparse de mi presencia. Después le dijo que su padre había ido a buscar el coche y que él iba a prepararse en un momento. Se fue; ella se guardó el dedal y las tijeras en el bol sillo, prendió cuidadosamente en su pecho una aguja enhebrada con hilo negro y se arregló con coquetería ante un espejito que había detrás de la puerta, en el que vi reflejarse su rostro satisfecho. Yo lo observaba todo sentado en una esquina de la mesa, con la cabeza apoyada en mis manos, y mis pensamientos versaban sobre las cosas más dispares. El coche llegó pronto, y lo primero que colocaron en él fue las dos cestas; después me metieron a mí, y ellos tres me siguieron. Recuerdo que era una especie de carro como los que utilizan para llevar pianos. Estaba pintado de un color oscuro y lo arrastraba un caballo negro con la cola muy larga. Había sitio de sobra para todos nosotros. Ahora me parece que nunca he experimentado un sentimiento más extraño en mi vida (quizá es que ya soy viejo) que el que sentía entonces observando lo contenta que estaba aquella gente después del trabajo que habían terminado. No estaba enfadado con ellos, pero me producían una especie de miedo, como si fueran seres de otra casta que no tuvieran nada en común conmigo. Estaban muy alegres. El anciano, sentado delante, conducía, y los dos jóvenes, cuando él les hablaba, se inclinaba cada uno por un lado de su alegre rostro prestándole mucha atención. También hubieran querido hablar conmigo; pero yo continuaba de espaldas en mi rincón; me molestaba su alegría y su amor, aunque no eran demasiado ruidosos, y casi me admiraba de que Dios no castigara su dureza de corazón. Cuando se detuvieron para dar pienso al caballo, también comieron y bebieron alegremente ellos; yo no pude tocar nada de lo que me ofrecían, y cuando ya estuvimos cerca de mi casa me bajé apresuradamente del coche por detrás, para no llegar en semejante compañía ante aquellas ventanas que ahora me parecían ciegas como ojo,,, cerrados y antes luminosos. ¿Cómo podía haber dudado de que me volvieran las lágrimas al mirar la ventana del cuarto de mi madre, y a su lado aquella otra que en mejores tiempos había sido mía? Antes de llegar a la puerta ya estaba en brazos de Peggotty. Su pena estalló al verme, pero se dominó. Hablaba en un susurro, y andaba sua vemente, como si temiera molestar a los muertos. No se había acostado hacía mucho tiempo, y aún seguía en vela por las noches, pues mientras estuviera su niña querida en la casa decía que no era capaz de abandonarla. Míster Murdstone ni siquiera se percató de mi llegada cuando entré en la habitación en la que estaba sentado al lado del fuego, llorando en silencio. Miss Murdstone, muy ocupada en su escritorio, que tenía cubierto de cartas y papeles, me tendió la punta de sus dedos, preguntándome en tono glacial si me habían tomado medida para el luto. -Sí -le dije. -Y tu ropa -dijo-, ¿la has traído? -Sí, señora; lo he traído todo. Este fue el único consuelo que su firmeza me administró. Estoy seguro de que sentía un verdadero placer en exhibir, en aquella ocasión, lo que ella llamaba su presencia de espíritu y su firmeza y su fuerza de voluntad y su sentido común y todo el diabólico catálogo de sus antipáticas cualidades. Estaba particularmente orgullosa de su disposición para los negocios, y ahora lo demostraba reduciéndolo todo a pluma y tinta, y sin dejarse conmover por nada. El resto del día, y desde la mañana a la noche de los que siguieron, estuvo en su pupitre sin dejar de escribir con una pluma dura, hablando en el mismo tono imperturbable a todo el mundo, y sin que un solo músculo de su cara se inmutara, una suavidad en su tono de voz apareciera, ni un átomo de su indumento se desarreglara. Su hermano a veces cogía un libro; pero estoy convencido de que no lo leía. Lo abría y miraba las letras como si lo leyera; pero permanecía durante horas enteras sin volver una hoja; después lo dejaba y se paseaba de arriba abajo por la habitación. Yo permanecía sentado con las manos cruzadas, mirándole y contando sus pasos hora tras hora. Muy rara vez hablaba a su hermana, y a mí nunca. Era lo único que se movía (él y el reloj) en la absoluta inmovilidad de la casa. En aquellos días, antes del funeral, vi muy poco a Peggotty, excepto cuando subía al otro piso, que me la encontraba en la habitación donde mamá y su nene reposaban, y por las noches, que venía a mi cuarto y se sentaba allí hasta que me dormía. Un día o dos antes del funeral (presumo que era un día o dos antes, pero creo que los días se confundían en mi memoria en aquella triste época, cuando nada marcaba el progreso del tiempo) me hizo entrar con ella en la habitación en que estaba mi madre, y ahora sólo recuerdo que bajo un lienzo blanco que cubría su lecho, de una blancura deslumbrante, como todo lo que le rodeaba, parecía estar allí tendido y personificado el solemne silencio que reinaba en la casa, y sé que cuando Peggotty quiso levantar suavemente aquel lienzo yo grité: «¡Oh, no, no!», deteniendo su mano. Si el entierro hubiera sido ayer, no lo recordaría mejor. El aspecto solemne del salón cuando entré; lo brillante del fuego, el vino que brillaba en las jarras, la forma de los vasos, de los platos; el dulce perfume del bizcocho, el olor de la ropa de miss Murdstone y de nuestros trajes de luto. Allí estaba míster Chillip y se acercó a hablarme. -¿Cómo estás, Davy? -me dijo con bondad. Yo no podía contestarle que muy bien y le alargué mi mano, que retuvo entre las suyas. -¡Pobrecillo! -me dijo sonriendo dulcemente y con los ojos húmedos- Nuestros amiguitos crecen a nuestro alrededor; pronto no los reconoceremos. ¿Verdad, señora? -dijo dirigiéndose a miss Murdstone, que no le contestó. -Y a lo que parece aprovechamos el tiempo, ¿no es así, señora? - insistió míster Chillip. Miss Murdstone sólo le contestó con un frío saludo, y míster Chillip, desconcertado, se fue a un rincón, llevándome consigo y sin volver a desplegar los labios. Observo esto porque lo observo todo; pero no me interesa lo más mínimo desde que he vuelto a casa. Ahora las campanas empiezan a sonar, y míster Omer, con otros empleados, empieza a prepararlo todo, todo, como cuando hacía mucho tiempo (Peggotty me lo había contado) se llevaron a mi padre a aquella misma tumba, después de prepararle en la misma habitación. Somos pocos: nada más míster Murdstone, nuestro vecino Graypper, míster Chillip y yo. Cuando llegamos a la puerta los de la funeraria están ya con su carga en el jardín y van delante de nosotros por el sendero, debajo de los árboles. Pasan la verja y entran en el cementerio, donde tan a menudo he oído cantar a los pájaros en las mañanas de verano. Rodeamos la tumba. El día me parece distinto de todos los demás días y la luz de otro color, de un color más triste, y hay allí un silencio solemne, que a mí me parece que lo hemos traído de casa con el féretro; y mientras estamos de pie, descubiertos, oigo la voz del clérigo, resonando remota en el aire libre, que dice claramente: «Yo soy la resurrección y la vida, dice el Señor». Oigo sollozos, y apartada entre los curiosos veo a la buena y fiel criada, la persona para mí más querida de todos los que quedan en la tierra y a la que en mi infantil corazón estoy seguro de que Dios dirá un día: « Has hecho bien» Hay muchos rostros conocidos entre la gente aquella, rostros que recordaba de la iglesia cuando sicmpre miraba alrededor, rostros que habían sido los primeros en ver a mi madre cuando llegó a la aldea en todo el esplendor de su joven belleza. No me ocupo de ellos; sólo pienso en mi pena, y, sin embargo, veo y reconozco a todos; hasta allá en el fondo, muy lejos, veo a Minnie lanzando miradas a su enamorado, que está cerca de mí. Todo ha terminado, y volvemos a casa, que se alza ante nosotros tan bonita como siempre, no ha cambiado; pero está tan unida en mi pensamiento con la idea de lo que ya no existe, que toda mi pena no es nada en comparación a lo que siento ahora. Míster Chillip me lleva, me habla y me hace beber un poco de agua, y cuando le pido permiso para retirarme se despide de mí con dulzura de mujer. Todo esto, lo repito, es para mí como si hubiera sucedido ayer. Sucesos de fecha más reciente han huido de mi pensamiento, y he olvidado cosas que más tarde quizá reaparecerán; pero esto continúa inmóvil ante mí como una gran roca en el océano. Sabía que Peggotty vendría a buscarme. La quietud del momento (el día debía de ser domingo, pero lo he olvidado) nos era favorable. Se sentó a mi lado, encima de mi cama, y cogiendo mi mano, que de vez en cuando llevaba a sus labios y a veces acariciaba con las suyas como hubiera podido hacer para consolar a mi hermanito, me contó a su manera todo lo que tenía que contarme concerniente a los últimos sucesos. -Desde hacía mucho tiempo no estaba nunca bien --dijo Peggotty-; su espíritu estaba atormentado y no era feliz. Cuando nació su niño pensé que eso le curaría; pero, por el contrario, estaba cada vez más triste. Antes del nacimiento de su hijo le gustaba quedarse sola y llorar; pero después se acostumbró a cantarle, y lo hacía con una voz tan dulce, que más de una vez, al escucharla. pensaba que era como una voz en el aire que subía hacia el cielo. Cada vez se volvía más tímida y más asustadiza, y al final una palabra dura era como un golpe para ella; pero conmigo siempre fue la misma. ¡Nunca cambió con su loca Peggotty la dulce niña! Aquí Peggotty se detuvo y acarició dulcemente mi mano durante un momento. -La última vez que la he visto como en sus buenos tiempos fue la tarde de tu llegada, hijo mío. El día de tu partida me dijo: «Nunca volveré a ver a mi niño querido; algo me lo asegura, y es la verdad, lo sé». Hacía lo posible por sostenerse, y en muchas ocasiones, cuando le reprochaban su aturdimiento y su carácter ligero, hacía como que lo creía; pero ya hacía tiempo que aquello había pasado. Nunca le había dicho a su marido lo que me había dicho a mí; le asustaba hablar de ello; por fin, una noche, una semana antes, le dijo: «Querido, creo que me muero». « Ahora tengo el espíritu en reposo, Peggotty - me dijo al acostarla aquella noche-. El pobre hombre se irá haciendo a la idea durante varios días y después se le pasará pronto. Estoy tan cansada; si es sueño, siéntate a mi lado mientras duermo, no me dejes. ¡Que Dios bendiga a mis dos niños y proteja y conserve a mi niño sin padre! » Después ya no la abandoné un momento -siguió Peggotty-. Ella hablaba a menudo con ellos dos, porque los quería: no podía vivir sin amar a los que la rodeaban; pero cuando la dejaban sola siempre se volvía hacia mí, como si sólo encontrara reposo donde Peggotty estaba, y nunca se dormía de otro modo. La última noche, por la tarde, me besó y me dijo: « Si mi nene muriera también, Peggotty, te ruego que le pongas en mis brazos y nos entierren juntos». Y es lo que se ha hecho, porque el pobre angelito sólo vivió un día más que ella. « Que mi querido Davy nos acompañe al lugar de reposo --dijo-, y dile que su madre, en el lecho de muerte, lo ha bendecido y no una vez, mil veces.» Otro silencio siguió -a esto, y de nuevo Peggotty acarició dulcemente mi mano. -Estaba ya muy adelantada la noche -prosiguiócuando pidió de beber, y después me dirigió una sonrisa tan dulce, ¡estaba tan hermosa!... Amanecía, y el sol se levantaba cuando me dijo lo cariñoso y bueno que mister Copperfield había sido siempre para ella, y tu paciente que era, y cómo le decía, cuando dudaba de sí misma, que un corazón amante valía más que la sabiduría y que él era el hombre más feliz a su lado... « Peggotty, querida mía -dijo después-, acércate más (estaba muy débil), pasa tu brazo por mi cuello y vuélveme hacia ti; tu rostro parece que se aleja y quiero verlo cerca.» Hice lo que pedía, y, ¡oh Davy!, se cumplía lo que yo había dicho una vez. Apoyó su dulce cabecita en el brazo de esta necia Peggotty. Y murió como un niño que se duerme. Así terminó el relato de Peggotty. Desde el momento en que supe la muerte de mi madre, la idea de lo que había sido últimamente desapareció por completo para mí, y desde aquel instante la recuerdo como la madre joven de mis primeros años, la que enrollaba sus bucles en los dedos y bailaba conmigo por la noche en la sala. Lo que Peggotty me contaba, en lugar de recordarme el último período, confirmaba en mi espíritu la primera imagen; podrá ser extraño, pero es la verdad. En un instante había vuelto a mis ojos su tranquila juventud, borrando todo el resto. La madre que descansaba en la tumba era la madre de mis primeros años, y la criaturita que tenía en sus brazos era yo como estaba en mi infancia, sólo que ahora me estrechaba ya en ellos para siempre. CAPÍTULO X EMPIEZAN DESCUIDÁNDOME, Y LUEGO ME COLOCAN El primer acto de autoridad de miss Murdstone cuando pasó el día solemne y se abrieron de nuevo las ventanas fue decirle a Peggotty que en el plazo de un mes tenía que marcharse. Por mucho que a Peggotty le hubiera molestado tener que soportarlos, estoy seguro de que lo hubiera hecho por cariño hacia mí, prefiriendo aquella casa a la mejor del mundo. Ella me lo contó, y los dos nos lamentamos de todo corazón. Respecto a mí, ni decían una palabra ni daban el menor paso. Yo creo que su mayor felicidad hubiera sido poderme despedir también con otro mes de plazo. Un día me atreví a preguntar a miss Murdstone cuándo iba a volver a Salem House; pero me contestó muy secamente que era probable que no volviera nunca. Mi porvenir me preocupaba mucho y a Peggotty también. Mi situación había cambiado por completo, y aunque me libraba de muchas molestias, si hubiera sido capaz de apreciarlo seriamente me habría preocupado mucho sobre mi porvenir. La tiranía que habían ejercido sobre mí había desaparecido por completo; lo único que deseaban era no tenerme ante su vista; tan es así, que en varias ocasiones, cuando acababa de sentarme con ellos, miss Murdstone, frunciendo el ceño, me hacía señas para que me marchase. Ya no les preocupaba el que estuviera siempre con Peggotty; con tal de que no los molestase les importaba poco dónde pudiera estar. Al principio me asustaba la idea de que míster Murdstone volviera a tomar en su mano mis lecciones o que su hermana, en su abnegación, se dedicara a ello; pero pronto me percaté de que aquellos temores eran vanos y que todo se reduciría a verme abandonado. No recuerdo si aquel descubrimiento me causó mucha pena. Estaba todavía en el dolor de la muerte de mi madre y en un estado de ánimo en que todo me daba lo mismo. Lo que sí recuerdo es que algunas veces pensaba en la posibilidad de que no se ocuparan de instruirme, y pensaba que entonces sería un ser inútil, predestinado a pasarse la vida vagando de una aldea a otra. También recuerdo que, pensando en aquello, me preguntaba si no sería mejor marcharme como el héroe de una historia para buscar fortuna; pero estas eran visiones transitorias, sueños que hacía despierto, sombras que veía débilmente dibujadas o escritas en la pared de mi habitación y que después se desvanecían dejando la pared vacía. -Peggotty --dije una noche en tono pensativo, mientras me calentaba las manos en el fuego de la cocina -, míster Murdstone me quiere cada vez menos; nunca me ha querido mucho, Peggotty; pero ahora, si pudiera, le gustaría no volver a verme. -Quizá sea a causa de su pena -dijo Peggotty, acariciándome los cabellos. -No, Peggotty, estoy seguro. Yo también estoy triste. Si pudiera creer que era tristeza no pensaría en ello; pero no es eso, no, no es eso. -¿Y cómo sabes que no es eso? -dijo Peggotty después de un silencio. -¡Oh!, la tristeza es otra cosa muy distinta. Ahora, por ejemplo, está triste sentado ante la chimenea con su hermana; pero si entro yo, Peggotty, cambia completamente. -¿Por qué? --dijo Peggotty. -Porque se encoleriza - le contesté imitando involuntariamente su ceño- Si estuviera solamente triste, no me miraría como me mira. Yo, que sólo estoy triste, tengo más ansia que nunca de cariño. Peggotty no dijo nada en un rato, y yo me calenté las manos también en silencio. -Davy -dijo por último. -¿Qué, Peggotty? -He tratado, querido mío, he tratado por todos los medios de encontrar colocación aquí en Bloonderstone; pero no la he encontrado, hijo mío. -¿Y qué piensas hacer, Peggotty? -dije tristemente-. ¿Dónde piensas ir a buscar fortuna? -Creo que me veré obligada a irme a Yarmouth para vivir allí. -Podías ir un poco más lejos --dije, medio en broma-, y sería perderte para siempre. Pero allí podré verte a menudo, mi querida Peggotty; aquello no es del todo el fin del mundo. -Al contrario, gracias a Dios. Mientras estés aquí, que rido mío, yo vendré por lo menos a verte una vez por semana. Esta promesa me quitó un gran peso de encima; pero no era todo, pues Peggotty continuó: -Lo primero, Davy, voy a ir a casa de mi hermano a pasar quince días, el tiempo necesario para tranquilizarme y reponerme un poco, y ahora estoy pensando que quizá lo dejaran, como no lo necesitan mucho, venir allí conmigo. Si algo podía no serme indiferente, exceptuando a Peggotty, y podía causarme una alegría en aquello s momentos, era un proyecto así. La idea de verme rodeado, de nuevo, por aquellos rostros honrados, alegres de mi llegada; de volver a sentir la dulzura y la tranquilidad de las mañanas de domingo, cuando las campanas suenan, las piedras caen en el agua y los barcos se dibujan en la bruma. El figurarme paseando en la playa con Emily, contándole mis penas y buscando de nuevo conchas y caracoles. Todo esto tranquili zaba mi corazón. Un momento después me preocupó la idea de que quizá miss Murdstone no lo consintiera; sin embargo, esta preocupación no duró mucho, pues en aquel momento apareció ella misma, haciendo su ronda de noche, en la antecocina donde estábamos hablando, y Peggotty abordó el asunto con un atrevimiento que me sobrecogió. -El chico perderá el tiempo allí -dijo miss Murdstone mirando en una olla de escabeche-, y la ociosidad es la madre de todos los vicios. Pero estoy segura de que aquí lo perderá también; es mi opinión. Peggotty estuvo a punto de contestarle mal; pero se contuvo por cariño a mí, y permaneció silenciosa. -¡Hem! -dijo miss Murdstone, con sus ojos fijos todavía en el escabeche-. Lo más importante de todo, de la ma yor importancia, es que a mi hermano no se le moleste y pueda estar tranquilo. Supongo que lo mejor será decir que sí. Le di las gracias sin hacer ninguna manifestación de alegría, no fuera eso a inducirle a retirar su consentimiento. No pude por menos de pensar que había obrado con prudencia, cuando vi la mirada que me lanzó por encima del tarro de escabeche. Parecía como si sus ojos negros hubieran absorbido todo el vinagre que el escabeche contenía; pero el consentimiento estaba dado y no fue negado, pues cuando cumplió el mes de Peggotty ya estábamos dispuestos a partir. Barkis entró en casa por las maletas de Peggotty. Yo nunca le había visto antes atravesar la verja; pero en aquella ocasión entró en la casa, y al cargar con la pesada maleta de Peggotty me lanzó una mirada en la que me pareció que me quería decir algo, si era posible que pudiese expresar algo el rostro de Barkis. Peggotty estaba naturalmente triste al dejar la que había sido su casa durante tantos años y donde los dos grandes cariños de su vida, mi madre y yo, se habían formado. Se había levantado muy temprano para ir al cementerio, y mont ó en el carro y se sentó en él sin quitarse el pañuelo de los ojos. Todo el tiempo que permaneció en esta actitud, Barkis no dio señales de vida; sentado como de costumbre, parecía un muñeco. Pero cuando Peggotty miró a su alrededor y empezó a hablarme, s acudió la cabeza y dejó oír varias veces un gruñido de satisfacción. No pude comprender a qué se refería. -Hace un día muy hermoso, míster Barkis --dije. -No es malo -contestó Barkis, que por lo general era muy reservado y rara vez se comprometía. -Peggotty se ha tranquilizado ya del todo, míster Barkis-le dije para su satisfacción. -¿De verdad? -dijo Barkis. Después de reflexionar sobre ello, dijo con aire malicioso: -¿Está usted completamente a gusto? Peggotty se echó a reír, y contestó afirmativamente. -¿Pero verdaderamente está usted segura? -gruñó Barkis acercándose a ella y dándole un codazo-. ¿Está usted segura? ¿Verdaderamente a gusto? ¿Está usted segura? ¿Eh? Y a cada una de aquellas preguntas Barkis se acercaba más a ella y le daba otro codazo. Por último, se acercó tanto ya, que estábamos los tres amontonados en un rincón del carro, y yo tan oprimido, que apenas podía respirar. Peggotty le llamó la atención sobre mis sufrimientos, y Barkis se retiró un poquito; después, poco a poco, se fue ale jando más; pero no pude por menos de observar que a sus ojos aquello era una forma maravillosa de expresar sus sentimientos de una manera clara y agradable sin el inconve niente de la conversación. No tenía duda que estaba contento de su proceder. Poco a poco se volvió otra vez hacia Peggotty, preguntando: -¿Supongo que estará usted verdaderamente a gusto? Y otra vez se acercó a nosotros, hasta que me faltó la respiración. Al poco rato le repitió su pregunta con la misma maniobra, hasta que decidí ponerme de pie en cuanto le veía acercarse con el pretexto de mirar el paisaje. Fue una gran idea. Barkis se sintió tan amable, que se detuvo ante una taberna expresamente por nosotros y nos convidó a cordero asado y cerveza. Y mientras Peggotty bebía él fue presa de un nuevo acceso de galantería, y casi la atragantó del encontronazo. Pero conforme nos acercábamos al fin de nuestro viaje, cada vez tenía más que hacer y menos tiempo para galantear, y cuando pisamos el empedrado de Yarmouth nos preocupaban demasiado las sacudidas para poder pensar en otra cosa. Míster Peggotty y Ham nos esperaban en el sitio de siempre y nos recibieron con la mayor cordialidad. Yo estreché la mano a Barkis, que tenía el sombrero en la coronilla, la cara avergonzada y una confusión que parecía comunicarse a sus piernas. Cada uno de los Peggotty cargó con una de las maletas, y ya nos marchábamos cuando Barkis me hizo un signo misterioso con su mano para que me acercase. -Digo -murmuró Barkis- que todo va bien. Yo le miré a la cara y contesté en un tono que quiso ser profundo: -¡Ah! -No es eso todo. Va muy bien. De nuevo le contesté: -¡Ah! -Ya sabía usted que Barkis desde luego estaba dispuesto. Era Barkis, Barkis solamente. Hice un signo de afirmación. -Todo va bien --dijo Barkis estrechándome la mano---. Soy su amigo; lo ha hecho usted todo muy bien, y todo va bien. En su deseo de explicarse con particular lucidez, Barkis se puso tan extraordinariamente misterioso, que hubiera po dido permanecer mirándole a la cara durante una hora sin sacar más provecho que del cuadrante de un reloj parado. Pero Peggotty me llamó, y me alejé. Mientras andábamos, me preguntó lo que me había dicho Barkis, y yo le contesté «que todo iba bien». -¡Qué atrevimiento! --dijo Peggotty-. Pero me tiene sin cuidado. Davy querido, ¿qué te parecería si pensara en casarme? -¿Me seguirías queriendo igual? -dije después de un momento de reflexión. Y con gran sorpresa de los que pasaban, y de su hermano y sobrino, que iban delante, la buena mujer no pudo por me nos de abrazarme asegurándome que su cariño era inalterable. -Pero ¿qué te parecería? - insistió cuando estuvimos otra vez en camino. -¿Si pensaras en casarte... con Barkis, Peggotty? -Sí -dijo Peggotty. -Pues me parecería una buena idea; porque, ¿sabes, Peggotty?, así tendrías siempre el caballo y el carro para venir a verme, y podrías venir sin que te costase nada. -¡Qué inteligencia la de este niño! -exclamó Peggotty-. Eso es precisamente lo que yo estoy pensando desde hace un mes. Sí, precioso, y también pienso que así tendré más libertad, y que trabajaré de mejor gana en mi casa que en la de cualquier otro, pues no sé si me acostumbraría a servir a extraños, y así continuaré cerca de la tumba de mi niña querida -dijo Peggotty a media voz-, y podré ir a verla cuando me dé la gana, y si me muero me podrán enterrar cerca de ella. Después de decir esto, guardamos un momento silencio los dos. -Pero no quiero ni pensar en ello -dijo Peggotty con cariño- si contraría en lo más mínimo a mi Davy. Aunque se hubieran publicado las amonestaciones treinta y tres veces y ya tuviese el anillo de boda en el bolsillo... -Mírame, Peggotty, y verás si no estoy realmente contento; es más, que lo deseo de todo corazón. -Bien, hijo mío -dijo Peggotty dándome otro abrazo-; no dejo de pensarlo noche y día, y creo que voy por buen camino; pero todavía tengo que pensarlo mejor y consultarlo con mi hermano; entre tanto, guardaremos el secreto, ¿eh, Davy? -Barkis es un buen hombre -continuó Peggotty-, y sólo con que trate de cumplir con mi deber estoy segura de que será mía la culpa si no nos encontramos «completamente a gusto» -dijo Peggotty riendo de todo corazón. Esta alusión a las palabras de Barkis era tan oportuna y nos divirtió tanto, que no dejamos de reír y estuvimos de un humor excelente cuando llegamos ante la casa de míster Peggotty. Todo lo encontré igual, excepto que quizá me pareció un poco más pequeño. Mistress Gudmige nos estaba esperando a la puerta, como si no se hubiera movido de allí nunca. El interior tampoco había cambiado; hasta el cacharro azul con las plantas marinas seguía en mi mesita. Di una vuelta a la casa y encontré las mismas langostas y cangrejos amontona dos como de costumbre, con el mismo deseo de pincharlo todo y en el mismo rincón. Pero por más que busqué no encontraba a Emily. Por fin le pregunté a míster Peggotty dónde podría estar. -Está en la escuela-dijo enjugándose la frente al soltar la maleta de Peggotty-; pero tiene que volver enseguida -añadió mirando el reloj-; dentro de veinte minutos, o lo más media hora. Todos la echamos mucho de menos cuando no está, puedes estar seguro. Mistress Gudmige suspiró. -¡Alegría, vieja comadre! - gritó míster Peggotty. -Yo lo siento más que nadie -dijo mistress Gudmige-; soy una pobre criatura sin recursos, y ella es la única que no me contraría. Mistress Gudmige, suspirando y moviendo la cabeza, se puso a avivar el fuego. Míster Peggotty, mirándonos mientras no le veía, me dijo en voz baja, poniéndome la mano delante de la boca: «Es el viejo»; de lo que deduje, con razón, que desde mi última visita el humor de mistress Gudmige no había mejorado. El sitio era, o por lo menos debía serlo, tan encantador como en aquella época; sin embargo, no me impresionó tanto, y casi estaba desilusionado. Quizá fuera porque no estaba en casa la pequeña Emily. Como me habían enseñado el camino por donde volvería, eché a andar para salir a su encuentro. Pronto vi aparecer a distancia una figurita, y al momento reconocí en ella a Emily. Había crecido, pero era todavía muy pequeña. Cuando estuve cerca y vi sus ojos azules, me parecieron más azules que nunca, y su rostro más resplandeciente, y toda su persona más bonita y atractiva, y no sé por qué un sentimiento indefinible me obligó a hacer como que no la conocía y pasar a su lado como si fuera mirando a lo lejos sin verla. Esto me ha sucedido después más de una vez en la vida, si no me equivoco. Emily no se preocupó; me había visto muy bien, pero en lugar de volverse y llamarme echó a correr riendo. Yo tuve que correr detrás de ella; pero corría tanto, que fue ya cerca de la casa donde la alcancé. -¡Ah! ¿Eres tú? -dijo. -Ya sabías que era yo, Emily. -¿Y tú acaso no sabías que era yo? Fui a besarle; pero ella se cubrió sus labios de cereza con las manos y dijo que ya no era una niña, y entró corriendo en la casa, riéndose más fuerte que nunca. Parecía divertirse haciéndome rabiar, y este cambio me extrañaba mucho en ella. La mesa estaba puesta, y nuestro antiguo cajón continuaba en su sitio; pero ella, en lugar de venir a sentarse a mi lado, se colocó junto a la gruñona mis tress Gudmige, y cuando míster Peggotty le preguntó el por qué, sacudió sus cabellos y sólo contestó riendo. -Es una gatita -dijo míster Peggotty acariciándola con su manaza. -Eso es, eso es --exclamó Ham-. Sí, señorito Davy. Y se sentó mirándola y riéndose con una especie de admi ración y deleite que le hacía ponerse colorado. A Emily la miraban todos, y míster Peggotty más que ninguno. De él hacía la niña lo que quería solamente con acercar su carita a las fuertes patillas de su tío, al menos esta era mi opinión cuando la veía hacerlo, y me parecía que hacía muy bien míster Peggotty en ello. Era tan afectuosa y tan dulce, y tenía una manera de ser a la vez tímida y atrevida que me cautivó más que nunca. Además era muy compasiva, pues cuando estando sentados después del té mister Peggotty, mientras fumaba su pipa, aludió a la pérdida que yo había sufrido, asomaron lágrimas a sus ojos y me miró con tanto cariño, que se lo agradecí con toda el alma. -¡Ah! -dijo mister Peggotty cogiendo los bucles de la niña y dejándolos caer uno a uno-. También ella es huérfana, ¿ve usted, señorito?, y este también lo es, aunque no lo parece -dijo dando un puñetazo en el pecho de Ham. -Si yo tuviera de tutor a mister Peggotty -dije sacudiendo la cabeza-, creo que tampoco me sentiría muy huérfano. -Bien dicho, señorito Davy -grito Ham con entusiasmo-; bien dicho, ¡viva! Usted tampoco lo sentiría, bien dicho, ¡viva! ¡viva! ¡viva! Y devolvió el puñetazo a mister Peggotty. Emily se levantó y besó a su tío. -¿Y cómo está su amigo, señorito? - me preguntó mister Peggotty. -¿Steerforth? -pregunté. -Ese es el nombre -exclamó mister Peggotty volviéndose a Ham-. Ya sabía yo que era algo parecido. ¡ -Usted decía que era Roodderforth -observó Ham riendo. -Bien -replicó mister Peggotty-, pues no andaba muy lejos. ¿Y qué ha sido de él? -Cuando yo lo dejé estaba muy bien, mister Peggotty. -¡Eso es un amigo! -dijo mister Peggotty sacudiendo su pipa---. ¡Eso es un amigo del que se puede hablar! Porque, ¡Dios le bendiga!, el corazón se alegra al mirarle. -Es muy guapo, ¿verdad? Me entusiasmaba oyéndole cómo lo elogiaba. -¿Guapo? -exclamó mister Peggotty-. ¡Ya lo creo! Se para delante de uno como... como... yo no sé cómo; pero ¡es tan decidido! -Sí, ese es precisamente su carácter. Bravo como un león, y la franqueza misma, míster Peggotty. -Y también supongo --dijo míster Peggotty mirándome a través del humo de su pipaque en los estudios será el primero... -Sí -dije yo con delicia-, lo sabe todo; es extraordinariamente inteligente. -¡Eso es un amigo! -murmuró míster Peggotty sacudiendo gravemente la cabeza. -Nada parece costarle trabajo; se sabe las lecciones con mirarlas, y en el cricket es el mejor jugador que he visto. Le da a usted todos los peones que quiera en el juego de damas, y, sin embargo, le ganará siempre. Míster Peggotty sacudió de nuevo la cabeza como diciendo: «Ya lo creo que me ganaría». -¿Y su conversación? -proseguí-. En eso no tiene rival, y quisiera que le oyera usted cantar, míster Peggotty. Míster Peggotty movió de nuevo la cabeza, como si dijera: «No me cabe duda». -Y además es un muchacho noble y generoso -dije arrastrado por mi tema favorito-; es imposible expresar todo lo que merece. Nunca le agradeceré bastante la generosidad con que me ha protegido, siendo yo tan inferior a él por mi edad y mis estudios. Seguía entusiasmándome cada vez más, cuando mis ojos se posaron en la carita de Emily, que estaba inclinada sobre la mesa, escuchando con la más profunda atención; contenía el aliento, tenía rojas las mejillas y sus ojos azules brillaban como joyas. Parecía escuchar con tan extraordinaria atención y estaba tan bonita, que me detuve sorprendido, y al callarme yo todos la miraron y se echaron a reír. -Emily es como yo --dijo Peggotty-; le gustaría verle. Emily estaba confusa al ver que todos la miraban, y bajó la cabeza ruborizada, y después nos miró a través de sus rizos, y al ver que seguíamos mirándola (estoy seguro de que yo por lo menos le hubiera seguido mirando durante horas enteras), se escapó y estuvo escondida hasta que casi fue la hora de acostarse. Me acosté en mi antigua cama, en la popa del barco, y el viento vino a quejarse como antaño. Pero ahora me parecía que se quejaba por los que ya no estaban, y en vez de pensar que el mar podía subir por la noche y llevarse la barca, pensé que el mar había subido tanto desde la última vez que oí aquellos ruidos, que había sepultado mi feliz y tranquilo hogar. Recuerdo que cuando el ruido del viento y del mar fue disminuyendo añadí una pequeña cláusula a mis rezos, pidiendo a Dios ser pronto un hombre para casarme con Emily, y así me quedé dulcemente dormido. Los días transcurrieron muy semejantes a los de hacía un año, excepto (y esto fue una gran diferencia) que Emily y yo rara vez vagábamos ahora por la playa; ella tenía que hacer sus deberes y labores y estaba ausente casi todo el día. Pero yo sentía que aun sin estas razones no hubiéramos vuelto a nuestros antiguos paseos; incluso siendo, como era, salvaje y llena de infantilidad, era también mas mujercita de lo que yo esperaba. Parecía que se había alejado mucho de mí en poco más de un año. Me quería, pero riéndose y ha - ciéndome rabiar, y cuando salía a su encuentro, se me escapaba a casa por distinto camino, y después me esperaba en la puerta, riéndose al verme volver desilusionado. Los mejores ratos eran los que pasábamos cuando se sentaba a la puerta con la labor. Yo me sentaba a sus pies, en los escalones de madera y leía en voz alta. Ahora me parece que nunca he visto brillar el sol como en aquellas tardes; que nunca he visto una figurita más luminosa que la suya, sentada a la puerta de la antigua barca; que nunca he admirado un cielo más azul ni un agua como aquella, ni gloria semejante a la de aquellos barcos que parecían navegar en el aire dorado. La primera tarde del día en que llegamos, Barkis apareció del modo mas extraño y con un paquete de naranjas atadas en un pañuelo. Como no hizo la menor alusión a ella, supusimos que las había dejado olvidadas al marcharse, y Ham se apresuró a correr tras él para devolvérselas; pero vino diciendo que eran para Peggotty. Después de esto volvió todas las tardes a la misma hora y siempre con un paquetito, al que nunca aludía y solía dejar detrás de la puerta. Estas ofrendas cariñosas eran de lo más extrañas y grotescas. Entre ellas recuerdo dos cochinillos, un acerico enorme, media fanega de manza nas, un par de pendientes de azabache, algunas cebollas, una caja de dominó, un canario (pájaro y jaula) y un jamón. El modo de cortejar de Barkis, tal como lo recuerdo, era de una originalidad especialísima. Muy rara vez hablaba; se sentaba junto al fuego, en una actitud muy parecida a la que tenía en su carro, y miraba fijamente a Peggotty, a quien tenía enfrente. Una noche, inspirado por su amor, se abalanzó al pedacito de cera que ella usaba para el hilo, se lo guardó en el bolsillo del chaleco y se lo llevó. Desde entonces, su mayor deleite era hacerlo aparecer cuando Peggotty lo nece sitaba, sacándolo del bolsillo en un estado lamentable, pega joso y medio derretido, y cuando ya lo había utilizado lo volvía a guardar. Parecía divertirse muchísimo, y no sentía ninguna necesidad de hablar. Ni aun cuando sacaba a Peggotty de paseo por la llanura debía sentir esa necesidad. Se contentaba con preguntarle de vez en cuando si estaba completamente a gusto, y recuerdo que algunas veces, después de que él se fuera, Peggotty se echaba el delantal por la cabeza y se reía durante media hora. A todos nos divertía más o menos, excepto a la desgraciada tristeza de mistress Gud mige, cuyo noviazgo había sido de una naturaleza tan seme jante, que le recordaba constantemente al «viejo». Por último, cuando ya mi visita tocaba a su fin, se habló de que Peggotty y Barkis iban a pasar un día de vacaciones juntos y que Emily y yo les acompañaríamos. La víspera por la noche apenas pude dormir con la alegría de que iba a pasar un día entero con la niña. Por la mañana nos preparamos con mucha anticipación, y mientras estábamos desayunando, Barkis apareció en lontananza, guiando su carro hacia el objeto de su amor. Peggotty vestía, como siempre, un luto sencillo y limpio; pero Barkis estaba deslumbrante con su chaqueta azul nueva, a la que el sastre había dado proporciones tan cumplidas, que los puños le hubieran servido de guantes en el tiempo más frío; el cuello era tan alto, que le empujaba los pelos del cogote hacia arriba. También los botones relucientes eran del tamaño mayor, y completaban su indumentaria unos pantalones grises y un chaleco de ante, con todo lo cual míster Barkis me parecía un fenómeno de respetabilidad. Cuando estábamos fuera alborotando, vi que mister Peggotty había preparado un zapato viejo, que nos tenían que arrojar al marchamos, como mascota, y se lo ofreció a mistress Gudmige con este propósito. -Más vale que lo arroje cualquier otro, Dan -dijo mistress Gudmige-; yo soy una criatura abandonada y sin re cursos, y todo lo que me recuerda que hay criaturas que no están abandonadas me contraría. -¡Vamos, vieja comadre, cójalo y tírelo! -No, Dan -contestó ella gimiendo--; si sintiera menos las cosas, podría hacerlo; usted no siente como yo, Dan; las cosas no le contrarían, ni usted a ellas; es mejor que lo arroje usted. Pero aquí Peggotty, que había estado yendo de uno a otro apresuradamente, besando a todo el mundo, gritó desde el carro, en el que ya nos habíamos instalado entre tanto (Emily y yo sentados en dos sillitas uno al lado del otro), diciendo que era mistress Gudmige la que debía hacerlo. Por último, se dejó conquistar; pero me entristece tener que relatar que aguó un poco la alegría de nuestra partida, pues inmediatamente se deshizo en lágrimas, y cayendo en los brazos de Ham, declaró que reconocía que sólo era un estorbo y que mejor harían mandándola al asilo, lo que a mí me pareció una idea muy razonable y que Ham debía haberle hecho aquel favor al momento. Pero ya estábamos en camino para nuestra excursión. Lo primero que hicimos fue pararnos delante de una iglesia, donde Barkis sujetó el caballo a la verja y entró con Peggotty, dejándonos a Emily y a mí solos en el carro. Yo aproveché la ocasión para pasar el brazo alrededor del talle de Emily y proponerle que, puesto que me iba a marchar tan pronto, debíamos estar muy cariñosos y ser felices durante todo el día. Emily consintió, y hasta me permitió que la besara. Esto me dio valor para decirle (lo recuerdo) que nunca amaría a otra mujer y que estaba dispuesto a matar a todo el que pretendiera su amor. ¡Cómo se divirtió Emily a mi costa con aquello! ¡Con qué desmesurada presunción de ser mucho mayor que yo me repetía, como una mujercita, que era «un tonto»! Pero después se puso a reír de tal modo, que me hizo olvidar la pena que me había causado su frase despectiva, ante el placer de verla reír así. Barkis y Peggotty estuvieron mucho tiempo en la iglesia; pero por fin salieron y reanudamos la excursión. A mitad del camino Barkis se volvió hacia mí y me dijo, con un guiño expresivo (nunca hubiera creído que Barkis fuera capaz de hacer un guiño semejante): -¿Qué nombre había escrito yo en el carro? ---Clara Peggotty --contesté. -¿Y qué nombre tendría que escribir ahora si hubiera tiza aquí? --Otra vez Clara Peggotty -sugerí. -Clara Peggotty Barkis -contestó, y soltó una carcajada que hizo estremecer el carro. En una palabra, se habían casado, y con ese propósito habían entrado en la iglesia. Peggotty había decidido que lo haría de un modo discreto, y el sacristán había sido el único testigo de la boda. Se quedó muy confusa al oír a Barkis anunciamos su unión de aquel modo tan brusco, y no dejaba de abrazarme para que no dudara de que su afecto no había cambiado; pero pronto nos dijo que estaba muy contenta de haber zanjado ya el asunto. Nos detuvimos en una taberna del camino, donde nos esperaban, y la comida fue alegre para todos. Aunque Peggotty hubiera llevado casada diez años no creo que pudiese estar más a sus anchas y más igual que siempre; antes del té estuvo paseando con Emily y conmigo, mientras Barkis se fumaba su pipa filosóficamente, dichoso, supongo, con la contemplación de su felicidad. Aquello debió de abrirle el apetito pues, recuerdo que, a pesar de haber hecho muy bien los honores a la comida, dando fin a dos pollos y comiendo gran cantidad de cerdo, necesitó comer jamón cocido con el té y tomó un buen pedazo sin ninguna emoción. Después he pensado a menudo que fue aquella una boda inocente y fuera de lo corriente. En cuanto anocheció volvimos a subir en el carro y nos encaminamos hacia casa, mirando las estrellas y hablando de ellas. Yo era el «conferenciante» y abría ante los ojos asombrados de Barkis extraños horizontes. Le conté todo lo que sabía, y él me habría creído todo lo que se me hubiera ocurrido inventar, pues tenía la más profunda admiración por mi inteligencia, y en aquella ocasión dijo a su mujer delante de mí que era un joven « Ro eshus», con lo que quería expresar que era un prodigio. Cuando agotamos el tema de las estrellas, o mejor dicho cuando se agotaron las facultades comprensivas de Barkis, Fmily y yo nos envolvimos en una manta, y así juntos continuamos el viaje. ¡Ah! ¡Cómo la quería y qué felicidad pensaba que sería estar casados y vivir juntos en un bosque sin crecer nunca más, sin saber nunca más, niños siempre, andando de la mano a través de los campos y las flores, y por la noche recostar nuestras cabezas juntas en un dulce sueño de pureza y de paz y siendo enterrados por los pájaros cuando nos muriésemos! Este sueño fantástico brillaba con la luz de nuestra inocencia, tan vago como las estrellas lejanas, y estaba en mi espíritu durante todo el camino. Me alegra pensar que Peggotty tuviera, el día de su boda, a su lado dos corazones tan ingenuos como el de Emily y el mío; me alegra pensar que los amores y las gracias tomaran nuestra forma en su cortejo al hogar. Serían las nueve cuando llegamos ante el viejo barco, y allí míster y mistress Barkis nos dijeron adiós, marchándose a su casa. Entonces sentí por primera vez que había perdido a Peggotty, y me habría ido a la cama con el corazón triste si el techo que me cobijaba no hubiera sido el mismo que cubría a la pequeña Emily. Míster Peggotty y Ham, comprendiendo mis sentimientos, nos esperaban a cenar con sus hospitalarios rostros alegres, para espantar mi tristeza. La pequeña Emily vino a sentarse a mi lado en el cajón; fue la única vez que lo hizo en toda mi visita, como coronación de aquel día dichoso. Era noche de marea, y en cuanto nos fuimos a la cama, míster Peggotty y Ham salieron a pescar. Yo me sentía muy orgulloso de ser, en la casa solitaria, el único protector de mistress Gudmige y de Emily, y deseaba que un león o una serpiente o cualquier otro monstruo apareciera decidido a atacamos para destruirlo y cubrirme de gloria. Pero a ningún ser de aquella especie se le ocurrió pasear aquella noche por la playa de Yarmouth, y lo suplí lo mejor que pude soñando con dragones hasta por la mañana. Con la mañana llegó también Peggotty, que me llamó, como de costumbre, por la ventana, corno si Barkis no hubiera sido más que otro sueño. Después del almuerzo me llevó a ver su casa, que era muy bonita. De todos los mue bles, el que más me gustó fue un antiguo buró de madera oscura que estaba en la salita (la cocina hacía de come dor), con una ingeniosa tapa que se abría, convirtiéndolo en un pupitre, donde estaba una edición en cuarto de Los Mártires, de Fox, este precioso libro del que no recuerdo una palabra; lo descubrí al momento, a inmediatamente me dediqué a leerlo. Y nunca he visitado después aquella casa sin arrodillarme en una silla, abrir la tapa del buró, apoyar mis brazos en el pupitre y ponerme de nuevo a devorarlo. Temo que lo que más me sugestionaba eran los grabados; tenía muchos y representaban toda clase de horribles tormentos. Pero Los Mártires y la casa de Peggotty han sido siempre inseparables en mi pensamiento, y aún lo son ahora. Me despedí de míster Peggotty, de Ham, de mistress Gudmige y de Emily aquel día, y pasé la noche en casa de Peggotty, en una habitación abuhardillada, con el libro de los cocodrilos puesto en un estante a la cabecera de la cama. Aquel cuarto era mío para siempre, según dijo Peggotty, y toda la vida me esperaría igual. -Joven o vieja, mi querido Davy, mientras viva y me cubra este techo, la encontrarás igual que si esperásemos tu llegada de un momento a otro. La arreglaré todos los días, como hacía siempre con tu cuarto de Bloonderstone, y aunque te marchases a China, puedes estar seguro de que lo esperará igual mientras estés allí. Yo sentía la sinceridad y constancia de mi antigua niñera con todo mi corazón y le daba las gracias como podía, aunque no muy bien, pues me hablaba con los brazos alrededor de mi cuello. Aquella mañana tenía que volver a casa con ella y Barkis en el carro. Me dejaron en la verja con tristeza, y se me hacía tan extraño ver que el carro se llevaba a Peggotty lejos, dejándome bajo los viejos olmos mirando hacia la casa, en la que no quedaba nadie que me quisiera. Entonces caí en un estado de abandono en el que no puedo pensar sin pena, en un estado de aislamiento, lejos del menor se ntimiento de amistad, apartado de los otros chiquillos, apartado de toda compañía que no fueran mis tristes pensamientos (los que todavía me parece que lanzan una sombra sobre este papel mientras escribo). Qué hubiera dado yo porque me enviaran a cualquier escuela, por duros que hubieran sido en ella, con tal de aprender algo de cualquier modo, en cualquier parte; pero ni esta esperanza tenía; no me querían, y cruelmente, voluntaria mente, con perseverancia, me olvidaban. Creo que la fortuna de míster Murdstone estaba comprometida en aquellos momentos; pero eso era lo de menos. No podía aguantarme, y me alejaba deliberadamente, yo creo que para alejar al mismo tiempo la idea de que tenía deberes que cumplir conmigo. Y así sucedió. No era precisamente que me maltrataran; no me pegaban ni me negaban la comida; pero no cesaban un momento en su mal proceder sistemático, sin el menor descanso: era un abandono frío y sin cólera. Día tras día, semana tras semana, mes tras mes, seguía abandonado. A veces pensaba, cuando reflexionaba sobre ello, qué habrían hecho si hubiera enfermado. ¿Me habrían dejado abandonado en mi habitual soledad, o me habría tendido alguien una mano de ayuda? Cuando míster Murdstone y su hermana estaban en casa, comía con ellos; en su ausencia, comía solo. Siempre estaba vagando por la casa o por las cercanías, sin que me hicieran caso; lo único que me prohibían era hacer amistades, pensando quizá que podría quejarme. Por esta razón, aunque míster Chillip me pedía a menudo que fuera a visitarle (se había quedado viudo algunos años antes de una mujer joven y rubia, a quien siempre recuerdo confundiéndose en mis pensamientos con una gatita gris de Angora), casi nunca me permitían la alegría de pasar la tarde con él en su despa cho, leyendo algún libro nuevo para mí, rodeado del olor de farmacia que lo llenaba todo o machacando drogas en un mortero bajo su dirección. Por la misma razón, reforzada sin duda por la antipatía, muy rara vez me permitían visitar a Peggotty. Fiel a su promesa, ella venía a verme a los alrededores una vez por semana, y ninguna con las manos vacías; pero muchas y amargas eran las decepciones que sufría cuando me negaban el permiso para ir a su casa. Algunas veces, sin embargo, aunque de tarde en tarde, me permitían ir, y entonces observé que Barkis era un poco roñoso, o, según la expresión de Peggotty, un poquito agarrado, y guardaba el dinero debajo de la cama en una caja, en la que pretendía no tener más que ropa. En aquel cofre guardaba sus riquezas con una tenacidad perseverante, y para obtener un poco de dinero hacían falta grandes artificios. Así, Peggotty tenía que preparar un largo y convincente discurso para sacarle el dinero todos los sábados. Todo aquel tiempo era tan consciente de que, por mucho que prometiera, mi inteligencia se atrofiaría a causa de mi abandono, que habría sido completamente desgraciado de no tener mis antiguas novelas. Eran mi único consuelo; nos hacíamos mutuamente compañía, y yo no me cansaba de releerlas. Y ahora llegamos a una época de mi vida de la que nunca perderé la memoria y cuyo recuerdo ha venido a menudo, a mi pesar, como una pesadilla, a entristecer mis tiempos más dichosos. Había salido una mañana a vagar pensativo, como siempre, en mi vida solitaria, cuando al volver la esquina de un sendero, cerca de nuestra casa, me encontré a míster Murdstone que paseaba con otro caballero. En mi confusión iba a pasar de largo, cuando aquel caballero me gritó: -¡Eh! ¡Brooks! -No, David Copperfield. -No me digas. Eres Brooks, Brooks de Shefield; ese es tu nombre. Al oír aquellas palabras miré al desconocido con mayor atención. Su risa acabó de convencerme de que le conocía: era míster Quinion, a quien fui a ver a Lowestof con míster Murdstone antes... (pero poco me importa cuándo: no quiero recordarlo). -¿Cómo estás y dónde te educas, Brooks? Me dijo míster Quinion. Había puesto su mano sobre mi hombro y me hizo dar la vuelta para pasear con ellos. Yo no sabía qué decir, y miré confuso hacia míster Murdstone. -Ahora está en casa --dijo este último-, y no está educándose en ninguna parte. No sé qué hacer con él; es difícil de manejar. Aquella antigua mirada hipócrita se detuvo un momento en mí, y después sus ojos oscuros se separaron de los míos con un fruncimiento de aversión. -¡Hum! -dijo míster Quinion, mirándonos a los dos-. ¡Qué tiempo tan hermoso! Siguió un silencio, y yo estaba pensando cómo desprender mi hombro de su mano para marcharme, cuando dijo: -Supongo que seguirás siendo un muchacho muy despierto, ¿eh, Brooks? -Sí, inteligencia no le falta --dijo míster Murdstone con impaciencia-; pero harías mejor dejándole marcharse; no te agradece que lo estés molestando. Al oír esto, míster Quinion me soltó, y yo me dirigí a casa. Volviéndome a mirarlo al entrar en el jardín, vi a míster Murdstone apoyado en la tapia del cementerio hablando con su amigo. Los dos me miraban, y tuve la sensación de que hablaban de mí. Míster Quinion durmió aquella noche en nuestra casa. A la mañana siguiente, después del desayuno, coloqué mi silla, e iba a irme cuando míster Murdstone me llamó, se sentó gravemente delante de una mesa y su hermana se puso en su pupitre. Míster Quinion, de pie, con las manos en los bolsillos, miraba por la ventana; yo los miraba a todos. -David -me dijo míster Murdstone-: cuando se es joven se está en el mundo para trabajar y no para soñar ni ha raganear. ---Como haces tú -añadió su hermana. -Jane, déjame hablar, haz el favor. Digo, David, que la gente joven está en el mundo para la acción y no para soñar ni para haraganear. Y con mayor motivo tratándose de un muchacho de tu carácter, que necesita corregirse mucho y al que no se pude hacer mejor servicio que obligarle a que se acostumbre a trabajar, que es lo único que puede doblegarle. -Y que en el trabajo de nada sirve la terquedad; se les doblega lo que hace falta -interrumpió su hermana. Él le dirigió una mirada, mitad de reproche, mitad de aprobación, y continuó: -Supongo que sabes, David, que yo no soy rico, y en todo caso lo sabes ahora. Has recibido ya una educación costosa. Las pensiones son caras, y aun cuando no lo fueran, no te enviaría a ninguna. Pienso que no sería beneficioso para ti. En el mundo has de tener que luchar con la vida; por lo tanto, cuanto antes empieces, mejor. Yo pensé que me parecía que ya había empezado a luchar en mi pobre camino, o por lo menos se me ocurre ahora. -¿Has oído hablar alguna vez de nuestra casa de comercio? --dijo míster Murdstone. -¿La casa de comercio? -repetí. -La casa de Murdstone y Grimby, en la venta de vinos -replicó. Supongo que parecía dudar, pues continuó precipitadamente: -¿No has oído hablar de la casa, o de los negocios, o de las bodegas, o de algo así? -Me parece que sí he oído algo de negocios -dije, recordando que había oído vagamente algo de sus recursos y los de su hermana, pero que no sabía cuándo. -Eso es lo de menos -replicó- Míster Quinion es el director de ella. Le miré con respeto, mientras él wguía asomado a la ventana. -Míster Quinion dice que allí hay varios muchachos empleados y que no hay razón para que tú no puedas ir en la mismas condiciones que ellos. -En el caso -observó míster Quinion en voz baja dando media vuelta- de no tener otro remedio, Murdstone. Míster Murdstone, con gesto de impaciencia y malhumorado, continuó, sin hacer caso de lo que le decían: -Las condiciones son que ganarás lo bastante para co mer y tener algún dinero en el bolsillo. De tu alojamiento yo me ocuparé, igual que del lavado y planchado de tu ropa. -Hasta llegar a una cantidad que me pareciese conveniente --dijo su hermana. -También me ocuparé de tus vestidos -dijo míster Murdstone- puesto que todavía no eres capaz de valerte por ti mismo. Así es que vas a ir a Londres, David, con mister Quinion, a empezar una vida por tu propia cuenta. -En una palabra: estás empleado -observó su hermana-, y trata de cumplir con tu deber. Recuerdo que comprendía perfectamente que el objeto de lo propuesto era desentenderse de mí; pero no recuerdo si la idea me gustó o me asustó. Mi impresión es que estaba en un estado de confusión y oscilaba entre los dos puntos sin tocar ninguno. Además tampoco tenía mucho tiempo para tratar de esclarecer mis pensamientos, pues míster Quinion partía al día siguiente. Vedme al día siguiente, con mi viejo sombrerito blanco rodeado de crespón negro por mi madre, con una chaqueta negra y un pantalón de cuero que miss Murdstone consideraba como la mejor armadura para las piernas en la lucha con el mundo que iba a comenzar. ¡Vedme así ataviado con todo lo que tenía mío en la maleta, sentado (solo y abandonado, como diría mistress Gudmige) en la silla de postas que llevaba a míster Quinion a Yarmouth para tomar la diligencia de Londres! ¡Ved cómo nuestra casa y la iglesia se van desvaneciendo en la distancia! ¡Cómo la tumba que está bajo los árboles se oculta! ¡Cómo hasta el campanario desaparece al fin y el cielo está vacío! CAPÍTULO XI EMPIEZO A VIVIR POR MI CUENTA, Y NO ME GUSTA Conozco el mundo lo bastante para haber perdido casi la facultad de sorprenderme demasiado; sin embargo, aún ahora es motivo de sorpresa para mí el pensar cómo pude ser abandonado de aquel modo a semejante edad. Un niño de excelentes facultades, observador, ardiente, afectuoso, delicado de cuerpo y de espíritu .... parece inverosímil que no hubiera nadie que interviniera en favor mío. Pero nadie hizo nada, y a los diez años entré de obrero al servicio de la casa Murdstone y Grimby. Los almacenes de Murdstone y Grimby estaban situados muy cerca del río en Blackfriars. Ahora han mejorado y modernizado aquello; pero entonces era la última casa de una ca lleja estrecha que iba a parar al río, con unos escalones al final que servían de embarcadero. Era una casa vieja, que por un lado daba al agua cuando estaba la marea alta y al fango cuando bajaba. Materialmente, estaba invadida por las ratas. Las habitaciones cubiertas de molduras descoloridas por el humo y el polvo de más de cien años, los escalones medio de rrengados, los gritos y luchas de las ratas grises en las madrigueras, el verdín y la suciedad de todo, lo conservo en mi espíritu, no como cosa de hace muchos años, sino de ahora mismo. Todo lo veo igual que lo veía en la hora fatal en que llegué aquel día con mi mano temblorosa en la de mister Quinion. La casa Murdstone y Grimby se dedicaba a negocios muy distintos; pero una de sus ramas de mayor importancia era el abastecer de vinos y licores a ciertas compañías de barcos. He olvidado ahora cuáles eran, pero creo que tenían varios que iban a las Indias Orientales y a las Occidentales, y sé que una gran cantidad de botellas vacías eran la consecuencia de aquel tráfico, y que cierto número de hombres y muchachos estábamos dedicados a examinarlas al trasluz, a tirar las que estaban agrietadas y a limpiar bien las otras. Cuando ya no quedaban botellas vacías, había que poner etiquetas a las llenas, cortar corchos para ellas, cerrarlas y meterlas en cajones. A este trabajo me dedicaron con otros varios chicos. Éramos tres o cuatro, contándome a mí. Me habían colocado en un rincón del almacén, donde míster Quinion podía desde su despacho verme a través de una ventana. Allí, el primer día que debía empezar la vida por mi propia cuenta me enviaron al mayor de mis compañeros para enseñarme lo que debía hacer. Se llamaba Mick Walker; llevaba un delantal rojo y un gorro de papel. Me contó que su padre era barquero y que se paseaba con un traje de terciopelo negro al paso del cortejo del lord mayor. También me dijo que teníamos otro compañero, a quien me presentó con el extraño nombre de Fécula de patata. Más tarde descubrí que aque l no era su nombre; pero que se lo habían puesto a causa de la semejanza del color pálido de su rostro con el de la patata. El padre de Fécula era aguador, y unía a esta profesión la distinción de ser bombero en uno de los teatros más grandes de la ciudad, donde otros parientes de Fécula, creo que su hermana, hacía de enano en las pantomimas. Ninguna palabra puede expresar la secreta agonía de mi alma al verme entre aquellos compañeros, cuando los comparaba con los compañeros de mi dichosa infancia, sin contar con Steerforth, Traddles y el resto de los chicos. Nada puede expresar lo que sentía viendo desvanecidas todas mis esperanzas de ser algún día un hombre distinguido y culto. El profundo sentimiento de mi abandono, la vergüenza de mi situación, la desesperación de mi joven corazón al creer que día tras día todo lo que había aprendido y pensado y deseado y todo lo que había excitado mi imaginación y mi inteligencia se borraría poco a poco para no volver nunca. No puede describirse. Tan pronto como Mick Walker se iba, yo mezclaba mis lágrimas con el agua de fregar las botellas, y sollozaba como si también hubiera una grieta en mi pecho y estuviera en peligro de estallar. El reloj del almacén marcaba las doce y media y todos se preparaban para irse a comer, cuando míster Quinion dio un golpe en la ventana y me hizo seña de que pasara a verle. Fui, y allí me encontré con un caballero de mediana edad, algo grueso, con americana oscura y pantalón negro, sin más cabellos sobre su cabeza, que era enorme y presentaba una superficie brillante, que los que pueda tener un huevo. Se volvió hacia mí. Su ropa estaba muy raída, pero el cuello de su camisa era imponente. Llevaba una especie de bastón adornado con dos bellotas y unas lentes pendían fuera de su americana; pero más tarde descubrí que eran decorativas, pues no las utilizaba y no veía nada en absoluto si las ponía delante de sus ojos. -Este es --dijo míster Quinion señalándome. -¿Este -dijo el desconocido con cierta condescendencia en la voz y cierta indescr iptible pretensión de estar haciendo algo muy distinguido, lo que me impresionó- es míster Copperfield? ¿Sigue usted bien? Le dije que estaba muy bien y que esperaba que él también lo estuviera. Estaba bastante mal e incómodo, Dios lo sabe; pero no era natural en mí quejarme en aquella época de mi vida. Así, dije que me encontraba bien y que esperaba que él también lo estuviera. -Muy bien, muchas gracias -dijo el desconocido- He recibido un a carta de míster Murdstone en la que me dice desearía recibiera en una habitación de mi casa que está ahora desocupada, en una palabra, que está para alquilar -dijo con una sonrisa y en un arranque de confianza - como alcoba, al joven principiante a quien tengo ahora el gusto... Y el desconocido, levantando la mano, metió la barbilla en el cuello de su camisa. -Es míster Micawber -me dijo míster Quinion. -Así es --dijo el desconocido-; ése es mi nombre. -Míster Micawber -dijo míster Quinion-; es cono cido de míster Murdstone y recibe comisiones para nosotros cuando puede. Ahora míster Murdstone le ha escrito sobre tu alojamiento, y te recibirá en su casa. -Mi dirección -dijo míster Micawber --es Windsor Terrace, City Road; en una palabra -añadió con el mismo aire distinguido y en otro arranque de confianza-, vivo allí. Le saludé. -Bajo la impresión -dijo míster Micawber- de que quizá sus peregrinaciones por esta metrópoli no han sido todavía muy extensa y de que pueda usted encontrar alguna dificultad para penetrar en el arcano de la moderna Babilonia; en resumen -dijo míster Micawber en un nuevo gesto de confianza-: como podría usted perderse, tendré mucho gusto en venir esta noche a buscarle para enseñarle el camino más corto. Le di las gracias de todo corazón por la amistosa molestia que se quería tomar por mí. -¿A qué hora -dijo míster Micawber- podré ...? -A eso de las ocho --dijo míster Quinion. -Estaré a era hora -dijo míster Micawber-. Le deseo muy buenos días, míster Quinion, y no quiero entretenerle más. Se puso el sombrero y salió con el bastón debajo del brazo, muy tieso y canturreando en cuanto estuvo fuera de l almacén. Míster Quinion me aconsejó entonces muy seriamente que trabajara todo lo más posible en la casa, y me dijo que se me pagarían seis chelines por semana (no estoy seguro de si eran seis o siete; mi inseguridad me hace creer que primero debieron de ser seis, y después siete). Me pagó una semana por adelantado (creo que de su bolsillo particular), de lo que di seis peniques a Fécula para que llevara aquella misma noche mi maleta a Windsor Terrace; tan pequeña como era, pesaba demasiado para mis fuerzas. También gasté otros seis peniques en mi almuerzo, que consistió en una empanada de came y un trago de agua en una bomba de la vecindad, y pasé la hora que dejaban libre para las comidas paseando por las calles. Aquella noche, a la hora fijada, apareció mister Micawber. Me lavé la cara y las manos para corresponder a su elegancia, y nos fuimos juntos hacia nuestra casa, como supongo que la llamaré desde ahora. Mister Micawber, durance el camino, me hacía fijarme en los nombres de las calles, en las fachadas de las casas y en las esquinas, para que pudiera encontrar fácilmente el camino a la mañana siguiente. Llegamos a su casa de Windsor Terrace (que me pareció tan mezquina como él y con sus mismas pretensiones); me presentó a su señora, una mujer delgada y pálida, nada joven ya, que estaba sentada en una habitación (el primer piso estaba ya sin muebles y tenían echados los estores para engañar a los vecinos), dando de mamar a un niño. Este niño era uno de los dos mellizos, y puedo asegurar que nunca en toda mi intimidad con la familia vi a los dos mellizos fuera de los brazos de su madre al mismo tiempo. Uno de ellos siempre tenía que mamar. También tenían otros dos niños, uno de cua tro años y una niña, todo lo más, de tres. También había en la casa una muchacha muy morena que les servía. Tenía costumbre de resoplar, y me informó antes de media hora de que era huérfana y había salido del orfelinato de San Lucas para ir allí. Mi habitación estaba en el último piso, en la parte de atrás; una habitación pequeña, cubierta de un papel que parecía de obleas azules, y muy escasamente amueblada. -Nunca hubiera pensado -dijo mistress Micawber, cuando subió con niño y todo a enseñarme mi habitación, y sentándose para tomar aliento- antes de mi matrimonio, cuando vivía con papá y mamá, que me vería en la necesidad de tomar un huésped. Pero míster Micawber está pa sando por circunstancias tan difíciles, que toda consideración de otro género debe ser desechada. Yo dije: -Sí, señora. -Las dificultades de míster Micawber -prosiguió son casi insuperables por ahora, y no sé si conseguirá salir de ellas. Cuando yo vivía con papá y mamá no llegaba a comprender lo que quería decir la palabra pobreza en el sentido en que ahora la empleo; pero la experiencia es maestra, como acostumbraba a decir mi papá. Por más que pienso no consigo recordar si me dijo que míster Micawber había sido oficial de Marina, o si lo inventé yo; únicamente sé que ahora estoy convencido de que en alguna época había pertenecido a la Marina, pero no sé por qué. En aquella época era viajante de diferentes casas de co mercio; pero me temo que aquello le daba muy poco o casi nada. -Si los acreedores de mi marido no quieren esperar -dijo mistress Micawber-, peor para ellos. Para nosotros, cuanto antes terminen las cosas, mejor. No se puede sangrar a una piedra, y nada podrán sacar en la actualidad de míster Micawber, aparte de los gastos que eso les ocasionaría. Nunca he podido comprender del todo si mi precoz independencia confundía a mistress Micawber respecto de mi edad, o si era que estaba tan preocupada por el asunto que habría hablado de él a los mellizos de no haber tenido otra persona a mano. Pero aquella conversación con que empezó nuestra amistad fue el asunto de todas las que siguieron. ¡Pobre mistress Micawber! Decía que había intentado ganar dinero por todos los medios, y no lo dudo. Sin ir más lejos, en la puerta de la calle había una gran placa en la que se leía: «Pensión de mistress Micawber, fundada para señoritas»; pero nunca llegó a estudiar allí ninguna señorita; ninguna pensó en ir ni lo intentó, y en la casa nunca hubo que hacer preparativos para recibir a ninguna. Las únicas visitas que tenían (las he visto y oído) eran las de los acreedores. Venían a todas horas, y algunos eran verdaderamente feroces. Un hombre con la cara sucia (creo que el zapatero) solía ponerse en la escalera en cuanto daban las siete de la ma ñana, y desde allí increpaba a míster Micawber. -Vamos, que ahora está usted en casa. ¿Me pagará us ted? ¡No se esconda, es una cobardía! No haría yo una cosa semejante. Págueme; que me pague ahora mismo, ¿me oye? ¡Vamos! No recibiendo contestación a sus insultos, se encolerizaba y llegaba a llamarles ladrones y rateros, y viendo que aquello tampoco producía efecto, salía a la calle y desde allí gritaba hacia las ventanas del segundo piso, que era donde sabía que dormían los Micawber. En aquellas ocasiones, míster Micawber, desesperado por la vergüenza, hasta había llegado (según comprendí por los gritos de su mujer) a fingir que intentaba matarse con una navaja de afeitar; pero media hora después se limpiaba las botas con cuidado y salía a la calle tarareando con más elegancia que nunca. Mistress Micawber era también de un carácter flexible; la he visto ponerse verdaderamente mala a las tres porque ha bían venido a cobrar los impuestos, y después comer a las cuatro chuletas de cordero empanadas, con un buen vaso de cerveza, todo pagado empeñando dos cucharillas de té. Recuerdo que un día habían venido a embargar la casa, y volviendo yo por casualidad a las seis, me la encontré en el suelo desvanecida (con uno de los mellizos en sus brazos, como es natural, y los cabellos sueltos alrededor de su rostro); pero nunca la he visto más alegre que aquella noche en la cocina, con sus chuletas en la mano, contándome toda clase de historias sobre su papá y su mamá y la gente que recibían en su casa. En aquella casa y con aquella familia pasaba yo todos mis ratos de ocio. Para el desayuno compraba un penique de pan y otro de leche, y también me procuraba otro penique de pan y un pedazo de queso, que me servían de cena, cuando volvía por la noche. Esto hacía una buena brecha en los seis o siete chelines, ya lo sé, y hay que tener en cuenta que estaba en el almacén todo el día y tenía que durarme el dinero la semana completa. Desde el domingo por la mañana hasta el sábado por la noche no recibía el menor consejo, la menor palabra de ánimo, el menor consuelo ni la más mínima ayuda ni cariño de nadie, puedo decirlo con la seguridad que espero ir al cielo. Era tan pequeño y tenía tan poca experiencia (¿cómo hubiera podido ser de otra manera?) para soportar la carga de mi existencia, que a menudo, yendo hacia el almacén por las mañanas, no podía resistir la tentación de comprar en las pastelerías los dulces de la víspera, que vendían a mitad de precio, y gastaba en aquello el dinero que llevaba para mi comida, y después tenía que quedarme sin comer a medio día, o tomar sólo un pedazo de pudding. Recuerdo dos tiendas de pudding que frecuentaba alternativamente, según el estado de mi bolsillo. Una estaba en un pasaje cerrado por la iglesia de Saint Martin (al que daba la parte de atrás de la iglesia), que ahora es, completamente distinto. El pudding de aquella tienda, hecho con pasas de Corinto, era de primera, pero muy caro: por dos peniques daban un trozo más pequeño que por un penique cuando era de otro más vulgar. Una buena tienda para este último estaba en el Strand, en un sitio que después han reconstruido. Era un pudding algo pesado, con grandes pasas muy separadas unas de otras; pero era alimenticio, y estaba caliente a la hora en que yo iba, y muchos días ésa era toda mi comida. Cuando comía de un modo regular y abundante, compraba un panecillo de un penique y tomaba un plato de carne de cuatro peniques en cualquier restaurante o un plato de pan y queso y un vaso de cerveza en la taberna miserable que había frente al almacén, llamada El León o El León y algo más que he olvidado. Una vez recuerdo que saqué el pan de casa desde por la mañana, y envuelto en un papel como si fuera un libro lo paseé debajo del brazo hasta un restaurante famoso por su carne guisada, cerca de Drury Lane, y pedí media ración de aquel famoso plato. Lo extraño que debió parecerle al camarero mi llegada, pobre criaturita cola, no lo sé; pero me parece que le veo todavía frente a mí, mientras como, y llamando a otro mozo también para que me mirara. Le di medio penique de propina, y ¡deseaba tanto que no me lo aceptara! Creo que teníamos media hora para tomar el té. Cuando tenía dinero para ello tomaba una taza de café con un pane cillo untado de manteca, y cuando no tenía, acostumbraba a irme a mirar el escaparate de una tienda donde vendían caza en Flee t Street, o llegaba al mercado de Coven Garden y me paraba a mirar las piñas. También era muy aficionado a it por el Adelphi, porque era un lugar misterioso, con sus oscuros arcos. Me veo alguna noche saliendo de uno de aquellos arcos para entrar en alguna taberna de la orilla del río. Había una explanada delante de él donde unos carboneros están bailando; me siento a mirarlos en un banco, y reflexiono en qué pensarán epos al verme. Era tan niño y tan pequeño, que con frecuencia, cuando entraba en el bar de una taberna por primera vez a tomar un vaso de cerveza para refrescarme después de comer, casi no se atrevían a servírmelo. Re cuerdo que en una calurosa noche entré en una taberna y dije al dueño: -¿Cuánto es un vaso de su mejor cerveza, de la mejor que tenga? Era un día señalado, no recuerdo ahora cuál; pero debía de ser mi cumpleaños. -Dos peniques y medio --dijo el dueño-; es el precio de la verdadera cerveza de primera calidad. -Entonces -dije yo sacando el dinero- deme un vaso de esa cerveza, y que tenga mucha espuma. El dueño del bar me miró de arriba abajo con una extraña sonrisa en su rostro, y en lugar de darme la cerveza, volviéndose hacia dentro dijo algo a su mujer, que salió con su labor en la mano y se puso a su lado a mirarme. Todavía no he olvidado el cuadro. El dueño, en mangas de camisa, apoyándose en el mostrador como en una ventana; su mujer mirando por encima de su hombro, y yo, bastante confuso, mirándoles desde el otro lado del mostrador. Me hicieron muchísimas preguntas de cómo me llamaba, qué edad tenía, dónde vivía, en qué trabajaba y cómo había llegado allí. A todo lo que yo, para no comprometer a nadie, me temo que contesté muchas mentiras. Por fin me sirvieron la cerveza, aunque sospecho que no era de la buena; y la mujer, abriendo la puertecita del mostrador, me devolvió el dinero y me dio un beso con expresión entre admirada y compasiva; pero de un modo femenino y bueno. Sé que no exagero, ni aun inconsciente o involuntaria mente, la escasez de mis recursos y las dificultades de mi vida. Sé que si míster Quinion me daba alguna vez una propina la gastaba en comer o en tomar el té. Sé que trabajaba desde por la mañana hasta la noche entre hombres y niños de la clase más baja y hecho un desarrapado. Sé que vagaba por aquellas calles con hambre y mal vestido. Y sé que sin la misericordia de Dios estaba tan abandonado, que podía haberme convertido en un ladrón o hacerme un vagabundo. A pesar de todo, era de los que mejor estaba en la casa Murdstone y Grimby, pues míster Quinion hacía lo posible por tratarme mejor que a los demás, dentro de lo que podía esperarse de un hombre indiferente, además muy ocupado, y tratándose de una criatura tan abandonada. Yo no había contado a nadie por qué estaba allí, ni les había dejado sospechar mi tristeza por aquella vida. Lo que yo sufría en secreto nadie lo supo. Así mi amor propio sufría menos. Nadie sabía mis penas; por crueles que fueran, me reservaba y hacía mi trabajo. Comprendí desde el primer momento que si no trabajaba igual que los demás me expondría a sus burlas y desprecio. Y pronto fui por lo menos tan hábil y tan activo como mis compañeros. Aunque tenía con ellos un trato fa miliar, mi conducta y modales diferían bastante de los suyos, reteniéndolos a distancia. Tanto ellos como los hombres, por lo general, hablaban de mí como de un señorito y me llamaban el joven Sufolker. Uno de ellos, Gregory, que era el capataz de los embaladores, y otro, llamado Tipp, que era cartero y llevaba una chaqueta roja, me llamaban algunas veces David; pero creo que era en los momentos de mayor confianza y cuando yo me había esforzado en serles agradable contándoles, al mismo tiempo que trabajaba, algunas historias sacadas de mis antiguas lecturas, que cada vez se iban borrando más de mi memoria. Fécula de patata se rebeló alguna vez porque me distinguían; pero Mick Walker le hizo volver al orden. No tenía ninguna esperanza de que me arrancaran de aquella vida horrible, que a mí me parecía vergonzosa, y me sentía enormemente desgraciado. Nunca, ni por un momento, estuve resignado; pero no se lo contaba ni a Peggotty, en parte por cariño a ella, en parte por vergüenza. Nunca en ninguna carta (aunque se cruzaban bastantes entre nosotros) le revelé la verdad. Las dificultades económicas de los Micawber aumentaban la depresión de mi espíritu. En el abandono en que estaba, había empezado a encariñarme con aquella gente, y acostumbraba a hablar de sus asuntos con la señora, calculando sus medios y esperanzas, y después me sentía ago biado por el peso de sus deudas. El sábado por la noche, que era mi mejor día, principalmente porque era una gran cosa volver a casa paseando con seis o siete chelines en el bolsillo y mirando los escaparates y pensando lo que podría comprar con aquella suma, y también porque volvía más temprano. Esos días mistress Micawber me hacía las más desgarradoras confidencias, y también el domingo por la mañana mientras tomaba el té o el café que había comprado la noche antes y guardaba en un tarro de dulce. No era raro que míster Micawber sollozara violentamente al empezar una de aque llas conversaciones del sábado por la noche, terminando con una canción. Le he visto muchas veces volver a casa a comer llorando a lágrima viva y declarando que ya sólo le quedaba it a la cárcel, y después acostarse calculando lo que costaría poner un mirador a las ventanas del primer piso en el caso de que «surgiera algo», como era su expresión favorita. Y mistress Micawber era exactamente igual. Una curiosa igualdad en nuestra amistad, originada sin duda por nuestras respectivas situaciones, se estableció entre aquella gente y yo, a pesar de la inverosímil diferencia de nuestras edades. Sin embargo, no consentí nunca en aceptar la menor invitación a comer con ellos (sabiendo el trabajo que les costaba pagar al panadero y al carbonero y que a menudo no tenían bastante para ellos mismos), hasta que mistress Micawber se confió del todo a mí. Y esto ocurrió una noche como sigue: -Copperfield -me dijo mistress Micawber-, no quiero tratarle como a un extraño, y por eso no dudo en decirle que las dificultades de míster Micawber se acercan a una crisis. Al oír esto, sentí mucha pena y miré los ojos rojizos de mistress Micawber con la mayor simpatía. -Excepto un pedazo de queso de Holanda, que no es suficiente para las necesidades de mi joven familia --dijo mistress Micawber-, realmente no hay ni una miga de nada en la despensa. Estoy acostumbrada a hablar de la despensa de cuando vivía con papá y mamá, y use la palabra inconscientemente. Ahora lo que quiero decir es que no hay nada que comer en casa. -¡Dios mío! -dije con gran emoción. Tenía dos o tres chelines de mi dinero de la semana en el bolsillo, por lo que deduzco que debíamos de estar a martes por la noche cuando tuvimos aquella conversación. Los saqué prontamente, pidiéndole con toda la emoción de mi alma que no los rechazara; pero ella, besándome y haciéndomelos guardar de nuevo en el bolsillo, me dijo que no pensara en ello. -No, mi querido Copperfield; eso está lejos de mi pensamiento. Pero tienes una discreción muy por encima de tu edad y puedes hacerme un gran favor, si quieres; lo aceptaré con reconocimiento. Le rogué que me dijera de qué se trataba. -Yo misma he llevado la plata a empeñar -dijo mistress Micawber-; seis cucharillas de té, dos saleros y un par de pinzas para el azúcar; en diferentes ocasiones he sacado dinero de ello, en secreto y con mis propias manos; pero ahora los mellizos me estorban mucho, y el hacerlo me resulta muy triste cuando recuerdo los tiempos de papá y mamá. Todavía quedan algunas cosas de las que se puede sacar partido. Los sentimientos de míster Micawber nunca le han permitido mezclarse en estas cosas, y Cliket (este era el nombre de la criada) tiene un espíritu vulgar y quizá se tomara demasia das libertades si se depositase en ella semejante confianza; por lo tanto, si yo pudiera pedirle a usted... Comprendí a mistress Micawber y me puse a su disposición, y aquella misma noche empecé por llevar lo más manejable, y todas las mañanas hacía una expedición semejante antes de entrar en el almacén de Murdstone y Grimby. Míster Micawber tenía unos cuantos libros en un armario, al que llamaba la librería, y empecé por aquello. Llevé uno tras otro a un puesto de libros de City Road, cerca de nuestra casa, en un sitio que estaba siempre lleno de puestos de pájaros y libros. El dueño de aquel puesto vivía en una casucha al lado y solía emborracharse por la noche y tenía violentas disputas con su mujer por la mañana. Más de una vez, cuando iba muy temprano, le encontraba en la cama, con la frente partida o con un ojo morado, resultado de sus excesos de la víspera (temo que debía de ser muy violento cuando había bebido), y con su mano temblona trataba en vano de buscar uno por uno en todos los bolsillos de su ropa, que estaba caída por el suelo, mientras su mujer, con un niño en los brazos y los zapatos en chancleta, no le dejaba en paz. A veces había perdido su dinero y me decía que volviera a otra hora; pero su mujer siempre tenía algo, que le había quitado durante la borrachera, y terminaba la compra mientras bajábamos las escaleras. En la casa de préstamos también empezaron a conocerme, y el cajero me tenía mucha simpatía. Recuerdo que a me nudo me hacía declinar un nombre o adjetivo latino o conjugar un verbo mientras esperaba todas las transacciones. En todas aquellas ocasiones mistress Micawber hacía después preparativos para una comida, y había un peculiar encanto en ello, lo recuerdo muy bien. Por último llegó la crisis de las dificultades de míster Micawber, y una mañana muy temprano vinieron a buscarle y le llevaron a la prisión de Bench King's, en el Borough. Cuando lo llevaban me dijo que el angel de la guarda había desaparecido para él; y yo, realmente, pensando que su corazón estaba destrozado, sentía igual. Pero después oí decir que en la cárcel había estado jugando alegremente a los bolos antes de comer. El primer domingo después de su encierro fui a verle y a comer con él. Tenía que preguntar el camino en un sitio, y antes de llegar allí debía encontrar otro sitio, y un poco antes vería un pórtico que tenía que atravesar y continuar en línea recta hasta que me encontrase al carcelero. Lo hice todo, y cuando, por último, vi al carcelero, ¡pobre de mí!, recordé que cuando Roderik Ramdom estaba en la pris ión por deudas veía allí un hombre que sólo iba vestido con un trozo viejo de tapiz; el carcelero se desvaneció ante mis inquietos ojos y mi palpitante corazón. Míster Micawber me estaba esperando cerca de la puerta, y una vez llegados a su habitación, que estaba situada en el penúltimo piso, se echó a llorar. Me conjuró solemnemente para que recordara su destino y para que no olvidara jamás que si un hombre con veinte libras esterlinas de renta gasta diecinueve libras, diecinueve chelines y seis peniques, podrá ser dichoso; pero que si gasta veintiuna libras, nunca se librará de la miseria. Después de esto me pidió prestado un chelín para comprar cerveza, y me dio un recibo para que su señora me lo devolviera. Después se guardó el pañuelo en el bolsillo y recobró su alegría. Estábamos sentados ante una fogata; dos ladrillos atravesados a cada lado de le chimenea impedían que se quemara demasiado carbón. Cuando otro deudor, que compartía la habitación de Micawber, entró con el pedazo de cordero que íbamos a comer entre los tres y pagar a escote, entonces me enviaron a otra habitación que estaba en el piso de arriba, para que saludara al capitán Hopkins de parte de míster Micawber y le dijera que yo era el amiguito de quien le había hablado y que si quería prestarme un cuchillo o un tenedor. El capitán Hopkins me prestó el cuchillo y el tenedor, encargándome sus saludos para míster Micawber. En su celda había una señora muy sucia y dos muchachas, sus hijas, pálidas, con los cabellos alborotados. Yo no pude por menos de pensar que más valía pedirle a Hopkins su cuchillo que su peine. El capitán estaba en un estado deplorable; llevaba un gabán muy viejo sin forro y unas patillas enormes. El colchón estaba hecho un rollo en un rincón, y ¡qué platos, qué vasos y qué tazas tenía encima de una mesa! Adiviné, Dios sabe cómo, que, aunque las dos muchachas desgreñadas eran sus hijas, la señora sucia no estaba casada con el capitán Hopkins. En mi tímida visita no pasé de la puerta ni estuve más de dos minutos; sin embargo, bajaba tan seguro de lo que acabo de decir como de que llevaba un cuchillo y un tenedor en la mano. Había, después de todo, algo bohemio y agradable en aquella comida. Devolví el tenedor y el cuchillo al capitán Hopkins y regresé a casa para tranq uilizar y dar cuenta de mi visita a mistress Micawber. Se desmayó al verme, después de lo cual preparó dos vasos de ponche para consolarnos mientras le contaba lo sucedido. Yo no sé cómo consiguieron vender los muebles para alimentarse, ni sé quién se encargó de aquella operación; en todo caso, yo no intervine en ella. Todo se lo llevaron en un carro, a excepción de las camas y de alguna que otra silla y la mesa de cocina. Campábamos con aquellos muebles en dos habitaciones de la casa vacía de Windsor Terrace mistress Micawber, los niños, la huérfana y yo, y de allí no salíamos. No recuerdo cuánto duró aquello; pero me parece que bastante tiempo. Por último, mistress Micawber decidió trasladarse a la prisión, donde su marido tenía ahora una habitación para él solo. Me encargaron de llevar la llave de la casa a su dueño, que por cierto me pareció encantado de ello, y las camas se enviaron a Bench King's, menos la mía. Alquilamos para mí una habitacioncita en los alrededores de la prisión, lo que me alegró mucho, pues ya me había acostumbrado a vivir con ellos a través de nuestras mutuas penas. La huérfana también fue acomodada en un baratísimo alojamiento de las cercanías. Mi habitación era un poco abuhardillada y nada cómoda; pero me creí en el paraíso al tomar posesión de ella, pensando que la crisis de las dificultades de Micawber había terminado. Todo este tiempo seguía trabajando para Murdstone y Grimby en lo mismo de siempre, con los mismos compañeros y con el mismo sentimiento de degradación inmerecida que al principio. Pero, felizmente, no había hecho ninguna amistad, no hablaba con ninguno de los niños a quien diaria mente me encontraba al ir y venir al almacén o al vagar por las calles a la hora de comer. Seguía llevando la misma vida triste y solitaria; pero mi pena continuaba siempre encerrada en mí mismo. El único cambio del que tuve conciencia fue que mi traje estaba cada día más viejo y usado, y que en parte estaba algo tranquilo respecto a los Micawber, que vivían en la prisión más desahogados que hacía mucho tiempo y que habían sido socorridos en su desgracia por parientes o amigos. Desayunaba con ellos en virtud de un arreglo que hicimos y del que he olvidado los detalles. También he olvidado a qué hora se abrían las puertas de la prisión para dejarme entrar; únicamente sé que me levantaba a las seis de la mañana, y mientras esperaba a que abrieran las puertas iba a sentarme en uno de los bancos del viejo puente de Londres, donde me divertía mirando a la gente que pasaba o contemplando por encima de la balaustrada el sol reflejado en el agua o iluminando las llamas doradas de lo alto del monumento. La huérfana venía muchas veces a reunirse allí conmigo para oír las historias que yo le inventaba de la torre de Londres, y puedo asegurar que yo mismo me convencía de lo que contaba. Por la tarde volvía a la prisión y me paseaba en el patio con míster Micawber o jugaba a las cartas con su señora, escuchando sus relatos sobre papá y mamá. Ignoro si míster Murdstone supo cómo vivía entonces; yo no hablé nunca de ello en Murdstone y Grimby. Los asuntos de míster Micawber seguían, a pesar de la tregua, muy embrollados, a causa de cierto documento del que oía hablar. Ahora supongo que sería algún arreglo anterior con sus acreedores, aunque entonces comprendía tan poco de qué se trataba, que, si no me equivoco, lo confundía con los pergaminos infernales de contratos con el demonio, que, según decían, existían antiguamente en Alemania. Por fin, aquel documento pareció desvanecerse no sé cómo, al menos había dejado de ser la piedra de toque, y mistress Micawber me dijo que su familia había decidido que míster Micawber apelara, para ser puesto en libertad, a la ley de deudores insolventes, y que podría verse libre antes de seis semanas. Entonces dijo míster Micawber, que estaba presente: -No hay duda de que con la ayuda de Dios saldremos adelante y podremos vivir de una manera completamente diferente, y..., y..., en una palabra, las cosas cambiarán. Para estar preparado y aprovechar el porvenir, recuerdo que míster Micawber componía una petición a la Cámara de los Comunes pidiendo que se hicieran mejoras en la ley que regía las prisiones por deudas. Recojo aquí este recuerdo porque me hace ver cómo unía yo las historias de mis antiguos libros a la de mi vida presente, cogiendo a derecha a izquierda mis personajes entre la gente que encontraba en la calle. Muchos rasgos del carácter que trazaré involuntariamente al escribir mi vida se formaron desde entonces en mi alma. En la prisión había un club, y míster Micawber, en su calidad de hombre bien educado, era una gran autoridad en él. Míster Micawber había desarrollado ante el club la idea de su petición, y todos la habían aprobado. En consecuencia, como Micawber estaba dotado de un excelente corazón y de una actividad infatigable, cuando no se trataba de sus propios asuntos, completamente feliz de trabajar en una empresa que no le sería de ninguna utilidad, puso manos a la obra y redactó la petición, la copió en una hoja de papel que extendió encima de la mesa, y después convocó al club entero y a todos los habitantes de la prisión por si querían venir a depositar su firma en aquel documento. Cuando oí anunciar la proximidad de aquella ceremonia sentí tales deseos de ver entrar a todos uno detrás de otro, aunque los conocía ya a casi todos, que conseguí un permiso de una hora en Murdstone y Grimby y me instalé en un rin cón para asistir al espectáculo. Los principales miembros del club, aquellos que habían podido entrar en la habitación sin llenarla del todo, estaban delante de la mesa con míster Micawber. Mi antiguo amigo, el capitán Hopkins, que se había lavado la cara en honor del acto, se había instalado solemnemente al lado del documento para leérselo a los que no conocían su contenido. La puerta se abrió por fin y comenzó el desfile. Entraba uno, y los otros esperaban en puerta mientras aquel firmaba. El capitán Hopkins les preguntaba a todos: «¿Lo ha leído usted? No. ¿Quiere usted oírlo?». Si el desgraciado hacía el menor signo de asent imiento, el capitán Hopkins se lo leía todo, sin saltarse una letra, con su voz más sonora. El capitán lo hubiera leído veinte mil veces seguidas si veinte mil personas hubieran deseado escucharlo una después de otra. Recuerdo el énfasis con que pronunciaba frases como esta: « Los representantes del pueblo, reunidos en Parlamento... Los autores de la petición hacían ver humildemente a la honorable Cámara... Los desdichados súbditos de su Graciosa Majestad» . Parecía que aquellas palabras eran en su boca una bebida deliciosa. Míster Micawber, entre tanto, contemplaba con expresión de vanidad satisfecha los barrotes de las ventanas de enfrente. Mientras doy mi paseo diario desde Southwark a Blackfriars y vago a las horas de comer por las oscuras calles, cuyas piedras quizá conservan todavía las huellas de mis pasos de niño, me pregunto si llegaré a olvidarme de alguno de aquellos personajes que cruzaban sin cesar por mi espíritu, uno a uno, al eco de la voz del capitán Hopkins. Y cuando mis pensamientos, mirando atrás, vuelven a aquella lenta agonía de mi infancia, me admira cómo muchas de las historias que yo inventaba sobre aquella gente flotan todavía como una sombra fantástica sobre los hechos reales, siempre presentes en mi memoria. Y cuando paso por el viejo camino no me sorprendo, sólo lo compadezco, si veo andando delante de mí a un niño inocente y soñador que se crea un mundo imaginario de su extraña experiencia y sórdido vivir. CANTULO XII COMO EL VIVIR POR MI CUENTA NO ME GUSTA Y TOMO UNA GRAN RESOLUCIÓN A su debido tiempo, la petición de míster Micawber fue atendida y se recibió orden de ponerle en libertad, lo que me causo gran alegría. Sus acreedores no eran muy implacables, y mistress Micawber me contó que hasta el zapatero había declarado en pleno tribunal que no le tenía mala voluntad; pero que cuando le debían dinero le gustaba que se lo pagasen, y añadió que pensaba que aquello era una cosa muy humana. Desde el tribunal volvió míster Micawber a Bench King's para ciertas formalidades que había que terminar. El club le recibió con entusiasmo y organizó aquella noche un mitin en su honor; entre tanto, mistress Micawber y yo lo celebramos en privado comiendo cordero y rodeados de los niños dormidos, -En esta ocasión le propongo, Copperfield -dijo mistress Micawber-, que tomemos un poco más de ponche a la salud de papá y mamá; hacía ya tiempo que no lo tomábamos. -¿Han muerto? -pregunté después de brindar. -Mamá abandonó la tierra -dijo mistress Micawberantes de que empezaran las dificultades de mi esposo, o al menos antes de que la cosa se pusiera seria. Mi papá ha vivido lo bastante para rescatar muchas veces a míster Micawber, después de lo cual ha muerto, siendo muy llorado por todos sus amigos. Mistress Micawber sacudió la cabeza y vertió una lágrima de piedad filial sobre el mellizo que estaba de turno. Me pareció que no podría encontrar ocasión más favorable para preguntarle una cosa del mayor interés para mí; por lo tanto le dije: -Puedo preguntarle, señora, lo que piensan ustedes hacer ahora que míster Micawber ha salido de sus dificultades y está en libertad. ¿Ha decidido usted algo? -Mi familia ---dijo mistress Micawber, que pronunciaba siempre estas dos palabras con aire majestuoso, sin que yo haya podido descubrir jamás a quién se las aplicaba-, mi familia piensa que míster Micawber debía salir de Londres y ejercer su talento en el campo. Míster Micawber es un hombre de mucho talento, Copperfield. Dije que estaba seguro de ello. -De mucho talento -repitió mistress Micawber-; y mi familia mantiene que, con algo de interés, a un hombre de su inteligencia se le podría dar cualquier cargo en la Administración de Aduanas. Y como la influencia de mi familia es local, su deseo es que míster Micawber se vaya a Plimouth. Creen indispensable que esté sobre el terreno. -¿Para estar preparado? -pregunté. -Precisamente -contestó ella-, para que esté preparado en el caso de que surgiera algo. -¿Y usted también se irá? Los sucesos del día, combinados con los mellizos o con el ponche, tenían a mistress Micawber muy nerviosa, y me contestó con lágrimas en los ojos: -Yo nunca abandonaré a mi esposo. Míster Micawber ha hecho mal ocultándome al principio sus apuros; pero hay que reconocer que su carácter optimista le hacía creer siempre que saldría de ellos sin que yo me enterase. El collar de perlas y las pulseras que había heredado de mamá los hemos vendido en la mitad de su valor; los corales que papá me dio al casarme también los hemos dado por nada. Pero nunca abandonaré a Micawber. ¡No -gritó cada vez más conmovida-, no lo consentiré jamás! ¡Es inútil que me lo propongan! Yo estaba muy confuso, pues parecía que mistress Micawber imaginaba que yo le proponía semejante cosa, y la miré alarmado. -Micawber tiene sus defectos. No niego que es muy poco precavido; no niego que me ha engañado respecto a sus recursos y sus deudas -continuó, mirando fijamente a la pared-; pero yo no le abandonaré nunca. Mistress Micawber había levantado la voz poco a poco, y gritó de tal modo al decir estas últimas palabras, que me asustó mucho y corrí a la habitación en que estaba el club para llamar a su marido, que lo presidía sentado al final de una mesa muy larga, cantando a voz en grito con todos los demás: Gee up, Dobbin Gee ho, Dobbin Gee up, Dobbin Gee up, and gee ho -o-o! Le dije que mistress Micawber estaba en un estado muy alarmante. A1 oír esto se deshizo en llanto y se vino conmigo con el chaleco todavía cubierto de las cabezas y colas de gambas que había estado comiendo. -¡Emma, ángel mío! - gritó, entrando en la habitación-. ¿Qué te pasa? -¡Nunca te abandonaré, Micawber! --exclamó ella. -¡Mi vida! -dijo él, cogiéndola en sus brazos-. Estoy completamente seguro de ello. -Es el padre de mis hijos, el padre de mis mellizos, el esposo de mi alma -grito mistress Micawber-. ¡Nunca, nunca le abandonaré! Míster Micawber estaba tan profundamente afectado por aquella prueba de cariño (como yo, que lloraba a lágrima viva), que la abrazó de un modo apasionado, rogándole que le mirase y se tranquilizara. Pero cuanto más le pedía que le mirase más se fijaban sus ojos en el vacío, y cuanto más le pedía que se tranquilizara menos tranquila estaba. Por lo tanto, pronto se contagió Micawber y mezcló sus lágrimas con las de su mujer y las mías. Por último me pidió que saliera con una silla a la escalera mientras él la acostaba. Hubiera querido marcharme ya; pero Micawber no lo consintió, porque todavía no había sonado la campana para la salida de los visitantes. Por lo tanto me senté en la ventana de la escalera hasta que él llegó con otra silla a hacerme compañía. -¿Cómo está su esposa? --dije. -Muy abatida -dijo míster Micawber sacudiendo la cabeza-, es la reacción. ¡Ah! ¡Es que ha sido un día terrible! Y ahora estamos solos en el mundo y sin el menor recurso. Míster Micawber me estrechó la mano, gimió y después se echó a llorar. Yo estaba muy conmovido y desconcertado, pues esperaba que estuvieran muy alegres en aquella ocasión tan esperada. Pero pienso que los Micawber estaban tan acostumbrados a sus antiguos apuros, que se sentían desconcertados al verse libres de ellos. Toda la flexibilidad de su carácter había desaparecido, y nunca les había visto tan tristes como aquella tarde. A1 oír la campana míster Micawber me acompañó hasta la verja y me dio su bendición al despedirnos. Yo me sentía verdaderamente inquieto al dejarlo solo, tan profundamente triste como estaba. Pero a través de la confusión y abatimiento que nos había apresado de una manera tan inesperada para mí, veía claramente que mister y mistress Micawber iban a abandonar Londres y que la separación entre nosotros era inminente. Y fue al volver aquella tarde a casa, y durante las horas sin sueño que siguieron, cuando concebí por primera vez, no sé cómo, un pensamiento que pronto se convirtió en una firme resolución. Me había unido tan íntimamente con los Micawber; me había implicado tanto en sus desgracias, y estaba tan absolutamente desprovisto de amigos, que la perspectiva de verme obligado de nuevo a buscar alojamiento para vivir entre extraños parecía volver a arrojarme contra la corriente de esta vida, demasiado conocida ahora para ignorar lo que me esperaba. Todos los sentimientos delicados que esta existencia he ría; toda la vergüenza y el sufrimiento que despertaba en mí se me hicieron tan dolorosos, que, reflexionando, decidí que aquella vida me era intolerable. Yo no podía esperar otro medio para escapar a ella que por mi propio esfuerzo; lo sabía. Rara vez oía hablar de miss Murdstone, y de su hermano, nunca. Pero dos o tres paquetes de ropa nueva o arreglada habían sido enviados para mí a míster Quinion, acompañados de un trozo de papel arrugado que decía: «M. M. espera que D. C. se aplique a cumplir bien sus deberes», sin dejar entrever la menor esperanza de que algún día pudieran llegar tiempos mejores. Al día siguiente me convencí, mientras mi espíritu estaba todavía en la inquietud del plan que había concebido, que mistress Micawber no había hablado sin motivo de la probabilidad de su partida. Se alojaron en la casa en que yo vivía durante una semana, y cuando expiró el plazo pensaban partir para Plimouth. El mismo míster Micawber fue al almacén aquella tarde para anunciar a míster Quinion que su marcha le obligaba a renunciar a mi compañía y para decirle de mí, según creo, todo el bien que merecía. En vista de esto, mister Quinion llamó a Tipp el carretero, que estaba casado y tenía una habitación para alquilar, y la tomó para mí. Debió de tener sus razones para creer que era con nuestro mutuo consentimiento, aunque yo no dije nada; pero mi resolución estaba tomada. Pasé las veladas con míster y mistress Micawber durante el tiempo que nos quedaba todavía por vivir bajo el mismo techo, y creo que nuestra amistad aumentaba a medida que el momento de nuestra separación se aproximaba. El último domingo me invitaron a comer y tomamos un trozo de cerdo fresco con salsa picante y un pudding. Yo había comprado la víspera un caballo de madera pintado para regalárselo al pequeño Wilkins Micawber y una muñeca para la pequeña Emma; también di un chelín a la huérfana, que perdía su colocación. Pasamos un día muy agradable, aunque todos estábamos conmovidos pensando en la separación. -Copperfield: nunca podré recordar las dificultades de Micawber sin pensar en usted. Usted se ha portado siempre con nosotros de la manera más delicada y más de agradecer. Usted no ha sido un huésped: ha sido un amigo. -Querida mía -dijo su marido- : Copperfield time un corazón sensible a las desgracias de los demás, una cabeza capaz de razonar y unas manos... En resumen: un talento incomparable para sacar provecho de todo aquello de que se puede prescindir. Expresé mi reconocimiento por aquel cumplido, y dije que estaba muy triste por tener que separarme de ellos. -Querido amigo --dijo mister Micawber-: yo soy mayor que usted y tengo alguna experiencia en la vida y en... En una palabra: en dificultades de todas clases, para hablar de un modo general. Por el momento, y hasta que surja algo (lo que espero siempre) no le puedo ofrecer otra cosa que mis consejos; sin embargo, creo que valen la pena de ser escuchados, sobre todo... En una palabra: porque yo nunca los he seguido... y que... Aquí mister Micawber, que sonreía y me miraba con expresión radiante, se detuvo frunciendo las cejas, y prosiguió: -Y usted ve lo desgraciado que soy. -Mi querido Micawber -exclamó su mujer. -Digo -replicó mister Micawber, sin preocuparse de sí mismo y sonriendo de nuevo- lo desgraciado que he sido. Mi consejo es este: < Nunca dejes para mañana lo que puedas hacer hoy» . Demorar cualquier cosa es un robo hecho al tiempo. ¡Hay que aprenderlo! -Era la máxima de mi pobre papá -dijo mistress Micawber. -Querida mía -dijo él- tu papá era un hombre muy bueno, y Dios me libre de querer rebajarlo; es más, hasta es probable... que.... en una palabra, jamás conoceremos a un hombre de su edad que tenga los pantalones tan bien puestos y que sea capaz de leer una letra tan pequeña sin anteojos; pero él aplicó esta máxima a nuestro matrimonio, querida mía, con tal premura, que todavía no me he repuesto de aquel gasto precipitado. Míster Micawber lanzó una ojeada a su señora y añadió: -No es que me pese, al contrario, amor mío. Después de lo cual guardó silencio durante un momento. -Mi segundo consejo, Copperfield, ya lo conoce usted: renta anual de veinte libras, gasto anual de diecinueve; resultado, felicidad. Renta anual de veinte libras, gasto anual de veinte y media; resultado, miseria. La flor está marchita, la hoja cae, el ángel de la guarda desaparece y..., en una palabra, se ha hundido usted para siempre, como yo. Y para hacer su ejemplo más impresionante, míster Micawber se bebió un vaso de ponche con gran alegría y satisfacción y silbó una cancioncilla del colegio. Le aseguré que nunca perdería de vista aquellos preceptos, lo que era bastante inútil, pues era evidente que me afectaba. A la mañana siguiente, muy temprano, me reuní con la familia en las oficinas de la diligencia y les vi con tristeza colocarse en la imperial. -Copperfield -dijo mistress Micawber-, ¡Dios le bendiga! Nunca podré olvidarle, y aunque pudiera, no querría. -Copperfield-dijo míster Micawber-, adiós; que la felicidad y la prosperidad le acompañen. Si al cabo de los años pudiera creer que mi suerte desgraciada le ha servido de lección, pensaré que no he ocupado en vano el lugar de otro hombre en la tierra. Y si surgiera algo (siempre cuento con ello) sería extraordinariamente dichoso si pudiera ayudarle en sus proyectos respecto del porvenir. Pienso que mistress Micawber, que estaba sentada en la imperial con los niños, mirándome mientras yo permanecía de pie en la carretera contemplándolos tristemente, se percató de pronto de que en realidad era yo un niño muy pequeño y muy débil; lo creo porque me hizo seña de que subiera a su lado con una expresión completamente nueva y maternal en su rostro, me cogió en sus brazos y me besó como hubiera podido besar a su hijo. Tuve el tiempo justo de bajar antes de que partiera la diligencia y apenas podía distinguir a mis amigos entre los pañuelos que agitaban. En un minuto todo desapareció. Nos quedamos en medio de la carretera la huérfana y yo, mirándonos tristemente; luego, después de estrecharnos la mano, ella tomó el camino del Hospicio de San Lucas y yo fui a empezar mi jornada en Murdstone y Grimby. Pero no tenía intención de continuar aquella vida tan pe nosa. Estaba decidido a huir, a ir de un modo o de otro a bus car en el campo a la única parienta que tenía en el mundo y a contarle mi historia: a la tía Betsey. Ya he hecho observar que no sabía cómo aquel proyecto desesperado había germinado en mi espíritu; pero una vez en ello, ¡ni determinación fue tan inquebrantable como todas las que he podido tomar después en mi vida. No estoy seguro de que mis esperanzas fuesen muy vivas; pero estaba decidido a ejecutarlo. Cien veces desde la noche en que lo había concebido había dado vueltas en mi espíritu a la historia de mi nacimiento, que tanto me había gustado hacer contar a mi pobre madre, y que me sabía de memoria. Mi tía hacía una aparición rápida y terrible; pero había en todo aquello una particularidad que me gustaba recordar y que me daba algunas esperanzas. No podía olvidar que a mi madre le había parecido sentirla acariciar suavemente sus cabellos, y aunque aquello podía ser una idea sin ningún fundamento, yo me hacía un bonito cuadro del instante en que mi terrible tía se había conmovido ante aquella belleza infantil que yo recordaba tan bien y que me era tan querida, y aquel pequeño episodio aclaraba dulcemente todo el cuadro. Quizá fuera aquel el germen que después de vivir en mi espíritu había engendrado gradualmente mi determinación. Como ni siquiera sabía dónde habitaba miss Betsey, escribí una larga carta a Peggotty en la que le preguntaba de una manera casual si recordaba el lugar de su residencia, diciendo que había oído hablar de una señora que vivía en un sitio, que nombré al azar, y que sentía curiosidad por saber si no sería ella. También en aquella carta le decía que tenía mucha necesidad de media guinea, y que si pudiera prestármela se lo agradecería mucho, reservándome para decirle más adelante, al devolvérsela, lo que me había obligado a pedirle aquella suma. La contestación de Peggotty llegó pronto y fue, como de costumbre, llena de cariño y abnegación. Incluía la media guinea (me asusta pensar todo lo que habría tenido que trabajar y que ingeniarse para conseguir que saliera de la caja de Barkis), y me contaba que miss Betsey vivía cerca de Dover; pero si era en Dover mismo, o en Hy the Landgate, o en Folkes tone, no podía decirlo. Uno de nuestros hombres me informó, cuando le pregunté acerca de aquellos sitios, que estaban muy próximos unos de otros. Me pareció que ya sabía bastante para mi objetivo, y resolví marcharme a fines de semana. Siendo una criaturita muy honrada y no queriendo enturbiar el recuerdo que dejaba en Murdstone y Grimby, consideré como una obligación permanecer hasta el sábado por la noche, y como me habían pagado una semana adelantada, me fui temprano, para no tener que presentarme a la hora de cobrar en la caja. Por esta misma razón había pedido la media guinea a Peggotty, para no encontrarme sin dinero para los gastos del viaje. Por lo tanto, cuando llegó el sábado por la noche y nos reunimos todos para que nos pagasen, Tipp el carretero pasó, como siempre, el primero al despacho. Yo estreché la mano de Mick Walker, rogándole que cuando me llamaran entrase y le dijera a míster Quinion que había ido a llevar mi maleta a casa de Tipp, dije adiós a Fécula de patata y me fui. Mi maleta continuaba en mi antiguo alojamiento al otro lado del río. Había preparado, para pegar en ella, una dirección escrita en el respaldo de una de las tarjetas de expedición que pegábamos en las cajas: «Míster David enviará a buscarla a la oficina de la diligencia de Dover». Tenía la tarjeta en el bolsillo y pensaba pegarla en cuanto estuviera fuera de la casa. Mientras andaba miraba a mi alrededor, para ver si encontraba a alguien que pudiera ayudarme a llevarla. En esto vi a un muchacho de piernas largas, que llevaba un carrito enganchado a un burro y que estaba cerca del obelisco en el camino de Blackfriars; al pasar me encontré con su mirada y me preguntó si le reconocería bien si le volvía a ver, aludiendo sin duda a la fijeza con que le había examinado. Me apresuré a asegurarle que no había sido po r descortesía, sino que estaba pensando si no quería encargarse de un trabajo. -¿Qué trabajo? -preguntó el muchacho de las piernas lanzas. -Llevar una maleta -contesté. -¿Qué maleta? - insistió el joven. Lo dije que la mía, que estaba allí, en aquella misma calle, y que deseaba que por seis peniques me la llevaran a la diligencia de Dover. -Vaya por los seis peniques -dijo el muchacho. Y subiendo al instante en su carrito, que se componía de tres tablas puestas sobre las ruedas, partió tan diligente en la d irección indicada, que me costaba trabajo seguir el paso de su burro. Tenía unos modales desconcertantes aquel muchacho y una manera muy molesta de mascar una brizna de paja al ha blar; pero el trato estaba hecho. Le hice subir a la habitación que dejaba, cogió la maleta, la bajó y la puso en su carrito. Yo no quería todavía poner la dirección, por temor a que alguien de la familia de mi propietario adivinara mis designios; le rogué, por lo tanto, que se detuviera al llegar a la gran pared de la prisión de Bench King. Apenas hube pronunciado estas palabras cuando partió como si él, mi maleta, el carrito y el asno se hubieran vuelto locos. Yo perdía la respiración a fuerza de correr y de llamarle, hasta que le alcancé en el sitio indicado. Estaba rojo y excitado, y al sacar la tarjeta dejé caer de mi bolsillo la media guinea. Me la metí en la boca para mayor seguridad, y aunque mis manos temblaban mucho, conseguí, con gran satisfacción, colocar la tarjeta. De pronto recibí un violento golpe en la barbilla, que me dio el chico de las piernas largas, y vi mi media guinea pasar de mi boca a sus ma nos. -Vamos -dijo el joven agarrándome por el cuello de la chaqueta con un horrible gesto-, asunto de policía, ¿no es verdad? Y quieres huir, ¿no es así? ¡Ven, ven a la policía, granuja! ¡Ven a la comisaría! -Déme mi dinero, haga el favor -dije yo, muy asustado-, y déjeme en paz. -Ven a la comisaría, y allí demostrarás que es tuya. -Deme mi maleta y mi dinero, ¿quiere usted? -grité deshecho en lágrimas. El joven todavía replicó: «Ven a la comisaría», arrastrándome con violencia al lado del asno, como si hubiera alguna relación entre aquel animal y un magistrado. Después, cambiando de pronto de opinión, saltó al carrito, se sentó encima de la maleta y, diciendo que iba derecho a la comisaría, partió más deprisa que nunca. Corrí tras él todo lo que pude; pero no tenía aliento para llamarle, ni me hubiera atrevido a hacerlo aunque hubiera podido. En un cuarto de hora estuve veinte veces a punto de que me atropellaran; tan pronto veía a mi ladrón como desaparecía a mis ojos; después volvía a verle; después recibía un latigazo de cualquier carretero; después me insultaban, caía en el barro, me levantaba, chocaba contra alguien, o me precipitaba contra un poste. Por fin, sofocado por la camera y turbado por el miedo de ver que Londres entero se pusiera a perseguirme, dejé al joven que se llevase mi maleta y mi dinero donde quisiera. Ahogado y todavía llorando seguí, sin detenerme, el camino de Greenwich, que estaba en el camino de Dover, según había oído decir, llevando hacia el retiro de mi tía Betsey una parte de mis bienes casi tan pequeña como la que traía la noche en que mi nacimiento tanto le enfureció. CAPÍTULO XIII EL RESULTADO DE MI RESOLUCIÓN No sé nada; pero creo que pensaba seguir corriendo pasta Dover cuando renuncié a la persecución del muchacho del carrito y tomé el camino de Greenwich. En todo caso, mis ilusiones se desvanecieron pronto; me vi obligado a detenerme en la carretera de Kent, cerca de una terraza que adornaba una fuente con una gran estatua en el centro. Allí me senté en el umbral de una puerta, agotado por los esfuerzos que acababa de hacer, y tan sofocado, que apenas si tenía fuerzas para llorar, pensando en mi maleta y en mi media guinea. Se había hecho de noche, y mientras descansaba oí dar las diez en los relojes; pero era verano y hacía calor. Cuando recobré alientos y me tranquilicé emprendí de nuevo el camino de Greenwich. Ni por un momento se me ocurrió volverme atrás. No sé si se me hubiera ocurrido en el caso de encontrarme un precipicio en medio del camino. Pero la escasez de mis recursos (tenía tres medios peniques en el bolsillo y me pregunto cómo estarían allí siendo sábado) no dejaba de preocuparme, a pesar de mi perseverancia. Empezaba a figurarme un artículo en los periódicos anunciando que me habían encontrado muerto bajo un árbol, y andaba tristemente, aunque todo lo más deprisa que podían mis piernas, cuando pasé por delante de una puerta donde ponía que se compraban trajes de hombre y de mujer y que pagaban bien los huesos y los trapos viejos. El dueño de la tienda estaba sentado a la puerta en mangas de camisa, con la pipa en la boca; había muchos trajes y pantalones suspendidos del techo, y todo aquello sólo estaba alumbrado por dos candiles, de manera que parecía un hombre que hubiera colgado allí a sus enemigos y se regocijara con su venganza. La experiencia que había adquirido con mistress Micawber me sugirió, a la vista de aquello, un medio de alejar algo el golpe fatal. Entré en una callejuela, me quité el chaleco, lo doblé cuidadosamente y me presenté en la puerta de la tienda. -¿Hace usted el favor? -le dije- Quiero vender esto en lo que valga. El señor Dollby (al menos Dollby era el nombre que se leía encima de la puerta de la tienda) cogió el chaleco, Puso la pipa en el montante de la puerta, por encima de su cabeza, entró en la tienda seguido Por mí, avivó los candiles con sus dedos, extendió el chaleco sobre el mostrador y lo miró. Después acercó la luz para verlo mejor, y por último dijo: -¿Cuánto pide usted por este chalequito? -Mejor sabrá usted ponerle precio que yo -contesté con modestia. -No puedo comprar y vender al mismo tiempo -dijo míster Dollby-; póngale usted precio. -Dieciocho peniques -insinué, después de muchas cavilaciones. Míster Dollby lo dobló de nuevo y me lo devolvió. -Sería robar a mi familia - me dijo- el ofrecer nueve peniques por él. Esto era mirar el asunto desde un punto de vista desagradable, pues suponía en mí, que era un extraño, la antipática pretensión de querer que míster Dollby robara a su familia en provecho mío. Sin embargo, como no podía esperar, le dije que si quería tomaría los nueve peniques. Míster Dollby, no sin gruñir bastante, me los dio. Le di las buenas noches y salí de la tienda con aquella suma de más y el chaleco de menos; pero abrochándome la chaqueta, ¡qué más daba! En realidad estaba convencido de que la chaqueta tendría que seguir al chaleco y me consideraría muy dichoso si llegaba a Dover aunque sólo fuera con el pantalón y la camisa. Aquella perspectiva no me preocupaba tanto como se podría suponer. Salvo una impresión general de que el camino era largo y de que el dueño del burro se había portado cruelmente conmigo, creo que tenía un sentimiento demasiado claro de la dificultad de mi empresa cuando volví a ponerme en camino con mis nueve peniques en el bolsillo. Se me había ocurrido una idea para pasar la noche. Mi plan era acostarme al lado de la tapia de mi antigua escuela, en un rincón donde antes solía ha ber un almiar. Imaginaba que me sería grato el tener a los chicos y la habitación donde acostumbraba a contar las historias tan cerca de mí, aunque ellos no supieran nada y la habitación no me prestara su abrigo. Había hecho una dura jornada y estaba muy cansado cuando llegué, por fin, a la altura de Blackhead. Me costó algún trabajo encontrar Salem House; pero al fin la encontré, y hallé el almiar en el rincón, y me acosté en él después de dar la vuelta a la escuela y mirar hacia las ventanas. Todo estaba oscuro y silencioso. Nunca olvidaré la sensación de soledad del primer momento al acostarme en el suelo sin un techo sobre mi cabeza. El sueño descendió sobre mí como sobre tantas otras criaturas sin hogar a quienes ladran los perros, y soñé que dor mía en mi antiguo lecho del colegio, hablando con mis compañeros, y me desperté con el nombre de Steerforth en los labios y mirando perdidamente las estrellas, que brillaban sobre mi cabeza. Cuando recordé dónde estaba a aquellas horas tuve miedo, sin saber por qué. Me levanté y eché a andar; pero las estrellas palidecían y una débil claridad en el cielo anunciaba el día; recobré el valor, y como estaba muy cansado, me acosté y me dormí de nuevo, sintiendo durante mi sueño un frío penetrante. Por fin, los rayos del sol y la campana matinal de la pensión, que llamaba a los colegiales a sus estudios, me despertaron. Si hubiera creído que Steer forth podía estar todavía allí habría vagado por los alrededores hasta conseguir verlo; pero sabía que hacía mucho tiempo que se había marchado. Traddles quizá estuviera todavía, pero no estaba muy seguro, y además no confiaba demasiado en su discreción ni en su habilidad para contarle mi situación, a pesar de la buena opinión que tenía de sus sentimientos. Me alejé mientras mis antiguos compañeros se levantaban y emprendí el camino por la larga carretera polvorienta que me habían indicado, cuando formaba parte de los alumnos de míster Creakle, como la de Dover en un tiempo en que no podía ni figurarme que nadie pudiera verme un día viajando de ese modo por aquel camino. ¡Qué distinta esta mañana de domingo de las mañanas de domingo en Yarmouth! Cuando llegó su hora oí sonar las campanas de las iglesias y me encontré con gentes que se dirigían a ellas; también pasé por delante de una o dos iglesias mientras se celebraba el culto: los cantos resonaban bajo la luz del sol, y un sacristán que estaba a la sombra del pórtico enjugándose la frente me miro con enojo al verme pasar sin detenerme. La paz y el reposo de los domingos reinaba en todas partes, excepto en mi corazón. Me parecía que me acusaba y denunciaba a los fieles observadores de la ley del do mingo por el polvo que me cubría y por mis revueltos cabellos. Sin el recuerdo, siempre presente a mis ojos, de mi madre en todo el esplendor de su belleza y de su juventud, sentada delante del fuego y llorando, y mi tía enterneciéndose un momento sobre ella, no sé si habría tenido valor para continuar mi camino. Pero aquella fantasía de mi imagina ción andaba todo el tiempo ante mis ojos y yo la seguía. Aquel día anduve veintitrés millas por la carretera, aunque con dificultad, pues no estaba acostumbrado a ello. To davía me veo, a la caída de la tarde, atravesando el puente de Rochester y comiéndome el pan que había reservado para la cena. Una o dos casitas con el rótulo de «Alojamiento para viajeros» eran para mí una tentación; pero no me atrevía a gastar los pocos peniques que me quedaban, y además me asustaban los rostros sospechosos de los vagabundos que encontraba en ellas y pasaba de largo. Por lo tanto, como la noche anterior, sólo pedí su abrigo al cielo, y llegué penosamente a Chathans, que en las tinieblas de la noche era como un sueño de cal, de puentes levadizos, de barcos sin palos anclados en un río de fango. Me deslicé por un sitio cubierto de musgo que daba a una callejuela, y me acosté al lado de un cañón. El centinela que estaba de guardia andaba de arriba abajo, y tranquilizado por su presencia, aunque él ni siquiera suponía la mía, como tampoco la suponían la víspera mis compañeros, me dormí profundamente hasta la mañana. Muy cansado y con los pies doloridos me desperté aturdido por el sonar de los tambores y por el ruido de los pasos de los soldados que parecían rodearme por todas partes. Sentí que no podía it más lejos aquel día, si es que quería tener fuerzas para llegar al fin de mi viaje. En consecuencia eché a andar por una calle estrecha, decidido a hacer de la venta de mi chaqueta el asunto del día. Me la quité para irme acostumbrando a ir sin ella, y poniéndomela debajo del brazo empecé mi ronda de inspección por todas las tiendas de reventa. El sitio era bien elegido para ello, pues las casas de compraventa eran muy numerosas y sus dueños estaban a la puerta en espera de los clientes; pero la mayoría de los escaparates ostentaban uno o dos trajes de oficial, con sus charreteras y todo, a intimidado por aquel esplendor dudé mucho antes de atreverme a ofrecerle a nadie mi chaqueta. Aquella modestia atrajo mi atención hacia las tiendas donde se vendían los andrajos de los marineros y hacia las del estilo de la de míster Dollby. Me habrían parecido demasiadas pretensiones dirigirme a las de mayor categoría. Por fin descubrí una tiendecita cuyo aspecto me pareció propicio; en el rincón de una callejuela que terminaba en un campo de ortigas, rodeada de una valla cargada de trajes de marinero mezclados con fusiles viejos, cunas de niños, sombreros de hule y cestos llenos de tal cantidad de llaves mohosas, que la colección parecía lo bastante rica para abrir todas las puertas del mundo. En aquella tienda, que era pequeña y baja y estaba casi a oscuras, pues sólo la iluminaba una ventanita pequeña, casi tapada por los trapos colgados por delante, y donde había que entrar bajando algunos escalones, pe netré con el corazón palpitante. Mi temor aumentó cuando un horrible viejo de barba gris salió precipitadamente de su antro y me cogió de los cabellos. Era un viejo horrible, que olía mucho a ron y llevaba un chaleco de franela muy sucio. Su lecho, cubierto con un trozo de tela desgarrada, estaba colocado en el agujero que acababa de abandonar y que iluminaba otra ventanita, por la que también se veía un campo de ortigas donde pastaba un burro cojo. -¿Qué quieres? -gritó el hombre en un tono feroz y monótono-. ¡Ay mis ojos! ¡Ay! ¿Qué quieres? ¡Ay mis piernas! ¿Qué quieres? ¡Ay, goruu goruu! Me asustaron de tal modo sus palabras, y sobre todo la última exclamación, que parecía una especie de mugido desconocido, que no pude contestar nada. El viejo, que todavía no había soltado mis cabellos, repuso: -¡Ay! ¿Qué quieres? ¡Ay mis ojos! ¡Ay mis pulmones! ¿Qué quieres? ¡Ay, goruu goruu! Y lanzó aquel último grito con tal energía, que parecía que se le iban a saltar los ojos. -Desearía saber -dije temblando- si querría usted comprarme una chaqueta. -¡Veamos la chaqueta! -gritó el viejo- ¡Ay, tengo fuego en el corazón! ¡Veamos la chaqueta! ¡Ay mis ojos y mis pulmones! ¡Veamos la chaqueta! Por fin soltó mis cabellos, y con sus manos temblorosas, que parecían las garras de un pájaro monstruoso, colocó en su nariz unos lentes que no favorecían mucho a sus inflamados ojos. ¿Cuánto pides por esta chaqueta? -gritó después de exa minarla-. ¡Ay, goruu goruu! ¿Cuánto pides por ella? -Media corona -respondí, tranquilizándome un poco. -¡Ay mis pulmones y mi estómago! No -gritó el viejo-. ¡Ay mis ojos! ¡No, no, no! ¡Dos chelines, goruu, goruu! Cada vez que lanzaba aquella exclamación parecía que se le iban a saltar los ojos, y pronunciaba todas las palabras con el mismo sonsonete y como el viento, que a veces es suave, a veces escala montañas o a veces vuelve a hacerse suave. No hay otra comparación. -Pues bien -dije, encantado de haber terminado la venta-, acepto los dos chelines. -¡Ay mi estómago! -gritó el viejo arrojando la cha queta a un estante- ¡Vete! ¡Ay mis pulmones! ¡Sal de la tienda! ¡Ay mis ojos, goruu, goruu! No me pidas dinero. Mejor será que hagamos un cambio. En mi vida he pasado tanto miedo; pero le dije humildemente que necesitaba el dinero, y que cualquier otra cosa me resultaba inútil. únicamente dije que esperaría fuera si así lo deseaba, y que no tenía ninguna prisa. Salí de la tienda y me senté a la sombra, en un rincón. El tiempo pasaba, el sol llegó hasta mí, luego se retiró, y yo seguía esperando mi dinero. Por el honor de la luz del sol quiero suponer que nunca ha habido otro loco ni borracho semejante en el negocio de la compraventa. Aquel viejo era muy conocido en los alrededores y tenía fama de haber vendido su alma al diablo. Lo supe pronto por las visitas que recibía de todos los chiquillos de la vecindad, que hacían a cada instante irrupción en su tienda, gritándole en nombre de Satanás que les diera su dinero. «No eres pobre, por mucho que digas, demasiado lo sabes, Charley. Enséñanos tu oro; enséñanos el oro que el diablo te ha dado a cambio de tu alma. Anda, ve a buscarlo al jergón, Charley, no tienes más que descoserle y dárnoslo.» Estos gritos, acompañados del ofrecimiento de un cuchillo para abrir el jergón, le exasperaban a tal punto, que se pasaba el día sobre los chicos, que luchaban con él un momento y después escapaban de sus manos. A veces, en su rabia, me tomaba por uno de ellos y se lanzaba contra mí, gesticulando como si fuera a destrozarme; pero me recono - cía a tiempo y volvía a meterse en la tienda y a echarse en su lecho, lo que intuía por la dirección de su voz. Allí rugía en su tono de costumbre la Muerte de Nelson, colocando un ¡ay! delante de cada verso y sembrándolo de innumerables ¡goruu, goruu! Para colmo de mis desgracias, los chicos de los alrededores, creyendo que pertenecía al establecimiento, al ver la perseverancia con que permanecía a medio vestir sentado delante de la puerta, me tiraban piedras insultándome. Todavía hizo muchos esfuerzos aquel hombre para convencerme de que debíamos hacer un cambio. Una vez apareció con una caña de pescar, otra con un violín; también me ofreció sucesivamente un sombrero de tres picos y una flauta. Pero yo resistí a todas aquellas tentaciones y continué delante de la puerta, desesperado, conjurándole con lágrimas en los ojos para que me diera mi dinero o mi chaqueta. Por fin empezó a pagarme en medios peniques y pasaron dos horas antes de que llegásemos a un chelín. -¡Ay mis ojos! ¡Ay mis piernas! -empezó a gritar entonces, asomando su horrible rostro fuera de la tienda, ¿Quieres conformarte con dos peniques más? -No puedo -respondí-; me moriría de hambre. -¡Ay mis pulmones y mi estómago! ¿Tres peniques? -Si pudiera no estaría regateando por unos peniques - le dije-; pero necesito ese dinero. -¡Ay, goruu, goruu! Es imposible transcribir la expresión que dio a su exclamación oculto tras de la puerta, sin asomar más que su maligno rostro. -¿Quieres marcharte con cuatro peniques? Estaba tan agotado, tan rendido, que acepté, cansado de aquella lucha; y cogiendo el dinero de sus garras, un poco tembloroso, me alejé un momento antes de que acabara de ponerse el sol, con más hambre y más sed que nunca. Pero pronto me repuse por completo gracias a un gasto de tres peniques y, reanudando valerosamente mi camino, anduve siete millas aquella tarde. Me refugié para pasar la noche al lado de otro almiar y dormí profundamente, después de haber lavado mis pies doloridos en un arroyo cercano y de haberlos envuelto en hojas frescas. Cuando volví a ponerme en camino, al día siguiente por la mañana, vi extenderse por todas partes ante mis ojos campos en flor y huertos. La estación estaba ya lo bastante adelantada y los árboles estaban cubiertos de manzanas maduras y la recolección empezaba en algunos sitios. La belleza del campo me sedujo infinitamente y decidí que aquella noche me acostaría en medio de los campos, imaginándome que sería grata compañía la larga perspectiva de ramas con sus hojas graciosamente enroscadas a su alrededor. Aquel día tuve varios encuentros que me inspiraron un terror cuyo recuerdo todavía está vivo en mi imaginación. Entre las gentes que vagaban por la carretera vi muchos desgraciados que me miraban ferozmente y que me llamaban cuando les había adelantado diciéndome que me acercara a hablarles, y que cuando empezaba a correr huyendo me tiraban piedras. Recuerdo sobre todo a un joven latonero ambulante lo recuerdo con su mochila y su rejuela; le acompañaba una mujer, y me miró de un modo tan terrible y me gritó de tal modo que me acercara, que me detuve y me volví a mirarle. -Ven cuando se te llama -dijo el latonero- o te saco las tripas. Pensé que era mejor acercarme. Cuando estuve cerca, mirándole para tratar de apaciguarlo, observé que la mujer tenía un ojo amoratado. -¿Dónde vas? -me dijo el latonero cogiéndome de la pechera de la camisa con su mano negra. -A Dover --dije. -¿De dónde vienes? - insistió agarrándome más fuerte para estar bien seguro de que no me escaparía. -De Londres. -¿Y qué piensas hacer? ¿No serás un raterillo? -No. -¡Ah! ¿No te quieres confesar? Vuelve a decir que no y te abro la cabeza. Hizo con la mano que tenía libre ademán de pegarme y, después, me miró de pies a cabeza. -¿Llevas encima el precio de un vaso de cerveza? -preguntó el latonero- Si es así dámelo pronto, antes de que yo te lo quite. Seguramente habría cedido si en aquel momento no me hubiera encontrado con la mirada de la mujer, que me hizo una seña imperceptible con la cabeza y movió los labios como diciéndome: «No». -Soy muy pobre --dije tratando de sonreír- y no llevo dinero. . -Vamos, ¿qué significa eso? -dijo el latonero mirándome tan furioso que por un momento creí que veía mi dinero a través del bolsillo. -Señor... -balbucí. -¿Qué quiere decir eso? -repuso él-. ¿Llevas la corbata de seda de mi hermano! Quítatela, pronto. Y me quitó la corbata de un tirón y se la arrojó a la mujer. Ella se echó a reír como si lo tomara a broma, y arrojándomela de nuevo me hizo otra seña con la cabeza, mientras sus labios formaban la palabra «vete». Antes de que pudiera obedecerla el latonero me arrancó la corbata de las manos con tal brutalidad que me dejó temblando como una hoja. La anudó alrededor de su cuello y después, volviéndose hacia la mujer y jurando la tiró al suelo. No olvidaré nunca lo que sentí al verla caer sobre las piedras de la carretera, donde quedó tendida. Su cofia se había desprendido con la violencia del choque y sus cabellos se mancharon de barro. Cuando estuve un poco más lejos, me volví a mirarlos y vi que estaba sentada a un lado del camino, enjugándose con una punta del mantón la sangre que corría por su rostro. El latonero continuaba andando. Esta aventura me asustó de tal modo que, desde aquel momento. en cuanto me parecía ver a lo lejos a cualquier vagabundo, volvía sobre mis pasos para esconderme y permanecía quieto hasta perderle de vista. Esto se repetía con tal frecuencia que mi viaje se retrasó seriamente. Pero en aque lla dificultad, como en todas las demás de mi empresa, me sentía sostenido y arrastrado por el cuadro que me había trazado de mi madre en su juventud, antes de mi llegada a este mundo. Aquella idea me acompañaba en medio de los campos cuando me acostaba para dormir y, al despertar, la encontraba delante de mí caminando todo el día. Desde entonces su recuerdo está siempre asociado en mi imaginación con el de la calle ancha de Canterbury, que parecía dormitar bajo los rayos del sol, y con el espectáculo de las casas antiguas, de la catedral y de los cuervos que volaban por sus torres. Cuando llegué, por fin, a los áridos arenales que rodean Dover, esta imagen querida me devolvió la esperanza en medio de mi soledad y no me abandonó hasta que conseguí el primer objetivo de mi viaje y pisé la ciudad, el sexto día después de mi evasión. Pero entonces, cosa extraña, cuando me encontré con mis zapatos rotos, mis ropas destrozadas, la cabeza desgreñada y polvorienta y la tez quemada por el sol, en el lugar hacia el cual habían tendido todos mis deseos, la visión que me animaba se desvaneció de pronto como un sueño y me encontré solo, desanimado y abatido. En primer lugar pregunté a unos barqueros si alguno de ellos conocía a mi tía, pero recibí muchas respuestas contradictorias. Uno me decía que vivía hacia el sur, cerca del faro, y que se había chamuscado los bigotes; otro que vivía en la parte fangosa de más allá del puerto y que sólo se la podía ver cuando estaba la marea baja; un tercero que estaba encerrada en la cárcel de Maidstone por ladrona de niños; un cuarto, por último, dijo que en la última galerna la había visto, montada en una escoba, camino de Calais. Los cocheros, a quienes me dirigí después, no fueron menos complacientes ni más respetuosos; en cuanto a los comerciantes, poco tranquilos por mi aspecto, me respondían, sin escucharme, que no podían darme nada. Entonces me sentí mucho más desgraciado y más abandonado que durante todo mi viaje. Ya no tenía nada de dinero ni nada que vender; sentía hambre y sed, estaba agotado, y me veía más lejos de mi fin que cuando estaba en Londres. Se me fue la mañana en las pesquisas y estaba sentado en los escalones de una tienda desalquilada, en el rincón de una calle, cerca de la plaza del Mercado, reflexionando en si debería tomar el camino de los pueblos de los alrededores, de los cuales me había hablado Peggotty, cuando de un coche de alquiler que pasaba se le cayó la manta al caballo. La recogí y la buena cara del cochero me animó a preguntarle, al devolvérsela, si sabría la dirección de miss Trotwood, aunque ya había hecho tantas veces sin éxito la pregunta que casi expiró en mis labios. -¿Trotwood? Yo conozco ese nombre. ¿Una señora vieja? -Sí, casi -respondí. -¿Muy tiesa? --continuó, enderezándose-. ¿Qué lleva un bolso donde podía caber toda la casa... y algo brusca, algo dura con la gente? El corazón me dejó de latir al reconocer la exactitud evidente de la descripción. -Pues bien; si subes por allí -y me señalaba con el lá tigo las alturas- y sigues derecho hasta llegar a las casas que dan al mar, creo que tendrás noticias suyas. Pero mi opinión es que no te dará gran cosa. Toma para ti un penique. Acepté el regalo con agradecimiento y compré pan, que me comí mientras tomaba el camino indicado. Anduve bastante tiempo antes de llegar a las casas que me había señalado; pero por fin las vi. Entré en una tiendecita donde vendían toda clase de cosas, preguntando si tendrían la bondad de decirme dónde vivía miss Trotwood. Me dirigí a un hombre que estaba detrás del mostrador pesando arroz para una muchacha; pero fue la muchacha quien contestó a mi pregunta, volviéndose con viveza. -¡Mi señora! -dijo-. ¿Para qué la quieres? -Necesito hablarle, si me hicieran el favor -dije. . -¿Quieres decir pedirle limosna? -replicó ella. -No, de verdad -dije. Después, dándome cuenta de pronto que en realidad no tenía otro objeto, enrojecí hasta las orejas y guardé silencio. La criada de mi tía (por lo menos supuse que lo era por sus palabras) guardó el arroz en su cesta y salió de la tienda diciéndome que podía seguirla si quería saber dónde vivía miss Trotwood. No me lo hice repetir, aunque había llegado a tal grado de terror y de consternación que no me sostenían las piernas. Seguí a la muchacha y pronto llegamos ante una preciosa casita adornada con miradores y con un pequeño jardín lleno de flores muy bien cuidadas que exhalaban un perfume delicioso. -Esta es la casa --dijo la muchacha-. Ya lo sabes, y es todo lo que tengo que decirte. Y se metió precipitadamente como para sacudirse toda la responsabilidad de mi visita. Yo me quedé de pie al lado de la verja mirando tristemente hacia las ventanas. Por una de ellas se veía una cortinilla de muselina entreabierta, un gran biombo verde, una mesita y un butacón, que me sugirió la idea de que mi tía quizá en aquel momento estaba sentada en él majestuosamente. Mis zapatos habían llegado al estado más lamentable. La suela se había ido a pedazos, y lo de encima estaba tan sumamente destrozado, que no parecían haber sido nunca zapatos. El sombrero, que, entre paréntesis, me había servido de gorro de dormir, estaba tan arrugado y abollado que hasta a una cazuela vieja y sin asas de un basurero la habría avergonzado la comparación. Mi camisa y mi pantalón, sucios de sudor, de la hierba y la tierra que me habían servido de lecho, eran unos pingajos y, mientras permanecía de pie ante la puerta, pensaba que podía servir de espantapájaros. No me había vuelto a peinar desde mi salida de Londres y mi rostro, mi cuello y mis manos, poco acostumbrados al aire, estaban abrasados por el sol, y todo yo cubierto de polvo de arriba abajo, casi tan blanco como si saliera de un horno de cal. En aquel estado y con plena conciencia de ello estaba esperando para presentarme a mi temible tía y causarle la primera impresión. Nada se movía en aquella ventana, por lo que supuse, al cabo de un momento, que no estaría allí. Levanté la vista hacia las ventanas del piso de encima y vi asomado a un caballero de rostro agradable y sonrosado, de cabellos grises, que me guiñaba un ojo de un modo grotesco, haciéndome dos o tres veces gestos contradictorios con la cabeza. Tan pronto me decía que sí como que no, y, por último, echándose a reír, desapareció. Yo estaba muy desconcertado pero la conducta inesperada de aquel hombre terminó de desconcertarme, y estaba a punto de escapar sin decir nada, para reflexionar en lo que debía hacer, cuando de la casa salió una señora con un pa ñuelo atado por encima de su cofia. Llevaba guantes de jardinera, un delantal con grandes bolsillos y un cuchillo enorme. A1 momento reconocí en ella a mi tía, pues salía de la casa con el mismo paso majestuoso que llevaba, y que mi pobre madre me había descrito, cuando la vio entrar en nuestro jardín de Bloonderstone. -¡Vete! -exclamó miss Betsey sacudiendo la cabeza y gesticulando de lejos con su cuchillo-. ¡Vete! ¡No quiero chicos aquí! Yo la miré temblando, con el corazón en los labios, mientras se dirigía con paso decidido a un rincón del jardín, donde se inclinó a sacar de raíz una plantita. Entonces, sin la menor esperanza, pero con el valor de la desesperació n, me acerqué con suavidad a ella y la toqué con la punta de un dedo. -Señora, ¿si hiciera usted el favor? -empecé. Ella se estremeció y levantó los ojos. -Tía, ¿si hiciera usted el favor...? -¿Eh? ---dijo mi tía en un tono de sorpresa tal que en mi vida he oído nada semejante. -Tía, ¿si hiciera usted el favor? Soy su sobrino. -¡Oh Dios mío! ---dijo mi tía, y se dejó caer sentada en el suelo del jardín. -Soy David Copperfield, de Bloonderstone, en Sooffolk, donde estuvo usted la noche de mi nacimiento y vio a mi querida madre. Soy muy desgraciado desde que ella ha muerto. Me han abandonado; no se han ocupado de que estudie; me han abandonado a mis propias fuerzas y me han dado un trabajo para el que no estoy hecho. Me he escapado para venir a buscarla a usted y me han robado en el momento de mi evasión; he caminado todo el tiempo sin acostarme en una cama desde mi partida. Aquí el valor me abandonó de pronto y, levantando las manos para enseñarle mis andrajo y todo lo que había sufrido, yo creo que vertí todas las lágrimas que tenía en el corazón desde hacía ocho días. Hasta aquel momento la fisonomía de mi tía sólo había expresado sorpresa. Sentada en la arena me miraba a la cara; pero cuando me eché a llorar se levantó precipitadamente, me agarró del cuello y me llevó a la casa. Lo primero que hizo fue abrir un gran armario, coger varias botellas y verter parte de su contenido en mi boca. Supongo que las cogió al azar y sin elegir, pues me dio anisete, salsa de anchoas y un preparado para la ensalada. Después de administrarme estos remedios, como mi estado nervioso no me dejaba contener los sollozos, me hizo echar en el sofá con un chal debajo de la cabeza y el pañuelo que adomaba la suya bajo mis pies, para que no ensuciara la tela. Después se sentó detrás del biombo verde del que ya he hablado, lo que me impedía ver su rostro. A intervalos lanzaba exclamaciones de «¡Misericordia!», como cañonazos de desesperación. Al cabo de un momento llamó: -Janet -dijo mi tía cuando entró la criada-, sube a saludar de mi parte a míster Dick y dile que querría hablarle. Janet pareció un poco sorprendida de verme en el sofá como una estatua, pues no me atrevía a moverme por temor a disgustar a mi tía; pero se fue a cumplir la orden. Entre tanto mi tía se paseaba de arriba abajo por la habitación, con las manos en la espalda, hasta que el señor que me había he cho gestos desde la ventana entró riéndose. -Míster Dick - le dijo mi tía-, sobre todo nada de tonterías, pues nadie puede ser más sensato que usted cuando le da la gana. Todos lo sabemos. Por lo tanto, nada de tonterías; se lo ruego. El se puso serio inmediatamente y me miró con una cara que yo interpreté como un ruego para que no hablara del incidente de la ventana. -Míster Dick -continuó mi tía-, usted me ha oído hablar de David Copperfield. No vaya a hacer como que no se acuerda, pues sé tan bien como usted que sí. -¿David Copperfield? --dijo míster Dick, que me parecía no tener recuerdos muy claros sobre el asunto-. ¿David Copperfield? ¡Ah, sí, sin duda; David, es verdad! -Pues bien -dijo mi tía-. Este es su hijo, que se parecería exactamente a él si no fuera también exactamente el retrato de su madre. -¿Su hijo? ¿El hijo de David? ¿Es posible? -Sí -dijo mi tía-. Y acaba de dar un buen golpe; se ha escapado. ¡Ah! No habría sido su hermana, Betsey Trotwood, quien se hubiera escapado. Entre tanto sacudía la cabeza, convencida, llena de confianza en el carácter y la conducta discreta de aquella niña que no había nacido. -¡Ah! ¿Cree usted que ella no se hubiera escapado? --dijo míster Dick. -¡Dios mío! ¿Es posible? --dijo mi tía-. ¿En qué está usted pensando? ¿Acaso no sé lo que me digo? Habría vivido siempre con su madrina, y habríamos sido muy dicho sas las dos. ¿Dónde quiere usted que su hermana se hubiera escapado y por qué? -No sé -dijo míster Dick. -Pues bien -repuso mi tía, dulcificada por la respuesta-, ¿por qué se hace usted el tonto, cuando es agudo como la lanceta de un cirujano? Ahora usted ve al pequeño David Copperfield, y la pregunta que quería hacerle es esta: ¿Qué debo hacer? -¿Lo que usted debe hacer? -dijo míster Dick con voz apagada, rascándose la frente, ¿Qué debe hacer? -Sí ---dijo mi tía mirándole seriamente y levantando el dedo-. ¡Atención, porque necesito un consejo trascendental! -Pues bien; si yo estuviera en su lugar -dijo míster Dick reflexionando y lanzándome una mirada vaga- yo...(aquella mirada pareció proporcionarle una repentina inspiración, y añadió vivamente): yo le daría un baño. -Janet -dijo mi tía volviéndose con una sonrisa de triunfo que yo no comprendía todavía-. Míster Dick siempre tiene razón; prepare el baño. A pesar de lo que me interesaba la conversación no podía por menos, durante todo el tiempo, observar a mi tía y a míster Dick y hasta a Janet, y acabar el examen de la habitación en que me encontraba. Mi tía era alta; sus rasgos eran pronunciados, sin ser desagradables; su rostro, su voz, su aspecto y su modo de andar, todo indicaba una inflexibilidad de carácter que era suficiente para explicarse el efecto que había causado sobre una criatura tan dulce como mi madre. Pero debía de haber sido bastante guapa en su juventud a pesar de su expresión de altanería y austeridad. Pronto observé que sus ojos eran vivos y brillantes; sus cabellos grises formaban dos trenzas contenidas por una especie de cofia muy sencilla, que se llevaba más entonces que ahora, con dos cintas que se anudaban en la barbilla; su traje era de algodón y muy limpio, pero su sencillez indicaba que a mi tía le gustaba estar libre en sus movimientos. Recuerdo que aquel traje me hacía el efecto de una amazona a la que hubieran cortado la falda; llevaba un reloj de hombre, a juzgar por la forma y el tamaño, colgado al cuello por una cadena, y los puños se parecían mucho a los de las camisas de hombre. Ya he dicho que míster Dick tenía los cabellos grises y el cutis fresco; llevaba la cabeza muy inclinada, y no era por la edad; me recordaba la actitud de los alumnos de míster Creackle cuando se acercaba a pegarles. Sus grandes ojos grises eran prominentes y brillaban con una luz húmeda y extraña, lo que, unido a sus modales distraídos, su sumisión hacia mi tía y su alegría de niño cuando ella le hacía algún cumplido, me hizo pensar que debía de estar un poco chi flado, aunque me costaba trabajo explicarme cómo vivía, en ese caso, con mi tía. Iba vestido como todo el mundo, con una chaqueta gris y un pantalón blanco; llevaba un reloj en el bolsillo del chaleco, y dinero, que hasta hacía sonar a veces como si estuviera orgulloso de ello. Janet era una linda muchacha, de unos veinte años, per fectamente limpia y bien arreglada. Aunque mis observaciones no se extendieron más allá entonces, ahora puedo decir lo que sólo descubrí después, y es que formaba parte de una serie de protegidas que mi tía había ido tomando a su servicio expresamente para educarlas en el horror al matrimonio, lo que hacía que generalmente terminasen casándose con el repartidor del pan. La habitación estaba tan bien arreglada como mi tía y Janet. Dejando la pluma un momento para reflexionar, he sentido de nuevo el aire del mar mezclado con el perfume de las flores; he vuelto a ver los viejos muebles tan primorosamente cuidados: la silla, la mesa y el biombo verde, que pertenecía exclusivamente a mi tía-, la tela que cubría la tapicería, el gato, los dos canarios, la vieja porcelana, la ponchera llena de hojas de rosa secas, el armario lleno de botellas y, en fin, lo que no estaba nada de acuerdo con el resto, mi sucia persona, tendida en el sofá y observándolo todo. Janet se había marchado a preparar el baño cuando mi tía, con gran terror por mi parte, cambió de pronto de cara y se puso a gritar indignadísima con voz ahogada: -Janet, ¡los burros! Al oír esto Janet subió de la cocina como si hubiera fuego en la casa y se precipitó a un pequeño prado que había delante del jardín y arrojó de allí a dos burros que habían tenido el atrevimiento de meterse en él montados por dos señoras, mientras que mi tía, saliendo también apresuradamente y cogiendo por la brida a un tercer animal, montado por un niño, lo alejó de aquel lugar respetable dando un par de bofetones al desgraciado chico, que era el encargado de conducir los burros y se había atrevido a profanar el lugar consagrado. Todavía ahora no sé si mi tía tenía derechos positivos sobre aquella praderita; pero en su espíritu había resuelto que le pertenecía, y era suficiente. No se le podía hacer más sensible ultraje que dejar que un burro pisase aquel césped inmaculado. Por absorta que estuviera en cualquier ocupación; por interesante que fuera la conversación en que tomara parte, un asno era suficiente para romper al instante el curso de sus ideas y se precipitaba sobre él al momento. Cubos de agua y regaderas estaban siempre preparados en un rincón para lanzarlos sobre los asaltantes; y había palos escondidos detrás de la puerta para dar batidas de vez en cuando. Era un estado de guerra permanente. Hasta creo que era una distracción agradable para los chicos que conducían los burros, y hasta quizá los más inteligentes de ellos, sabiendo lo que ocurría, les gustaba más (por la terquedad que forma el fondo de los caracteres) pasar por aquel camino. únicamente sé que hubo tres asaltos mientras se me preparaba el baño, y que en el último, el más temible de todos, vi a mi tía emp render la lucha con un chico muy duro de mollera, de unos quince años, a quien golpeó la cabeza dos o tres ve ces contra la verja del jardín antes de que pudiera comprender de qué se trataba. Estas interrupciones me parecían tanto más absurdas porque en aquellos momentos estaba precisamente dándome caldo con una cucharilla, convencida de que me moría de hambre y no podía recibir el alimento más que a pequeñas dosis y, de vez en cuando, en el momento en que yo tenía la boca abierta, dejaba la cuchara en el plato, gritando: « Janet, ¡burros!», y salía corriendo a resistir el asalto. El baño me reconfortó mucho. Había empezado a sentir dolores agudos en todos los miembros a consecuencia de las noches a cielo raso, y estaba tan cansado, tan abatido, que me costaba trabajo permanecer despierto. Después del baño, mi tía y Janet me vistieron con una camisa y un pantalón de míster Dick y me envolvieron en dos o tres grandes chales. Debía de parecer un envoltorio grotesco; en todo caso, tenía mucho calor. Me sentía muy débil y muy adormilado; me tendí de nuevo en el sofá y me quedé dormido. Quizá sería mi sueño consecuencia natural de la imagen que había ocupado tanto tiempo mi imaginación; pero me desperté con la sensación de que mi tía se había inclinado hacia mí, me había apartado los cabellos de la frente y arreglado la almohada que sostenía mi cabeza; después me estuvo contemplando largo rato. Las palabras «¡pobre niño! » parecieron también resonar en mis oídos; pero no me atrevería a asegurar que mi tía las había pronunciado, pues al despertarme estaba sentada al lado de la ventana, mirando al mar, oculta tras su biombo mecánico, que podía volverse ha cia donde ella quería. Nada más despertarme sirvieron la comida, que se componía de un pudding y de un pollo asado. Me senté a la mesa con las piernas encogidas como un pájaro y moviendo los brazos con dificultad; pero como había sido mi tía quien me había empaquetado de aquel modo con sus propias manos, no me atreví a quejarme. Estaba muy preocupado por saber lo que sería de mí; pero como ella comía en el más profundo silencio, limitándose a mirarme con fijeza de vez en cuando y a suspirar «¡Misericordia!», no contribuía demasiado a calmar mis inquietudes. Cuando quitaron el mantel trajeron jerez, y mi tía me dio un vasito, y después envió a buscar a míster Dick, que llegó enseguida. Cuando ella le rogó que escuchara mi historia, haciéndomela contar gradualmente en respuesta a una serie de preguntas, él la escuchó con su expresión más grave. Durante mi relato tuvo los ojos fijos en míster Dick, que sin ello se habría dormido, y cuando trataba de sonreír mi tía le llamaba al orden frunciendo las cejas. -No puedo concebir cómo se le ocurrió a aquella pobre niña volverse a casar --dijo mi tía cuando terminé. -Quizá se había enamorado de su segundo marido -sugirió míster Dick. -¡Amor! -dijo mi tía-. ¿Qué quiere usted decir? ¿Qué necesidad tenía de ello? -Quizá -balbució míster Dick, después de pensar un poco-, quizá le gustaba. -¡Vaya un gusto! -replicó mi tía- ¡Bonito gusto para la pobre niña el confiarse a una mala persona, que no podría por menos de engañarla de un modo o de otro! ¿Qué es lo que se proponía? ¡Me gustaría saberlo! Había tenido un ma rido, había encontrado en el mundo a David Copperfield, a quien siempre, desde que nació, le habían entusiasmado las muñecas de cera. Había tenido un niño. ¡Oh, era una buena pareja de chiquillos! Cuando dio vida a este que está sentado aquí, aquel viernes por la noche, ¿qué más podría desear? Míster Dick sacudió misteriosamente su cabeza hacia mí, como si pensara que no había nada que contestar a aquello. -Ni siquiera ha podido tener una niña como otra persona cualquiera. ¿Y dónde está la hermana de este niño, Betsey Trotwood? ¡Mira que no nacer! ¡Calle usted, por Dios! Míster Dick parecía asustado. -Y aquel mediquillo, con su cabeza de medio lado -continuó mi tía-, Jellys o algo así era su nombre, ¿qué hacía allí? Todo lo que sabía era decirme como un lila, que es lo que era: «¡Es un niño, un niño!» ¡Oh, qué imbecilidad la de toda aquella gente! La dureza de su expresión turbó mucho a míster Dick, y a mí también, para ser franco. -Y además, como si eso no fuera bastante, como si no hubiera perjudicado ya bastante a la hermana de este niño, Betsey Trotwood -añadió mi tía-, se vuelve a casar, se casa con un Murderer, con un hombre que se llamaba algo así, para perjudicar a su hijo. Tenía que ser todo lo niña que era para no prever lo que ha ocurrido y que su niño llegaría un día en que se vería errante por el mundo, como Caín, antes de crecer. Míster Dick me miró fijamente para identificarme bajo aquel aspecto. -Y además aquella mujer con nombre de pagano -dijo mi tía-, aquella Peggotty, que también se casa, como si no hubiera visto claros los inconvenientes del matrimonio. Nada, también a casarse, según cuenta este niño. Al menos tengo la esperanza -dijo mi tía moviendo la cabeza- de que su marido será de la especie que tan a menudo se lee en los periódicos y le dará buenas palizas. Yo no podía soportar el oír tratar así a mi querida Peggotty, ni que le desearan semejantes cosas, y le dije a mi tía que se equivocaba, y que Peggotty era la mejor amiga del mundo, la criada más fiel y más abnegada, la más constante que podía encontrarse; que me había querido siempre con ternura, y a mi madre también; que era la que la había sostenido en sus últimos momentos y que había recibido su úl timo beso. El recuerdo de las dos personas que más me habían querido en el mundo me cortaba la voz, y me eché a llorar, tratando de decir que la casa de Peggotty siempre estaba abierta para mí; que todo lo suyo estaba a mi disposición, y que yo hubiera ido a refugiarme allí si no hubiera temido causarle dificultades insuperables en su situación. No pude seguir, y oculté el rostro entre las manos. -¡Bien, bien! -dijo mi tía-. El niño tiene razón defendiendo a los que le han protegido. Janet, ¡burros! Creo que sin aquellos malditos asnos habríamos llegado a entendernos entonces. Mi tía había apoyado su mano en mi hombro y, sintiéndome animado por aquella marca de aprobación, estaba a punto de abrazarle y de implorar su protección cuando la interrumpieron, y la confusión que le producía la lucha subsiguiente puso fin por el momento a todo pensamiento más dulce. Miss Betsey declaró con indignación, dirigiéndose a míster Dick, que había tomado una gran resolución y estaba decidida a apelar a los tribuna les y a llevar ante las autoridades a todos los dueños de burros de Dover. Este acceso de asnofobia le duró hasta la hora del té. Después del té nos quedamos cerca de la ventana con objeto (yo supongo, por la expresión resuelta del rostro de mi tía) de ver de lejos a nuevos delincuentes. Cuando fue de noche, Janet trajo las luces, echó las cortinas y puso encima de la mesa un juego de damas. -Ahora, míster Dick -dijo mi tía seriamente y levantando el dedo como la otra vez-, tengo todavía una pregunta que hacerle. Mire a este niño... -¿El hijo de David? --dijo míster Dick, confuso, prestando atención. -Precisamente --dijo mi tía- ¿Qué haría usted ahora? -¿Lo que haría del hijo de David? -repitió míster Dick. -Sí -replicó mi tía-, del hijo de David. -¡Oh! -dijo míster Dick-. Lo que yo haría... es me terle en la cama. -¡Janet! -gritó mi tía, con la expresión de satisfacción triunfante que ya había visto antes-. Míster Dick siempre tiene razón. Si la cama está preparada, vamos a acostarle. Janet dijo que la cama ya estaba, y me hicieron subir cariñosamente, pero como si fuera un prisionero. Mi tía iba a la cabeza, y Janet a la retaguardia. La única circunstancia que me dio algunas esperanzas fue que, a la pregunta de mi tía a propósito de un olor a quemado que reinaba en la escalera, Janet contestó que acababa de quemar mi ropa vieja en la cocina. Sin embargo en mi habitación no había más ropa que la que yo llevaba puesta y, cuando mi tía me dejó en mi cuarto (no sin prevenirme que la luz debía estar apagada antes de cinco minutos), le oí cerrar la puerta con llave por fuera. Reflexionando, me dije que quizá, como no me conocía, temí a que tuviera la costumbre de escaparme y tomaba sus precauciones en previsión. Mi habitación era muy bonita. Estaba situada en lo alto de la casa y daba al mar, que la luna iluminaba entonces. Después de haber rezado y de haber apagado la vela recuerdo que me quedé asomado a la ventana contemplando la luna sobre el agua como si fuera un libro mágico donde pudiera leer mi destino, o también como si fuera a ver descender del cielo, a lo largo de sus rayos luminosos, a mi madre con su niño en los brazos para mirarme como el último día en que había visto su dulce rostro. Recuerdo también que el sentimiento solemne que llenaba mi corazón cuando quité por fin los ojos de aquel espectáculo cedió enseguida ante la sensación de agradecimiento y de tranquilidad que me inspiraba la vista de aquel le cho rodeado de cortinas blancas. Recuerdo todavía el bienestar con que me estiré entre aquellas sábanas, más limpias que la nieve. Pensaba en todos los lugares solitarios en que había dormido y le pedí a Dios que me hiciera la gracia de no volver a encontrarme sin asilo y de no olvidar nunca a los que no tie nen un techo donde cobijarse. Recuerdo que enseguida creí poco a poco descender al mundo de los sueños por aquel haz de luz que reflejaba sobre el mar su brillo tan melancólico. CAPÍTULO XIV LO QUE MI TÍA DECIDE RESPECTO A MÍ Al bajar por la mañana encontré a mi tía meditando profundamente delante del desayuno. El agua desbordaba de la tetera y amenazaba inundar el mantel cuando mi entrada le hizo salir de sus cavilaciones. Estaba seguro de haber sido el objeto de ellas, y deseaba más ardientemente que nunca saber sus intenciones respecto a mí; sin embargo, no me atrevía a expresar mi inquietud por temor a ofenderla. Pero mis ojos no los podía dominar como mi lengua y se dirigían constantemente hacia ella durante el desayuno. No podía mirarla un momento sin que sus miradas vinieran enseguida a encontrarse con las mías; me contemplaba con aire pensativo y como si estuviéramos muy lejos uno de otro en lugar de estar sentados ante la misma mesa. Cuando terminamos de desayunar se apoyó con aire decidido en el respaldo de su silla, frunció las cejas, cruzó los brazos y me contempló a su gusto con una fijeza y atención que me confundían extraordinariamente. No había terminado todavía de desayunar y trataba de ocultar mi confusión co miendo; pero mi cuchillo se enredaba entre los dientes del tenedor, que a su vez chocaban con el cuchillo, y cortaba el jamón de una manera tan enérgica que voló por el aire en lugar de tomar el camino de mi boca. Me atragantaba al beber el té, que se empeñaba en ahogarme; por fin renuncié a seguir y me sentí enrojecer bajo el examen escrutador de mi tía. -¡Vamos! -dijo después de un silencio. Levanté los ojos y sostuve con respeto sus miradas vivas y penetrantes. -Le he escrito -dijo mi tía. -¿A...? -A tu padrastro -dijo-. Le he enviado una carta, la que tendrá que atender, sin lo cual tendremos que vemos las caras; se lo prevengo. -¿Sabe dónde estoy, tía mía? -pregunté con temor. -Se lo he dicho --dijo mi tía mo viendo la cabeza. -¿Y piensa usted... volver a ponerme en sus manos? -pregunté balbuciendo. -No lo sé --dijo-; ya veremos. -¡Oh Dios mío! ¿Qué va a ser de mí -exclamé- si tengo que volver a casa de míster Murdstone? -No sé nada --dijo mi tía-, no sé nada en absoluto; ya veremos. Estaba muy abatido; tenía apretado el corazón y el valor me abandonaba. Mi tía, sin ocuparse de mí, sacó del armario un delantal de peto, se lo puso, limpió ella misma las tazas, y después, cuando todo estuvo en orden y puesto en la bandeja, dobló el mantel, colocó encima las tazas y llamó a Janet para que se lo llevara todo. Después se puso guantes para quitar las migas con una escobita, hasta que no se vio en la alfombra ni un átomo de polvo, después de lo cual limpió y arregló la habitación, que a mí me parecía estaba ya en orden perfecto. Cuando terminó todos estos quehaceres a su gusto, se quitó los guantes y el delantal, los dobló, los guardó en el rincón del armario de donde los había sacado y fue a sentarse con su caja de labor al lado de la mesa, cerca de la ventana abierta, y se puso a trabajar detrás del biombo verde, frente a la luz. -¿Quieres subir - me dijo mientras enhebraba la aguja a dar los buenos días de mi parte a míster Dick y decirle que me gustaría saber si su Memoria avanza? Me levanté vivamente para cumplir su encargo. ---Supongo -dijo mi tía, mirándome tan atentamente como a la aguja que acababa de enhebrar-, supongo que el nombre de Dick te parecerá algo corto. -Es lo que pensaba ayer: que me parece algo corto -respondí. -No vayas a creer que no tiene otro, que podría usar si quisiera -dijo mi tía con dignidad-. Babley, míster Ri chard Babley, ese es su verdadero nombre. Iba a decir, por un sentimiento de respeto a causa de mi juventud y por la familiaridad, un tanto censurable, que me había tomado, que quizá sería mejor que le llamase por su nombre entero; pero mi tía prosiguió: -Pero no le llames en ningún caso así; no puede soportar su nombre; es una peculiaridad suya, aunque no sé si a eso se le podrá llamar siquiera manía. Pero ha sufrido bastante por culpa de personas que llevaban ese mismo nombre para que le repugne mortalmente, Dios lo sabe. Dick es aquí su nombre, y en todas partes ya; es decir, si fuera alguna vez a alguna parte, que no va. Así, ten cuidado, hijo mío, y no le llames nunca más que míster Dick. Prometí obedecer y subí a cumplir mi mensaje; y pensaba en el camino que si míster Dick trabajaba en su Memoria desde hacía mucho tiempo con la asiduidad que ponía cuando le vi aquella mañana por la puerta abierta al bajar a desayunar, la Memoria debía de estar acabándose. Le encontré todavía absorto en la misma ocupación, con una larga pluma en la mano y la cabeza casi pegando contra el papel. Estaba tan abstraído que tuve tiempo de fijarme, antes de que se percatara de mi presencia, en una gran cometa que había en un rincón, en numerosos paquetes de manuscritos en desorden, plumas innumerables y, por encima de todo, una inmensa provisión de tinta (por lo menos una docena de botellas de litro alineadas). -¡Ah Febo! --dijo míster Dick depositando la pluma-, no sé cómo va el mundo; pero te diré una cosa -añadió bajando la voz- : no querría que lo repitieras, pero... Aquí me hizo signos de que me acercara, y hablándome al oído: «El mundo está loco, loco de atar, hijo mío», dijo míster Dick cogiendo tabaco de una caja redonda que había encima de la mesa y riendo de todo corazón. Yo cumplí mi menaje sin aventurarme a decir mi parecer sobre aquella cuestión. -Pues bien -dijo míster Dick como respuesta-; salúdala de mi parte y dile que... creo que estoy en buen camino; creo verdaderamente estar en buen camino -dijo míster Dick pasándose la mano por sus cabellos grises y lanzando una mirada inquieta a su manuscrito-. ¿Has estado en el colegio? -Sí, señor -respondí-; una temporada. -¿Y recuerdas la fecha -dijo míster Dick mirándome fijamente y cogiendo su pluma- de la muerte del rey Carlos I? Dije que creía que era en 1649. -Pues bien --dijo míster Dick rascándose la oreja con la pluma y mirándome con expresión de duda-; eso es lo que dicen los libros; pero yo no comprendo cómo puede ser. Si hace tanto tiempo, ¿cómo las gentes que le rodeaban han podido tener la torpeza de meter en mi cabeza un poco de la confusión que había en la suya cuando se la cortaron? Yo me quedé muy sorprendido de la pregunta; pero no pude darle ningún dato sobre el asunto. -Es muy extraño -dijo míster Dick lanzando una mirada de desaliento a sus papeles y volviendo a pasarse las manos por los cabellos-, pero no consigo desembrollar la cuestión. No lo veo claro. Pero poco importa, poco importa -dijo alegremente y más animado-; tenemos tiempo. Saluda a tu tía, y que estoy en muy buen camino. Me iba, cuando llamó mi atención hacia la cometa. -¿Qué te parece esa cometa? Respondí que me parecía muy bonita, y que debía de tener lo menos siete pies de alta. -La he hecho yo. La lanzaremos uno de estos días tú y yo --dijo míster Dick-. ¿Ves? Y me enseñaba que estaba hecha de un papel cubierto de una escritura fina y apretada, pero tan clara, que al dirigir mis miradas sobre sus líneas me pareció ver dos o tres veces alusiones a la cabeza del rey Carlos I. -Hay mucho hilo bramante -dijo míster Dick-, y cuando sube muy alta lleva, como es natural, lo escrito muy lejos. Es una manera de propa garlo, no sé dónde puede ir a parar; depende de las circunstancias del viento y demás, y yo lo aprovecho. Tenía un aspecto tan bueno, tan dulce y tan respetable, a pesar de su apariencia de fuerza y de viveza, que no estaba yo muy seguro de que no fuera una broma para divertirme, y me eché a reír. Él hizo otro tanto, y nos separamos como los mejores amigos del mundo. -Y bien, muchacho - me dijo mi tía cuando baje-. ¿Cómo está míster Dick? Le respondí que la saludaba, y que la Memoria estaba en muy buen camino. -¿Y qué piensas de míster Dick? -me preguntó mi tía. Tenía ganas de eludir la cuestión, contestando que me parecía muy amable; pero mi tía no se dejaba despistar así. Puso su labor sobre las rodillas y me dijo, cruzando las manos: -Vamos; tu hermana Betsey Trotwood me habría dicho al momento lo que pensara de cualquier persona. Haz todo lo posible por parecerte a tu hermana, y habla. -¿No está míster Dick, no está ...? Le hago esta pregunta porque no sé, no sé, tía, si no tendrá la cabeza un poco mal -balbucí, dándome cuenta de que pisaba en falso. -Nada de eso --dijo mi tía. -¡Oh! -repuse con voz débil. -Si hay alguien en el mundo que no esté mal de la cabeza, precisamente es míster Dick --dijo mi tía con mucha decisión y energía. Yo no podía hacer nada mejor que repetir: -¡Oh! -Han dicho que estaba loco -prosiguió mi tía---. Tengo un placer egoísta en recordar que han dicho que estaba loco, pues sin ello nunca hubiera tenido la suerte de gozar de su compañía y de sus consejos desde hace más de diez años; a decir verdad, desde que tu hermana Betsey Trotwood me dejó defraudada. -Hace tanto tiempo. -Y bonita gente era la que tenía la audacia de llamarle loco -prosiguió mi tía- Míster Dick era una especie de pariente lejano; pero no tengo necesidad de explicarte esto. Si no hubiera sido por mí, su propio hermano le habría encerrado para toda la vida; eso es todo. Me asusta pensar la hipocresía que había en mí cuando, viendo la indignación de mi tía sobre aquel punto, traté de tomar un aire indignado como ella. -¡Un orgulloso idiota! -dijo mi tía-; porque su hermano era un poco excéntrico, aunque no es ni la mitad de excéntrico que la mayoría de la gente; no quería que le vieran en su casa y pensaba enviarle a una casa de salud, aunque le había sido particularmente recomendado por su difunto padre, quien le consideraba casi como un idiota. Y también había que ver al hombre que pensaba así; él sí que estaba loco, estoy segura. De nuevo, como mi tía parecía completamente convencida, yo traté de parecerlo también. -Entonces yo no lo consentí, y le hice una proposición; le dije: «Su hermano está completamente cuerdo y es infinitamente más sensato que usted es ni lo será nunca, al menos así lo espero; concédale una pequeña pensión y que se venga a vivir a mi casa. A mí no me asusta; no soy vanidosa, y estoy dispuesta a cuidarle, y no le maltrataré, como podrían hacerlo, sobre todo, en un manicomio». Después de innumerables dificultades -continuó mi tía- lo conseguí, y está aquí desde entonces. Y es el mejor amigo, el hombre más amable, la criatura con quien mejor se puede vivir en el mundo. En cuanto a los consejos .... nadie sabe apreciar ni conocer el espíritu de este hombre como yo. Mi tía se sacudió un poco el vestido, moviendo la cabeza, como si con aquellos dos movimientos desafiara al mundo entero. -Tenía una hermana que era su favorita -continuó---, una criatura muy buena y muy cariñosa para él; pero hizo como todas las mujeres, y se casó, y el marido hizo lo que hacen todos, y la hizo desgraciada. El efecto de su desgracia sobre míster Dick (y no es locura), unido con el temor que le inspiraba su hermano y el sentimiento de la dureza con que le trataban, fue tal que le dio una fiebre cerebral; fue antes de que se instalara en mi casa; pero aquel recuerdo le resulta penoso todavía. ¿Te ha hablado del rey Carlos I? -Sí, tía. -¡Ah! --dijo frotándose la nariz, un poco contrariada-; es su manera alegórica de expresarlo, pues lo une en su espí ritu con una gran conmoción, lo que es bastante natural, y es como una figura de la cual se sirve, una comparación, y ¿por qué no lo ha de hacer así, si le parece bien? Ciertamente, tía -dije. -No es así como se expresa la gente por lo general, ni es ese el lenguaje que se emplea en negocios, ya lo sé; por eso insisto para que no lo ponga en su Memoria. -¿Es que... es una Memoria sobre su propia vida lo que escribe, tía? -Sí, pequeño -respondió frotándose de nuevo la na riz-. Está haciendo una Memoria para asuntos suyos, diri gida al lord Chambelan o al lord no sé cuántos; en fin, a uno de esos a quienes se paga para que reciban Memorias. Supongo que la enviará uno de estos días; todavía no ha conseguido redactarla sin mezclar en ella la alegoría; pero ¡qué más da!, así se entretiene. El caso es que después descubrí que míster Dick trataba desde hacía diez años de impedir al rey Carlos I que apareciese en su Memoria, sin conseguirlo. -Repito -dijo mi tía- que nadie conoce el espíritu de ese hombre como yo; es el más cariñoso y fácil de llevar. ¿Que le gusta lanzar una cometa de vez en cuando? ¿Eso qué significa? Franklin también soltaba cometas y era cuáquero o algo parecido, si no me equivoco, y un cuáquero soltando cometas es mucho más ridículo que otro hombre cualquiera. Si hubiera podido suponer que mi tía me contaba aq uellos detalles para mi educación personal o por darme una prueba de confianza, me habría sentido muy halagado y habría sacado pronósticos favorables de semejante favor. Pero no podía hacerme ilusiones; era evidente para mí que si se metía en aquellas explicaciones era porque la cuestión se presentaba, a pesar suyo, en su espíritu, y era a sí misma a quien se dirigía y no a mí, aunque pareciera que me dedicaba su dis curso, en ausencia de mejor interlocutor. Al mismo tiempo debo decir que la generosidad con que defendía a míster Dick no solamente me inspiraba muchas esperanzas egoístas, sino que también despertaba en mi corazón cierto afecto hacia ella. Creo que empezaba a darme cuenta de que, a pesar de todas sus excentricidades y extrañas fantasías, era una persona que merecía respeto y confianza. Aunque estaba lo mismo de animada que la víspera contra los burros, y fuese violenta su indignación cuando se precipitaba al jardín para defender el césped si veía que un joven al pasar le ponía los ojos tiernos a Janet, sentada en su ventana (lo que era una de las ofensas más grandes que se podía hacer a la dignidad de mi tía), me era imposible, sin embargo, no sentir cada vez más respeto hacia ella y menos temor. Esperaba con extraordinaria ansiedad la respuesta de míster Murdstone; pero hacía grandes esfuerzos para disimularlo y por serles simpático a mi tía y a míster Dick. Tenía que salir con este último a lanzar la gran cometa; pero como no tenía más trajes que el indumento un poco extravagante con que me había adornado mi tía en el primer momento, me veía obligado a permanecer en casa, excepto una hora después de oscurecer, que mi tía me hacía dar un paseo para mi salud por delante del jardín antes de meterme en la cama. Por último llegó la respuesta de míster Murdstone. Mi tía me informó, con gran terror por mi parte, que iba a venir a ha blarle en persona al día siguiente. Al otro día todavía estaba con mi curioso indumento y contaba las horas tembloroso y muy preocupado en lucha con mis esperanzas, que sentí debilitarse, y mis temores, que podían conmigo, esperando a cada momento sentirme estremecer a la vista de su sombrío rostro y muy impaciente porque no llegaba. Mi tía estaba un poco más agresiva y severa que de costumbre; en ninguna otra cosa se le notaba que se preparase a recibir al que tanto temor me inspiraba a mí. Trabajaba delante de la ventana, y yo, sentado a su lado, reflexionaba en los resultados posibles a imposibles de la visita de míster Murdstone. La tarde avanzaba y la comida había sido retrasada indefinidamente; pero mi tía, impaciente ya, acababa de decir que la sirvieran, cuando lanzó un grito de alarma a la vista de un burro. ¡Cuál no sería mi consternación al ver a miss Murdstone, montada en él, atravesar con paso decidido el césped sagrado, detenerse enfrente de la casa y mirar a su alrededor! -¡Váyase usted; no tiene nada que hacer aquí! -gritaba mi tía sacudiendo su cabeza y su puño por la ventana-. ¿Cómo se atreve usted? ¡Que se marche! ¡Oh, qué descaro! Mi tía estaba tan exasperada por la frescura con que miss Murdstone miraba a su alrededor, que creí que perdía el movimiento y se quedaba incapaz de salir al ataque como de costumbre. Aproveché la oportunidad para informarle de quiénes eran aquella señora y aquel caballero que se acercaban a ella, pues el camino era una pendiente y el señor que se había quedado detrás era míster Murdstone en persona. -¡Me tiene sin cuidado quiénes sean! -exclamó mi tía sacudiendo todavía la cabeza y gesticulando desde la ventana todo lo contrario de una bienvenida- ¡Que no hubieran contravenido mis órdenes! ¡No lo consentiré! ¡Que se marchen! Janet, ¡échalos, échalos! Yo, oculto detrás de mi tía, vi una especie de combate. El burro, con sus cuatro patas plantadas en el suelo, resistía a todo el mundo. Janet le tiraba de la brida para hacerle dar la vuelta. Míster Murdstone trataba de hacerle avanzar; miss Murdstone pegaba a Janet con su sombrilla, y muchos chiquillos acudían al ruido, gritando con todas sus fuerzas. De pronto mi tía, reconociendo entre ellos al pequeño malhechor encargado de conducir los asnos, que era uno de sus enemigos más encarnizados, aunque apenas tenía trece años, se precipitó en el teatro del combate, le cogió y le arrastró al jardín, con la chaqueta por encima de la cabeza y los talones arañando el suelo. Después llamó a Janet para que fuera a llamar a la policía con el objeto de que le cogieran y juzgaran allí mismo, y lo retuvo ante su vista. Pero esta escena dio fin a la comedia, pues el golfillo, que sabía muchas tretas de las que mi tía no tenía ni idea, encontró pronto medio de escapar, dejando las huellas de sus zapatones en los arriates y montándose en el burro triunfantemente. Miss Murdstone había desmontado cuando terminó el combate y esperaba con su hermano, al pie de los escalones, a que mi tía pudiera recibirlos. Un poco agitada todavía por la lucha, mi tía pasó por su lado con gran dignidad y no se preocupó de su presencia hasta que Janet los anunció. -¿Debo marcharme, tía? -pregunté temblando. -No, señor; ciertamente que no. Y me empujó hacia un rincón a su lado. Después hizo una especie de valla con sillas, como si fuera una prisión o una barra de justicia, y continué ocupando esta posición durante toda la entrevista, y desde allí vi entrar a míster y a miss Murdstone en la habitación. -¡Oh! -dijo mi tía- En el primer momento no sabía a quiénes tenía el gusto de hacer reproches; pero, ¿saben ustedes?, no le permito a nadie que pase con burros por esa praderita, y no hago excepciones; no lo permito a nadie. -Es una regla nada cómoda para los extraños -dijo miss Murdstone. -Sí, ¿eh? --dijo mi tía. Míster Murdstone pareció temer que se renovaran las hostilidades, y se interpuso, empezando: -¿Miss Trotwood? -Usted dispense -observó mi tía con una mirada penetrante-. ¿Usted es míster Murdstone, que se casó con la viuda de mi difunto sobrino David Copperfield de Bloonderstone Rookery? Pero, ¿por qué Rookery? No lo sé. -Yo soy -dijo míster Murdstone. -Usted me dispensará si le digo, caballero -repuso mi tía-, que pienso que habría sido mucho mejor y más oportuno que no se hubiera usted ocupado para nada de aquella pobre niña. -Soy de la opinión de miss Trotwood, -dijo miss Murdstone irguiéndose- ya que considero, en efecto, a nuestra pobre Clara como una niña en todos los sentidos más esenciales. -Es una felicidad para usted y para mí, señora -dijo mi tía-, el que avanzamos por la vida sin peligro de que nos hagan desgraciadas por nuestros atractivos personales y el que nadie pueda decir de nosotras otro tanto. -Sin duda -dijo miss Murdstone, aunque pienso que no muy dispuesta a convenir en ello de buena gana-. Y ciertamente habría sido, como usted dice, mucho mejor para mi hermano si nunca se hubiera metido en semejante matrimo nio. Yo siempre he sido de esa opinión. -No cabe duda -dijo mi tía- Janet (llamó a la campanilla): mis saludos a míster Dick, y que le ruego que baje. Hasta que llegó, mi tía, más derecha que nunca, guardó silencio, mirando a la pared, con el ceño fruncido. Cuando llegó, procedió a la ceremonia de la presentación: -Míster Dick, un antiguo a íntimo amigo, con cuyo juicio cuento -dijo mi tía con énfasis, y como avisando a mister Dick, que se mordía las uñas con aire atontado. Míster Dick se sacó los dedos de la boca y permaneció de pie en medio del grupo con mucha gravedad, dispuesto a demostrar la más profunda atención. Mi tía hizo un signo de cabeza a míster Murdstone, que continuó: -Miss Trotwood: al recibir su carta, consideré como un deber para mí y una demostración de respeto hacia usted... -Gracias --dijo mi tía, mirándole a la cara-; pero no se preocupe por mí. -El venir a contestarle en persona, por mucha molestia que el viaje pudiera ocasionarme, mejor que escribiendo. El desgraciado niño que ha huido lejos de sus amigos y de sus ocupaciones... -Y cuyo aspecto -dijo su hermana, llamando la atención general sobre mi vestimenta-, es tan chocante y tan escandaloso... -Jane -dijo su hermano-, ten la bondad de no interrumpirme. Este desgraciado niño, miss Trotwood, ha sido en nuestra casa la causa de muchas contrariedades y disturbios domésticos durante la vida de mi querida mujer, y también después. Tiene un carácter sombrío y se rebela contra toda autoridad. En una palabra, es intratable. Mi hermana y yo hemos tratado de corregirle sus vicios, pero sin resultado, y los dos hemos sentido, pues tengo plena confianza en mi hermana, que era justo que recibiera usted de nuestros labios esta declaración sincera, hecha sin rabia y sin cólera. -Mi hermano no necesita mi testimonio para confirmar el suyo, y sólo pido permiso para añadir que entre todos los niños del mundo no creo que haya otro peor. -Es fuerte -dijo mi tía secamente. -No es demasiado fuerte si se tienen en cuenta los hechos - insistió miss Murdstone. -¡Ah! -dijo mi tía- ¿Y bien, caballero? -Yo tengo mi opinión particular sobre la manera de educarle -repuso míster Murdstone, cuya frente se oscurecía cada vez más a medida que mi tía le miraba con mayor fijeza-. Y mis ideas están formadas en parte por lo que sé de su carácter y en parte por el conocimiento de mis recursos. No tengo que responder a nadie más que a mí mismo; he obrado, por lo tanto, de acuerdo con mis ideas, y no tengo nada que añadir. Me bastará decir que había colocado al niño, bajo la vigilancia de uno de mis amigos, en un comercio honroso. ¿Que esa situación no le conviene? ¿Que huye? ¿Que va como un vagabundo por las carreteras y viene aquí en andrajos a dirigirse a usted, miss Trotwood? Yo deseo poner ante su vista las consecuencias inevitables del apoyo que usted pudiera darle en estas circunstancias. -Empecemos por tratar la cuestión de la colocación honrosa. Si hubiera sido su propio hijo, ¿le habría colocado usted de la misma manera? -Si hubiera sido el hijo de mi hermano -dijo miss Murdstone, interviniendo en la discusión-, su carácter ha bría sido completamente diferente. -Si aquella pobre niña, su difunta madre, hubiera vivido, ¿le habrían cargado también con esas honrosas ocupaciones? - insistió mi tía. -Creo -dijo míster Murdstone con un movimiento de cabeza- que Clara no habría puesto nunca resistencia a lo que mi hermana y yo hubiéramos decidido. Miss Murdstone confirmó con un gruñido lo que su hermano acababa de decir. -¡Hum! -dijo mi tía-. ¡Desgraciado niño! Míster Dick hacía sonar su dinero en el bolsillo desde hacía mucho rato, se entregaba a aquella ocupación con tal ahínco, que mi tía creyó necesario imponerle silencio con una mirada antes de decir: -¿Y la pensión de aquella pobre niña, se extinguió con ella? -Se extinguió con ella -replicó míster Murdstone. -¿Y su pequeña propiedad, la casita y el jardín, ese yo no sé qué de Rookery sin cuervos, no ha sido legado a su hijo? -Su primer marido se lo dejó sin condiciones -empezó a decir míster Murdstone, cuando mi tía le interrumpió con impaciencia y cólera visibles: -¡Dios mío, ya lo sé! ¡Le fue dejado sin condiciones! Conocía muy bien a David Copperfield y sé que no era hombre que previera la menor dificultad aunque la hubiera tenido ante los ojos. No hay duda que se lo dejó sin condiciones; pero al volver ella a casarse, cuando tuvo la desgracia de casarse con usted; en una palabra -dijo mi tía, y para hablar francamente-, nadie ha dicho entonces una palabra en favor de este niño. -Mi pobre mujer amaba a su segundo marido, señora, y tenía plena confianza en él ---dijo mister Murdstone. -Su mujer, caballero, era una pobre niña muy desgraciada, que no conocía el mundo -respondió mi tía sacudiendo la cabeza---. Eso es lo que era. Y ahora veamos: ¿qué nos tiene usted que decir? -Únicamente esto, miss Trotwood -repuso él-. Estoy dispuesto a llevarme a David sin condiciones, para hacer de él lo que me convenga. No he venido para hacer promesas ni para comprometerme a nada. Usted quizá, miss Trotwood, tiene alguna intención en animarle en su huida y en escuchar sus quejas. Sus modales (debo decirlo) no me parecen muy conciliadores, y me lo hacen suponer. Le prevengo, por lo tanto, que si se interpone usted en esta ocasión entre él y yo, es asunto terminado. Si interviene usted, miss Trotwood, su intervención tiene que ser definitiva. No hablo en broma, y no hay que jugar conmigo. Estoy dispuesto a llevármele por primera y última vez. ¿Está él dispuesto a seguirme? Si no lo está, si usted me dice que no lo está, bajo cualquier pretexto que sea, poco me importa; en ese caso mi puerta se le cierra para siempre y consideraré como convenido que la suya le queda abierta. Mi tía había escuchado este discurso con la máxima atención, más tiesa que nunca, con las manos cruzadas encima de las rodillas y los ojos fijos en su interlocutor. Cuando hubo terminado, miró a miss Murdstone sin cambiar de actitud, y dijo: -¿Y usted, señorita, tiene algo que añadir? -Verdaderamente, miss Trotwood, todo lo que pudiera decir ha sido tan bien expresado por mi hermano, y todos los hechos que pudiera recordar han sido expuestos por él tan claramente, que no tengo más que dar las gracias por su amabilidad, o mejor dicho por su excesiva amabilidad -añadió miss Murdstone con una ironía que no turbó a mi tía más de lo que hubiera desconcertado al cañón al lado del cual me había yo dormido en Chathan. -Y el niño ¿qué dice? -repuso mi tía-. David, ¿estás dispuesto a partir? Contesté que no, y le rogué que no consintiera en que me llevasen. Dije que míster y miss Murdstone no me habían querido nunca; que nunca habían sido buenos para mí; que sabía que habían hecho muy desgraciada a mi madre, que me amaba tanto, y que Peggotty también lo sabía. Dije que ha bía sufrido mucho, más de lo que se podía suponer al considerar lo pequeño que era. Y rogaba y suplicaba a mi tía (no recuerdo las frases, pero sé que estaba muy conmovido) que me protegiera y defendiera por amor a mi padre. -Míster Dick -dijo mi tía---, ¿qué le parece a usted que haga con este niño? Míster Dick reflexionó, dudó, y después, con expresión radiante, dijo: -Haga que le tomen medida cuanto antes para un traje completo. -Míster Dick -dijo mi tía con expresión de triunfo-, deme usted la mano. Su buen sentido es de un valor inapreciable. Después, habiendo estrechado vivamente la mano de míster Dick, me atrajo hacia sí, diciendo a míster Murdstone: -Puede usted marcharse cuando quiera; me quedo con el niño. Si fuera como ustedes dicen, siempre estaría a tiempo de hacer lo que ustedes han hecho; pero no creo ni una pala bra de ello. -Miss Trotwood -respondió míster Murdstone-, si fuera usted un hombre... -¡Bah!, tonterías --dijo mi tía-; cállese usted. -¡Qué exquisita educación! --exclamó miss Murdstone levantándose-. ¡Verdaderamente es demasiado! -¿Cree usted que no sé -dijo mi tía, haciéndose la sorda a lo que decía la hermana y dirigiéndose al hermano con expresión de desdén-, cree usted que no sé la vida que ha hecho llevar a aquella pobre niña, tan mal inspirada? ¿Cree usted que no sé qué día nefasto fue para la dulce cria tura aquel en que le conoció, sonriendo y poniéndole los ojos tiernos? ¡Estoy segura! ¡Como si fuera usted capaz de decir una palabra cariñosa a un niño! -Nunca he oído lenguaje más elegante -dijo miss Murdstone. -¿Cree usted que no comprendo su juego lo mismo que si lo viera -continuó mi tía---, ahora que le veo y que le oigo, y que, a decir verdad, es todo menos un placer para mí? ¡Ah! Ciertamente no había nadie más dulce ni más sumiso que usted en aquella época. La pobre inocente no había visto nunca un cordero semejante. ¡Era tan bueno! Adoraba a la madre; tenía verdadera debilidad por el hijo; una verdadera ceguera. Sería para él un segundo padre, y todo consistiría en vivir juntos en un paraíso de rosas, ¿no es así? ¡Vamos, vamos, déjeme en paz! --dijo mi tía. -En mi vida he visto una mujer semejante --exclamó miss Murdstone. -Y cuando ya tuvo cogida a aquella pobre insensata --continuó mi tía---, y Dios me perdone por llamar así a una criatura que ya está donde usted no tiene prisa por reunirse con ella; como si todavía no les hubiera hecho usted bastante daño a ella y a los suyos, se puso usted a educarla, ¿no es así? Empezó el trabajo de educarla y la enjauló como a un pobre pajarillo para hacerle olvidar su vida pasada y enseñarle a cantar las notas de usted. -Es locura o embriaguez --dijo miss Murdstone, desesperada de no poder atraer hacia sí el torrente de invectivas de mi tía-, y sospecho que más bien es embriaguez. Miss Betsey, sin prestar atención a la interrupción, continuó dirigiéndose a míster Murdstone y sacudiendo un dedo: -Sí, míster Murdstone. Usted se hizo el tirano de aquella inocente niña y le rompió el corazón. Tenía un alma tierna, lo sé, lo sabía muchos años antes de que usted la conociera, y usted supo escoger su parte débil para darle los golpes por los que ha muerto. Esa es la verdad, le guste o no, haga usted lo que haga y le hayan servido los que le hayan servido de instrumentos. -Permítame preguntarle, miss Trotwood -dijo miss Murdstone-, a quién llama usted, con una elección de expresiones a que no estoy acostumbrada, los instrumentos de mi hermano. Miss Betsey, persistiendo en una sordera inquebrantable, reanudó su discurso: -Estaba a la vista, desde muchos años antes de que usted la conociera (y está por encima de la razón humana) el comprender por qué ha entrado en los planes misteriosos de la Providencia el que usted la conociera; era natural que aquella pobre criatura volviera a casarse un día; pero yo esperaba que no le saliera tan mal. Era en la época en que trajo al mundo a este niño, a este pobre niño, de quien usted se ha servido para martirizarla, lo que es ahora un recuerdo tan desagradable, que le hace aborrecer su presencia. Sí, sí; no necesita usted extremecerse --continuó mi tía-. Estoy convencida sin necesidad de eso. Míster Murdstone permanecía todo el tiempo de pie al lado de la puerta, mirándola fijamente con la sonrisa en los labios, pero con las cejas fruncidas. Observé entonces que, aunque continuaba sonriendo, había palidecido de pronto y parecía respirar con dificultad. -Que usted lo pase bien, caballero -dijo mi tía- Adiós. Buenos días, señorita -continuó volviéndose bruscamente hacia la hermana-. Si vuelvo a verla alguna vez pasar en burro por mi praderita, le aseguro, como que tiene usted cabeza encima de los hombros, que le arranco el sombrero y lo pateo. Sería necesario un pintor, y un pintor de talento excepcional, para dar idea del rostro de mi tía al hacer aquella decla ración inesperada, y del de miss Murdstone al oírla. Pero el gesto no era menos elocuente que las palabras, en vista de lo cual miss Murdstone cogió discretamente el brazo de su hermano y salió majestuosa de la casa. Mi tía, desde la ventana, los miraba alejarse, dispuesta sin ninguna duda a poner al instante su amenaza en ejecución en el caso de que el burro reapareciera. No habiendo intentado ellos responder al desafío, el rostro de mi tía se dulcificó poco a poco, tanto que me atreví a darle las gracias y a abrazarla, lo que hice con todo mi corazón echando mis brazos alrededor de su cuello. Después di un apretón de manos a míster Dick, que quiso repetir la ceremonia muchas veces seguidas, y que saludó el feliz término del asunto con repetidas carcajadas. -Usted se considerará a medias conmigo como tutor de este niño, míster Dick --dijo mi tía. -Estaré encantado de ser el tutor del hijo de David. -Muy bien -dijo mi tía-; es cosa convenida. Pensaba en algo, míster Dick: ¿Podría llamarle Trotwood? -Ciertamente, ciertamente; llámele Trotwood -dijo míster Dick-. Trotwood, hijo de David. -¿Quiere usted decir Trotwood Copperfield? -preguntó mi tía. -Sí, sin duda; Trotwood Copperfield -dijo, un poco avergonzado. Mi tía estaba tan contenta con su idea, que ella misma marcó con tinta indeleble las camisas que me compraron aquel mismo día, antes de que me pusiera ninguna; y se decidió que el resto de mi ropa, que también encargó aquel mismo día, llevaría la misma marca. Y así empezó mi nueva vida, con nombre nuevo y todo nuevo. Ahora que mi incertidumbre había pasado, me pareció durante varios días que vivía en un sueño. No se me ocurrió pensar ni por un momento en la curiosa pareja de tutores que eran mi tía y míster Dick. Nunca pensaba en mí de una manera clara. Las dos únicas cosas que veía concisas en mi espíritu eran mi remota y antigua vida en Bloonderstone, que me parecía que cada vez estaba más lejos, y la sensación de que una cortina había caído para siempre sobre mi vida en la casa Murdstone y Grimby. Nadie ha levantado después esa cortina; sólo yo ahora un momento y con mano tímida y temblorosa, para este relato, y la he vuelto a dejar caer con alegría. El recuerdo de aquella existencia está unido en mi espíritu a tal dolor, a tal sufrimiento moral y a una desesperanza tan absoluta, que nunca he tenido valor de examinar cuánto había durado mi suplicio. Si fue un año o más o menos, no lo sé. únicamente sé que fue y dejó de ser, y que ahora lo he escrito para no volver nunca a recordarlo. CAPÍTULO XV VUELVO A EMPEZAR Míster Dick y yo fuimos pronto los mejores amigos del mundo, y muy a menudo, cuando había terminado su trabajo, salíamos juntos a soltar la cometa. Todos los días trabajaba largo rato en la Memoria, que no progresaba lo más mínimo a pesar de aquel trabajo constante, pues el rey Car los I siempre aparecía en ella tarde o temprano y había que volver a empezar. La paciencia y el valor con que soportaba aquellos desengaños continuos; la idea vaga que tenía de que el rey Carlos I no tenía nada que ver en aquello; los débiles esfuerzos con que intentaba arrojarle, y la tenacidad con que el monarca venía a condenar su memoria al olvido, todo aquello me dejó una impresión profunda. No sé lo que míster Dick pensaría hacer con la memoria en el caso de terminarla (creo que él no lo sabía mejor que yo), ni dónde pensaba enviarla, ni cuáles serían los efectos del envío. Pero, en realidad, no es necesario que se preocupase demasiado, pues si había algo cierto bajo el Sol, era que aquella memoria no se terminaría nunca. Era conmovedor verle con su cometa cuando había subido a mucha altura. Lo que me había dicho en su habitación de las esperanzas que tenía sobre aquella manera de diseminar los hechos expuestos en los papeles que la cubrían, y que no eran otros que las hojas sacrificadas de alguna memoria fracasada, le preocupaba alguna vez dentro de casa; pero una vez fuera ya no pensaba en ello. Sólo pensaba en ver volar a la cometa y en ir soltando el bramante del ovillo que tenía en la mano. Nunca tenía el aspecto más sereno. Yo a veces me decía, cuando estaba sentado a su lado por las tardes, sobre el musgo y viéndole seguir con los ojos los movimientos de la cometa, que su espíritu salía entonces de su confusión para elevarse con su juguete al cielo. Los progre sos que hacía en la amistad a intimidad de míster Dick no perjudicaban en nada a los que hacía con su amiga miss Bet sey, que se encariñó tanto conmigo, que en el transcurso de unas semanas acortó mi nombre de adopción, transformándolo de Trotwood en Trot; y aún animó mis esperanzas de que si seguía como había empezado podría igualarme en el rango de sus afectos con mi hermana Betsey Trotwood. -Trot -dijo mi tía una noche, cuando el juego de damas estuvo colocado, como siempre, para ella y míster Dick-, no debemos olvidar tu educación. Este era mi único motivo de ansiedad, y me sentí completamente dichoso al oírle hablar de ello. -¿Te gustaría ir a la escuela en Canterbury? -,dijo mi tía. Le respondí que muchísimo, tanto más porque estaba cerca de ella. -Bueno --dijo mi tía-; ¿te gustaría ir mañana? Sin extrañarme ya de la general rapidez de las ideas de mi tía, no me sorprendió su brusquedad y dije: -Sí. -Bueno -dijo mi tía de nuevo-. Janet, pedirás el caballo gris y el coche pequeño para mañana a las diez de la mañana, y prepararás esta noche las cosas del señorito. Estaba lleno de alegría al oír dar aquellas órdenes; pero me reproché mi egoísmo cuando vi el efecto que habían causado en míster Dick. Le entristecía tanto la perspectiva de nuestra separación y jugaba tan mal aquella noche, que mi tía, después de advertirle varias veces dando en su caja con los nudillos, cerró el juego declarando que no quería seguir jugando con él; pero al saber que yo vendría algunos sábados y que él podría ir a verme algunos miércoles, recobró un poco de valor y juró fabricar para aquellas ocasiones una cometa gigantesca, mucho más grande que aquella con que nos divertíamos ahora. Al día siguiente había vuelto a caer en su abatimiento y trataba de consolarse dándome todo lo que tenía de oro y plata; pero habiendo intervenido mi tía, sus liberalidades se redujeron a cinco chelines; a fuerza de ruegos consiguió subirlos hasta diez. Nos separamos de la manera más cariñosa a la puerta del jardín, y míster Dick no se metió en casa hasta que nos perdió de vista. Mi tía, perfectamente indiferente a la opinión pública, conducía con maestría el caballo gris a través de Dover. Se sostenía derecha como un cochero de ceremonia, y seguía con los ojos los menores movimientos del caballo, decidida a no dejarlo hacer su voluntad bajo ningún pretexto. Cuando estuvimos en el campo le dejó un poco más de libertad, y lanzando una mirada hacia un montón de almohadones, en los que yo iba hundido a su lado, me preguntó si era feliz. -Mucho, tía, gracias a usted -dije. Me agradeció tanto la contestación que, como tenía las dos manos ocupadas, me acarició la cabeza con el látigo. -¿Y es una escuela muy concurrida, tía? -pregunté. -No lo sé -dijo mi tía---. Lo primero vamos a casa de míster Wickfield. -¿Es que tiene pensión? --dije. -No, Trot; es un hombre de negocios. No pedí más informes sobre míster Wickfield, y como tampoco me los dio mi tía, la conversación rodó sobre otros asuntos, hasta el momento en que llegamos a Canterbury. Era día de mercado, y a mi tía le costó mucho trabajo conducir el caballo gris a través de las carretas, las cestas y los montones de legumbres. A veces faltaba el canto de un duro para que no volcara un puesto, lo que nos valía discursos muy poco halagüeños por parte de la gente que nos rodeaba; pero mi tía guiaba siempre con la tranquilidad más perfecta, y creo que hubiera atravesado con la misma seguridad un país enemigo. Por fin nos detuvimos delante de una casa antigua, que sobresalía en la alineación de la calle. Las ventanas del primer piso eran salientes, y también las vigas avanzaban sus cabezas talladas, de manera que por un momento me pregunté si la casa entera no tendría la curiosidad de adelantarse así para ver lo que pasaba en la calle. Además, todo esto no le impedía brillar con una limpieza exquisita. La vieja aldaba de la puerta, en medio de las guirnaldas de flores y frutos tallados que la rodeaban, brillaba como un estrella. Los escalones de piedra estaban tan limpios como si los acabaran de cubrir con lienzo blanco, y todos los ángulos y rincones de las esculturas y adornos, los cristalitos de las ventanas, todo estaba tan deslumbrante como la nieve que cae en las montañas. Cuando el coche se detuvo a la puerta, miré hacia la casa y vi una figura cadavérica que se asomó un momento a una ventana de una torrecilla en uno de los ángulos y después desapareció. El pequeño arco de la puerta se abrió entonces, presentándose ante nosotros el mismo rostro. Era completamente un cadáver, como ya me había parecido en la ventana, aunque su rostro estaba cubierto de esas manchas que se ven a menudo en el cutis de los pelirrojos y, en efecto, el personaje era pelirrojo. Debía de tener unos quince años, me pareció; pero aparentaba ser mucho mayor. Llevaba los cabellos cortados al rape; no tenía cejas ni pestañas; los ojos eran de un rojo pardo, tan desguarnecidos, tan desnudos, que yo no me explicaba cómo podrían dormir tan descubiertos. Era cargado de hombros, huesudo y anguloso. Vestía, con decencia, de negro, con una corbata blanca, con el traje abrochado hasta el cuello, y unas manos tan largas y tan delga das, una verdadera mano de esqueleto, que atraía mi atención, mientras de pie, delante del caballo, se acariciaba la barbilla y nos miraba. -¿Está en casa míster Wickfield, Uriah Heep? -dijo mi tía. -Sí; míster Wickfield está en casa, señora. Si quiere us ted tomarse la molestia de pasar -dijo, señalando con su mano descarnada la habitación que quería designarnos. Bajamos del coche, dejando a Uriah Heep cuidando del caballo, y entramos en un salón un poco bajo, de forma alargada, que daba a la calle. Por las ventanas vi a Uriah Heep que soplaba en los ollares al caballo y después le cubría precipitadamente con su mano, como si le hubiera hecho un maleficio. Frente a la vieja chimenea había colocados dos retratos: uno, el de un hombre de cabellos grises, pero joven; las cejas eran negras y miraba unos papeles atados con una cinta roja. El otro era el de una señora; la expresión de su rostro era dulce y seria, y me miraba. Creo que buscaba con los ojos un retrato de Uriah, cuando al fondo de la habitación se abrió una puerta y entró un caballero que me hizo volverme a mirar el retrato para cerciorarme de que no se había salido del marco; pero no: seguía quieto en su sitio, y cuando el caballero estuvo más cerca de la luz vi que tenía más edad que cuando le habían retratado. -Miss Betsey Trotwood, haga usted el favor de pasar. Usted me dispensará; pero cuando han llegado estaba ocupado. Ya conoce usted mi vida y sabe que sólo tengo un interés en el mundo. -Miss Betsey le dio las gracias y entramos en un despacho que estaba amueblado como el de un hombre de negocios; lleno de papeles, de libros, de cajas de estaño. Daba al jardín y estaba provisto de una caja de caudales fija en la pared, justo encima de la chimenea; Canto es así, que me preguntaba cómo harían los deshollinadores para poder pasar por detrás cuando necesitaran limpiarla. -Y bien, miss Trotwood -dijo mister Wickfield, pues descubrí pronto que era el dueño de la casa, que era abogado y que administraba las tierras de un rico propietario de los alrededores- ¿Qué le trae a usted por aquí? En todo caso espero que no sea por nada malo. -No -replicó mi tía-; no vengo por asuntos legales. -Tiene usted razón -dijo mister Wickfield-, más vale que nos veamos por otra cosa. Ahora sus cabellos eran completamente blancos, aunque seguía teniendo las cejas negras. Su rostro era muy agradable y hasta debía de haber sido muy guapo. Tenía un color excesivo, que yo desde hacía mucho tiempo había aprendido, gracias a Peggotty, a atribuir al vino, y a lo mismo atribuía el sonido de su voz y su corpulencia. Estaba muy bien vestido, con traje azul, chaleco a rayas y pantalón de nanquín. Su camisa y su corbata de batista eran tan blancas y tan final, que me recordaban, en mi errante imaginación, al cuello de un cisne. -Es mi sobrino --dijo mi tía. -No sabia que tuviera usted un sobrino -dijo mister Wickfield. -Es decir, mi sobrino nieto. -Tampoco sabía que lo tuviera usted; se lo aseguro -añadió míster Wick field. -Lo he adoptado ---dijo mi tía con un gesto que indicaba que le importaba muy poco lo que sabía o dejaba de saber-, y lo he traído para meterlo en un colegio donde esté bien cuidado y le enseñen bien. Quería que me dijera usted dónde podría encontrar ese colegio, y que me diera todos los datos necesarios. -Antes de aventurarme a aconsejarla, permítame. Ya sabe usted mi vieja pregunta para todas las cosas: ¿Cuál es su verdadero objeto? -¡El diablo lleve a este hombre! Siempre quiere buscar motivos ocultos cuando están a la vista. Lo único que quiero es hacer a este niño feliz y que aprenda. -Yo creo que debe haber algún otro motivo -dijo mister Wickfield moviendo la cabeza y sonriendo con incredulidad. -¿Otro motivo? -replicó mi tía-. Usted tiene la pretensión de obrar con transparencia en todo. Supongo que no creerá usted que es la única persona que sigue directamente su camino en el mundo -Yo no tengo más que un objeto en la vida, miss Trotwood, y muchas personas lo tienen por docenas y hasta por cientos. Yo sólo tengo uno; esa es la diferencia. Pero nos hemos alejado de la cuestión. Usted me pregunta por el mejor colegio. Sea cual fuere su motivo, ¿usted quiere el mejor? Mi tía asintió. -El mejor que tenemos -dijo míster Wickfield reflexionando-; su sobrino no puede ser admitido en él por ahora más que como externo. -Pero entre tanto podrá vivir en cualquier otra parte, supongo --dijo mi tía. Míster Wickfield dijo que sí, y después de un momento de discusión le propuso visitar la escuela para que pudiera juzgar ella misma. A la vuelta vería también las casas donde le parecía que podría dejarme. Mi tía aceptó la proposición, a íbamos a salir los tres cuando mister Wickfield se detuvo para decirme: -Pero quizá fuese mejor que nuestro amiguito no viniese. Mi tía parecía dispuesta a no aceptar la proposición; pero, para facilitar las cosas, yo dije que estaba dispuesto a esperarlos allí si les convenía, y volví al despacho, donde mientras los esperaba tomé posesión de la silla que había ocupado ya a mi llegada. Y sucedió que aquella silla estaba colocada frente a un pasillo estrecho que daba a la habitacioncita redonda en cuya ventana había visto el pálido rostro de Uriah Heep. Después de haber llevado el caballo a una cuadra cercana, Uriah Heep se había puesto a escribir en un pupitre y copiaba un papel fijado en un cuadro de hierro y suspendido encima del pupitre. Aunque estaba vuelto hacia mí, al principio creí que el papel que copiaba y que se encontraba entre los dos le impedía verme; pero mirando con más detenimiento vi pronto que sus ojos penetrantes aparecían de vez en cuando bajo el manuscrito como dos soles rojos, y que me miraba furtivamente lo menos durante un minuto, aunque seguía oyéndose su pluma correr a la misma velocidad de siempre. Traté varias veces de escapar a sus miradas. Me subí a una silla para mirar un mapa en el otro extremo de la habitación; me hundí en la lectura de un periódico, pero sus ojos me atraían, y siempre que lanzaba una mirada sobre aquellos dos soles abrasados estaba seguro de verlos levantarse o bajarse en el mismo instante. Por fin, después de esperar mucho tiempo, volvieron mi tía y mister Wickfield. No habían obtenido el resultado que esperaban, pues si las ventajas del colegio eran incontestables, mi tía no aprobaba ninguna de las casas propuestas para que yo viviera. -Es una lata --dijo mi tía- No sé qué hacer, Trot. -En efecto; es molesto -dijo míster Wickfield-; pero yo sé lo que podía usted hacer. -¿Qué? -dijo mi tía. -Deje usted aquí a su sobrino por el momento. Es un niño tranquilo, que no me molestará nada. La casa es buena para estudiar, tranquila como un convento, y casi tan grande. ¡Déjelo aquí! La proposición le gustaba a mi tía; pero dudaba en acep tar por delicadeza, y yo lo mismo. -Vamos, miss Trotwood -dijo míster Wickfield-; no hay otro modo de salvar la dificultad. Y es solamente un arreglo temporal. Si no resulta bien, si nos molesta, tanto a unos como a otros, siempre estamos a tiempo de separarnos, y entre tanto podremos encontrar algo que convenga más. Por el momento, lo mejor es dejarlo aquí. -Se lo agradezco mucho, y veo que él también lo agradece; pero... -Vamos; ya sé lo que quiere decir -exclamó míster Wickfield-, y no quiero forzarla a que acepte favores de mí; pagará usted la pensión si quiere; no pelearemos por el precio, pero la pagará si usted quiere. -Esta condición -dijo mi tía-, sin disminuir en nada mi reconocimiento, me deja más tranquila y estaré encantada de dejarlo aquí. -Entonces vamos a ver a la pequeña dueña de mi casa -dijo míster Wickfield. Subimos por una vieja escalera, con una balaustrada tan ancha que se hubiera podido andar por ella, y entramos en un viejo salón algo oscuro, iluminado por tres o cuatro de las extrañas ventanas que había observado desde la calle. En los huecos había asientos de madera, que parecían provenir de los mismos árboles de los que se habían hecho el suelo, encerado, y las grandes vigas del techo. La habitación estaba muy bien amueblada, con un piano y un deslumbrante mueble verde y rojo; había flores en los floreros y parecía estar todo lleno de rincones, y en cada uno había algo: o una bo nita mesa, o un costurero, o una estantería, o una silla, o cualquier otra cosa; tanto que yo pensaba a cada instante que no había en la habitación rincón más bonito que en el que yo estaba, y un momento después descubría otro retiro más agradable todavía. El salón tenía el sello de quietud y de exquisita limpieza que caracterizaba la casa exteriormente. Míster Wickfield llamó a una puerta de cristales que había en un rincón, y una niña de mi edad apareció al momento y le besó. En su carita reconocí inmediatamente la tranquila y dulce expresión de la señora que había visto retratada en el piso de abajo. Me parecía que era el retrato quien había crecido, haciéndose mujer, mientras que el original continuaba siendo niña. Tenía el aspecto alegre y dichoso, lo que no impedía que su rostro y sus modales respirasen una tranquilidad, una serenidad de alma, que no he olvidado ni olvidaré jamás. -He aquí la pequeña dueña de mi casa -dijo míster Wickfield-, mi hija Agnes. Cuando oí el tono con que pronunciaba aquellas palabras y el modo como agarraba su mano, comprendí que aquel era el motivo de su vida. Llevaba un minúsculo cestito con las llaves y tenía todo el aspecto de una ama de casa bastante seria y bastante entendida para gobernar la vieja morada. Escuchó con interés lo que su padre le decía de mí, y cuando terminó propuso a mi tía que fuera con ella a ver mi habitación. Fuimos todos juntos; ella nos guió a una habitación verdaderamente magnífica, con sus vigas de nogal, como las demás, y sus cua draditos de cristales, y la hermosa balaustrada de la escalera llegaba hasta allí. No puedo recordar dónde ni cuándo había visto en mi infancia vidrieras pintadas en una iglesia, ni recuerdo los asuntos que representarían. Sé únicamente que cuando vi a la niña llegar a lo alto de la vieja escalera y volverse para esperamos, bajo aquella luz velada, pensé en las vidrieras que había visto hacía tiempo, y su brillo dulce y puro se asoció desde entonces a mi espíritu con el recuerdo de Agnes Wickfield. Mi tía estaba tan contenta como yo de las decisiones que acababa de tomar, y bajamos juntos al salón, muy dichosos y muy agradecidos. Mi tía no quiso oír hablar de quedarse a comer, por temor de no llegar antes de la noche a su casa con el famoso caballo gris, y creo que míster Wickfield la conocía demasiado bien para tratar de disua dirla. De todos modos, le hicieron tomar algo. Agnes volvió a su cuarto con su aya, y míster Wickfield a su despacho, y nos dejaron solos para que pudiéramos despedimos tranquilos. Me dijo que míster Wickfield se encargaría de arreglar todo lo que me concerniese y que no me faltaría nada, y después añadió los mejores consejos y las palabras más afectuosas. -Trot -dijo mi tía al terminar su discurso-, a ver si te haces honor a ti mismo, a mí y a míster Dick, y ¡qué Dios te acompañe! Yo estaba muy conmovido, y todo lo que pude hacer fue darle las gracias, encargándole toda clase de cariños para míster Dick. -No hagas nunca una bajeza; no mientas nunca; no seas cruel; evita estos tres vicios, Trot, y siempre tendré esperanzas en ti. Prometí lo mejor que pude que no abusaría de su bondad y que no olvidaría sus recomendaciones. -El caballo está a la puerta -dijo mi tía-; me voy; quédate aquí. A estas palabras me abrazó precipitadamente y salió de la habitación, cerrando la puerta tras de sí. Al principio me sorprendió esta brusca partida y temí haberla disgustado; pero cuando la vi por la ventana subir al coche con tristeza y alejarse sin levantar los ojos comprendí mejor lo que sentía, y no le hice ya aquella injusticia. A las cinco se cenaba en casa de míster Wickfield. Había recobrado ánimos y sentía apetito. Sólo había dos cubiertos; sin embargo, Agnes, que había esperado en el salón a su padre, se sentó frente a él en la mesa; yo me extrañaba que él hubiera comido sin ella. Después de comer volvimos a subir al salón, y en el rincón más cómodo Agnes preparó para su padre un vaso y una botella de vino de Oporto. Yo creo que no habría encontrado en su bebida favorita su perfume acostumbrado si se la hubieran servido otras manos. Allí pasó dos horas bebiendo vino en bastante cantidad, mientras Agnes tocaba el piano, trabajaba o charlaba con él y conmigo. Él estaba la mayor parte del tiempo alegre y charlatán como nosotros; pero a veces la miraba y caía en un silencio soñador. Me parecía que ella se daba cuenta enseguida, y trataba de arrancarle de sus meditaciones con una pregunta o una caricia; entonces salía de su ensueño y bebía más vino. Agnes hizo los honores del té; después pasó el tiempo hasta la hora de acostarnos. Su padre la estrechó en sus brazos y la besó, y al marcharse pidió que llevasen las velas a su despacho. Yo también subí a acostarme. Por la tarde había salido un rato para echar una mirada a las antiguas casas y a la hermosa catedral, preguntándome cómo habría podido atravesar aquella antigua ciudad en mi viaje y pasar, sin saberlo, al lado de la casa donde debía vivir tan pronto. Al volver vi a Uriah Heep que cerraba el bufete. Me sentía benevolente hacia todo el género humano y le dirigí algunas palabras, y al despedirme le tendí la mano. Pero ¡qué mano húmeda y fría tocó la mía! Me pareció sentir la mano de la muerte, y me froté después. la mía con fuerza para calentarla y borrar la huella de la suya. Fue tan desagradable que cuando entré en mi habitación todavía sentía su frío y humedad en mi memoria. Asomándome a la ventana vi uno de los rostros tallados en las cabezas de las vigas que me miraba de reojo, y me pareció que era Uriah Heep que había subido allí de algún modo, y la cerré con prisa. CAPÍTULO XVI CAMBIO EN MÁS DE UN SENTIDO Al día siguiente, después del desayuno, entré de nuevo en la vida de colegio. Míster Wickfield me acompañó al escenario de mis futuros estudios. Era un edificio de piedra, en el centro de un patio donde se respiraba un aire científico muy en armonía con los cuervos y las cornejas que bajaban de las torres de la catedral para pasearse, con paso majestuoso, por la hierba. Me presentaron a mi nuevo maestro, el doctor Strong. El doctor Strong me pareció casi tan oxidado como la verja de hierro que rodeaba la fachada y casi tan pesado como las grandes umas de piedra colocadas en la verja a intervalos iguales en lo alto de sus pilares, como un juego de bolos gigantescos preparado para que el Tiempo lo tirase. Estaba en la biblioteca; me refiero al doctor Strong. Llevaba la ropa mal cepillada, los cabellos despeinados, largas polainas negras desabrochadas y los zapatos abiertos como dos cavernas sobre la alfombra. Volvió hacia mí sus ojos apagados, que me recordaron los de un caballo ciego al que había visto pacer y cojear sobre las tumbas del cementerio de Bloonderstone. Me dijo que se alegraba mucho de verme, y me tendió una mano, con la que yo no sabía qué hacer, porque ella tampoco hacía nada. Sentada trabajando no lejos del doctor había una linda muchacha, a quien llamaba Annie, y supuse que sería su hija. Me sacó de mis meditaciones cuando se arrodilló en el suelo para atar los zapatos del doctor Strong y abrocharle las polainas, lo que hizo con prontitud y cariño. Cuando terminó y nos dirigimos a la clase, me sorprendió mucho oír a míster Wickfield despedirse de ella bajo el nombre de mistress Strong, y me preguntaba si no sería por casualidad la mujer de algún hijo, cuando el mismo doctor disipó mis dudas. -A propósito, Wickfield --dijo parándose en un pasillo, con una mano apoyada en mi hombro-, ¿no ha encontrado usted todavía nada que pueda convenir al primo de mi mujer? -No -dijo míster Wickfield-, todavía no. -Desearía que fuera lo más pronto posible, Wickfield -dijo el doctor Strong-, pues Jack Maldon es pobre y está ocioso, y son dos cosas malas, que traen a veces resultados peores. Y es lo que dice el doctor Wats -añadió mirándome y moviendo la cabeza al mismo tiempo que hablaba-, que «Satanás encuentra siempre trabajo para las manos ociosas». -En verdad, doctor -replicó míster Wickfield-, que el doctor Wats habría podido decir con la misma razón «que Satanás siempre encuentra algo que hacer para las manos ocupadas». Las personas ocupadas también toman parte en el mal del mundo, puede usted estar seguro, y si no, ¿qué es lo que han hecho desde hace un siglo o dos los que más han trabajado en adquirir poder o dinero? ¿Cree usted que no han hecho también bastante daño? -Jack Maldon nunca trabajará demasiado para adquirir lo uno ni lo otro -dijo el doctor Strong, restregándose la barbilla con aire pensativo. -Es posible -dijo míster Wickfield-, y me recuerda usted nuestro asunto, y le pido perdón por haberme alejado de él. No; todavía no he encontrado nada para Jack Maldon. Creo -añadió titubeando- que adivino sus aspiraciones, y eso hace la cosa más difícil. -Mis objetivos --dijo el doctor Strong- son colocar de un modo conveniente al primo de Annie, que además es para ella un amigo de la infancia. -Sí, ya sé -dijo míster Wickfield-: en Inglaterra o en el extranjero. -Sí -dijo el doctor, evidentemente sorprendido de la afectación co n que pronunciaba aquellas palabras: «en Inglaterra o en el extranjero». -Son sus propias palabras -dijo míster Wickfield-.« o en el extranjero». -Sin duda -respondió el doctor-,sin duda; lo uno o lo otro. -¿Lo uno o lo otro? ¿Le es indiferente? –preguntó míster Wickfield. -Sí --contestó el doctor. -¿Sí? -dijo el otro con sorpresa. -Completamente indiferente. -¿No tiene usted ningún motivo para preferir en el extranjero mejor que en Inglaterra? -No -respondió el doctor. -Me veo obligado a creerle, y no hay duda de que le creo-dijo míster Wickfield-. La misión que usted me ha encargado es mucho más sencilla en ese caso de lo que había creído. Confieso que tenía sobre ello ideas muy distintas. El doctor Strong le miró con una sorpresa que terminó en una sonrisa, y aquella sonrisa me animó mucho, pues respiraba bondad y dulzura que, unida a la sencillez que se encontraba también en todos sus modales rompió el hielo formado por la edad y los largos estudios. Aquella sencillez era lo mejor para atraer a un joven discípulo como yo. El doctor andaba delante de nosotros con paso rápido y desigual, contestando «sí», « no» , « perfectamente» y otras respuestas bre ves sobre el mismo asunto. Mientras nosotros le seguíamos observé que míster Wickfield hablaba solo moviendo la cabeza con expresión grave, creyendo que yo no le veía. La clase era una gran sala, en la quietud de un rincón de la casa, desde donde se veía por un lado media docena de las grandes urnas y por el otro un jardín retirado que pertenecía al doctor Strong y en un lado del cual podían verse los melocotones puestos a madurar al sol. También había grandes áloes en cajones encima del musgo, por fuera de las ventanas, y las hojas tiesas de aquella planta, que parecían hechas de zinc pintado, han quedado asociadas durante mucho tiempo en mi memoria como símbolo de silencio y retiro. Veinticinco alumnos, poco más o menos, estaban estudiando en el momento de nuestra llegada. Todo el mundo se levantó para dar los buenos días al doctor Strong, y después se quedaron en pie al vernos a míster Wickfield y a mí. -Un nuevo alumno, caballeros -dijo el doctor-: Trotwood Copperfield. Un joven llamado Adams, que era el primero de la clase, salió de su sitio para darme la bienvenida. Su corbata blanca le daba aspecto de joven ministro anglicano, lo que no le impedía ser amable y de carácter alegre. Me señaló mi sitio y me presentó a los diferentes maestros con tan buena voluntad que, de haber sido posible, me hubiese quitado toda la timidez. Pero me parecía que hacía tanto tiempo que no me encontraba entre chicos de mi edad, excepto Mick Walker y Fécula de patata, que me sentía aislado como nunca. Tenía tal conciencia de haber vivido escenas de las que ellos no tenían ni idea, y adquirido una experiencia fuera de mi edad, aspecto y condición, que creo que casi me reprochaba como una impostura el presentarme ante ellos como un colegial cualquiera. Había perdido durante el tiempo, más o menos largo, de mi estancia en Murdstone y Grimby la costumbre de los juegos y diversiones de los chicos de mi edad, y sabía que me encontraría torpe y novato. Lo poco que había podido aprender anteriormente se había borrado tan por completo de mi memoria por las preocupaciones sórdidas que agobiaban mi espíritu día y noche, que cuando me examinaron para ver lo que sabía resultó que no sabía nada, y me pusieron en la última clase. Pero por preocupado que estuviera de mi torpeza en los ejercicios corporales y de mi ignorancia en estudios más serios, estaba infinitamente más incómodo pensando en el abismo mil veces mayor que abría entre nosotros mi experiencia de las cosas que ellos ignoraban y que, desgraciadamente, yo no desconocía ya. Me preguntaba lo que podrían pensar si llegaran a saber que conocía íntimamente la prisión de Bench King's. Mis modales ¿no revelarían todo lo que había hecho en la sociedad de los Micawber? ¿Aquellas ventas, aquellos préstamos y aquellas comidas que eran su consecuencia? Quizá alguno de mis compañeros me había visto atravesar Canterbury, cansado y andrajoso, y quizá me reconocería. ¿Qué dirían ellos, que daban tan poco valor al dinero, si supieran cómo había contado yo mis medios peniques para comprar todos los días la carne y la cerveza y los trozos de pudding necesarios para mi subsistencia? ¿,Qué efecto produciría aquello sobre niños que no conocían la vida de las calles de Londres, si llegaban a saber que yo había frecuentado los peores barrios de la gran ciudad, por avergonzado que pudiera estar de ello? Mi espíritu estaba tan impresionado con aquellas ideas el primer día que pasé en la escuela del doctor Strong que estaba pendiente de mis miradas y mis movimientos, preocupado de que alguno de mis camaradas pudiera acercárseme. En cuanto se terminó la clase hui a toda prisa, por temor a comprometerme si respondía a sus avances amistosos. Pero la influencia que reinaba en la antigua casa de míster Wickfield empezó a obrar sobre mí en el momento en que llamé a la puerta con mis nuevos libros debajo del brazo, y sentí que mis temores se disipaban. Al subir a mi habitación, tan ordenada, la sombra seria y grave de la vieja escalera disipó mis dudas y mis temores y arrojó sobre mi pasado una oscuridad propicia. Permanecí en mi habitación estudiando con ahínco hasta la hora de cenar (salíamos de la escuela a las tres) y bajé con la esperanza de llegar a ser un niño cualquiera. Agnes estaba en el salón esperando a su padre, a quien retenía en su despacho un asunto. Vino hacia mí con su sonrisa encantadora y me preguntó lo que me había parecido la escuela. Yo respondí que pensaba que iba a estar muy bien en ella, pero que todavía no me había acostumbrado. -¿Tú no has ido nunca a la escuela? -le dije. -Al contrario; todos los días estoy en ella. -¡Ah!; pero ¿quieres decir aquí en tu casa? -Papá no podría prescindir de mí -dijo sonriendo-, necesita a su lado al ama de casa. -Te quiere mucho; estoy seguro. Me indicó que sí y se acercó a la puerta para escuchar si subía, con objeto de salirle al encuentro en la escalera. Pero como no oyó nada, volvió hacia mí. -Mamá murió en el momento de nacer yo - me dijo con su habitual expresión dulce y tranquila- Sólo conozco de ella su retrato, que está abajo. Ayer lo vi mirarlo. ¿,Sabías quién era? -Sí -le dije-; ¡se te parece tanto! -También esa es la opinión de papá -dijo satisfecha-; pero... ahora sí que es papá. Su tranquilo rostro se iluminó de alegría al salirle al encuentro, y entraron juntos dándose la mano. Me recibió con cordialidad y me dijo que estaría muy bien con el doctor Strong, que era el mejor de los hombres. -Quizá haya gentes, no lo sé, que abusen de su bondad -dijo míster Wickfield-; no los imites nunca, Trotwood; es el ser menos desconfiado que existe, y, sea cualidad o defecto, es una cosa que siempre hay que tener en cuenta en el trato que se tenga con él. Me pareció que hablaba como hombre contrariado o descontento de algo; pero no tuve tiempo de darme mucha cuenta. Anunciaron la comida y bajamos a sentarnos a la mesa en los mismos sitios que la víspera. Apenas acabábamos de empezar cuando Uriah Heep asomó su cabeza roja y su mano descarnada por la puerta. -Mister Maldon querría hablar unas palabras con el señor. -¡Cómo! ¡Si no hace un instante que nos hemos separado! --dijo. -Es verdad, señor; pero acaba de volver para decirle dos palabras. Al mismo tiempo que tenía la puerta entreabierta, Uriah me había mirado y había mirado a Agnes, a los platos, a las fuentes y a todo lo que la habitación contenía, aunque no pareció mirar más que a su amo, sobre el cual se fijaban respetuosamente sus ojos rojos. -Dispénseme; es únicamente para decirle que reflexionando... -observó una voz detrás de Uriah, al mismo tiempo que su cabeza era empujada y sustituida por la del nuevo interlocutor-. Le ruego que me perdone la indiscreción; pero, puesto que no puedo elegir, cuanto antes me marche, mejor. Mi prima Annie me había dicho, cuando habíamos hablado de este asunto, que prefería tener a sus ami gos lo más cerca posible mejor que verlos desterrados; y el viejo doctor... -¿El doctor Strong, quiere usted decir? - interrumpió gravemente míster Wickfield. -El doctor Strong, naturalmente -repuso el otro-. Yo le llamo el viejo doctor; pero es lo mismo, ¿sabe usted? -No lo sé --dijo míster Wickfield. -Pues bien; el doctor Strong -dijo el otro-, el doctor Strong parecía de la misma opinión, creo yo; ahora, según lo que usted me propone, parece ser que ha cambiado de idea. En ese caso, no tengo nada que decir, excepto que cuanto antes, mejor. De manera que, sólo he vuelto para decirle que cuanto antes, mejor. Cuando hay que tirarse al agua de cabeza, de nada sirve titubear. -Si lo quiere usted así, mister Maldon, puede usted contar con ello --dijo míster Wickfield. ---Gracias -dijo el otro muy agradecido-; a caballo regalado no se le mira el diente. Si no fuera por eso me atrevería a decir que habría sido mejor que mi prima Annie hubiese arreglado las cosas a su modo; Annie no habría tenido más que decírselo al viejo doctor... -¿Se refiere usted a que mistress Strong no habría tenido más que decírselo a su marido, no es así? -dijo míster Wickfield. -Exactamente -replicó Maldon-. Con que ella le hubiera dicho que fueran las cosas de otra manera, lo habrían sido como la cosa más natural. -¿Y por qué como la cosa más natural, míster Maldon? -preguntó míster Wickfield, que seguía comiendo tranquilamente. -¡Ah! Porque Annie es una chiquilla encantadora, y el viejo doctor, el doctor Strong quiero decir, no es precisamente un muchacho -dijo Jack Maldon riéndose-. No quiero ofender a nadie, míster Wickfield; quiero únicamente decir que supongo que alguna compensación es necesaria y razonable en esa clase de matrimonios. -¿Compensaciones para la señora, caballero? -preguntó míster Wickfield con gravedad. -Sí; para la señora, caballero -contestó Jack Maldon riendo. Pero observando que mister Wickfield continuaba su comida con la misma tranquila impasibilidad y que no había esperanzas de que se ablandara un solo músculo de su rostro, añadió: -Sin embargo, ya he dicho todo lo que tenía que decir, y pidiéndole de nuevo perdón por ser inoportuno, me retiro. Naturalmente que seguiré sus consejos, considerando el asunto como cosa tratada entre usted y yo solamente, y no haré referencia a ello en casa del doctor. -¿Ha comido usted? -preguntó míster Wickfield señalándole la mesa. -Gracias; voy a comer con mi prima Annie --dijo Maldon-. Adiós. Míster Wickfield, sin levantarse, lo miró pensativo mientras se marchaba. Maldon era uno de esos muchachos superficiales, guapos, charlatanes y de aspecto confiado y atrevido. Esta fue la primera vez que vi a Jack Maldon, a quien no esperaba conocer tan pronto cuando oí al doctor hablar de él aquella mañana. Cuando terminamos de comer subimos al salón, y todo sucedió exactamente como el día anterior. Agnes puso los vasos y botellas en el mismo rincón y míster Wickfield se sentó a beber y bebió bastante. Agnes tocó el piano para él y trabajó y charló y jugó varias partidas al dominó conmigo. A su hora hizo el té; y después, cuando yo cogí mis libros para repasarlos, ella también los miró para decirme lo que sabía de ellos (que era mucho más de lo que yo creía) y me indicó la mejor manera de estudiar y de entenderlos. La veo con sus modales modestos, tranquilos y ordenados, y oigo su hermosa voz serena, mientras escuchaba sus palabras; la influencia beneficiosa que llegó a ejercer en todo sobre mí más adelante empezaba ya a dejarse sentir. Amo a Emily, y no puedo decir que amo a Agnes; es completamente distinto: pero siento que donde Agnes está, con ella están la paz, la bondad y la verdad, y que la plácida luz de vidriera de iglesia que he visto hace tiempo la ilumina siempre, y a mí también cuando estoy a su lado, y a todo lo que la rodea. Llegó la hora de acostarse. Acababa de dejarnos, y yo daba la mano a míster Wickfield para despedimos, cuando me detuvo diciendo: -¿Qué te gusta más, Trotwood, estar con nosotros o it a otro lado? -Estar aquí -contesté presuroso. -¿Estás seguro? -¡Si usted puede; si le gusta! -Pero temo que es un poco triste nuestra vida, muchacho -dijo. -¿Por qué va a ser más triste para mí que para Agnes? No es nada triste. -¿Que Agnes? -repitió acercándose despacio a la gran chimenea y apoyándose en ella-. ¿Que Agnes? Aquella noche había bebido (me pareció) hasta tener los ojos inyectados. Ahora no podía vérselos porque tenía la cabeza baja y los tapaba además con sus manos; pero hacía un momento me lo había parecido. -Ahora me pregunto si mi Agnes estará cansada de mí. Yo nunca podré cansarme de ella; pero es tan diferente, tan completamente diferente... Hablaba para sí sin dirigirse a mí, así es que permanecí inmóvil. -Es una casa vieja y triste y una vida monótona. Pero necesito tenerla cerca de mí, lo necesito. Sí; sólo la idea de que puedo morir y dejarla, o de que puede ella morir y dejarme, viene como un espectro a amargar mis horas más felices, y solamente puedo ahogarlo en... No pronunció la palabra; pero se acercó lentamente al sitio en que había estado sentado a hizo el gesto de servirse vino de la botella vacía; después la dejó y volvió a pa searse. -Y si ese miserable pensamiento es tan punzante teniéndola a mi lado -prosiguió-, ¿que sería si estuviera lejos? No, no, no; no puedo decidirme. Volvió a apoyarse en la chimenea durante tanto tiempo, que yo no sabía qué decidir, si marcharme, exponiéndome a interrumpirle, o continuar inmóvil como estaba hasta que saliese de sus sueños. Por último se rehizo y buscó por la habitación hasta que me encontraron sus ojos. -¿Te quedas con nosotros, verdad, Trotwood? -dijo con su tono habitual, y como si contestara a algo que yo acabara de decir---. Me alegro mucho; nos harás compañía a los dos. Será un bien que te quedes; bien para mí, bien para Agnes, y quizá bien para todos. -Para mí estoy seguro -dije-. ¡Estoy aquí tan contento! -Eres un buen chico -dijo míster Wickfield-y puedes permanecer aquí todo el tiempo que quieras. Me estrechó la mano y me dio un golpe afectuoso en el hombro. Después me dijo que por la noche, cuando tuviera algo que estudiar después de que Agnes se acostara, o si quería leer por gusto, podía bajar a su estudio si él estaba allí y quería hacerlo. Le di las gracias por su bondad, y como él se bajó enseguida y yo no estaba cansado bajé también con un libro en la mano para disfrutar durante media hora del permiso. Pero viendo luz en la habitación redonda y sintiéndome inmediatamente atraído por Uriah Heep, que ejercía una especie de fascinación sobre mí, entré. Le encontré leyendo un gran libro con tal atención, que su dedo huesudo seguía apuntando cada línea y dejando una huella a todo lo largo de la página, como la de un caracol. -Trabaja usted hasta muy tarde esta noche, Uriah- le dije. -Sí, míster Copperfield --dijo Uriah, mientras yo cogía un taburete frente a él para hablarle con más comodidad. Observé que no sabía sonreír; únicamente abría la boca, y se le marcaban dos arrugas duras a cada lado de las mejillas. -No estoy trabajando para el bufete, míster Copperfield -dijo Uriah. -¿En qué trabaja entonces? -pregunté. -Estoy estudiando Derecho --dijo Uriah-. En este momento aprendo la práctica de Tidd. ¡Qué escritor este Tidd, míster Copperfield! Mi taburete era un buen sitio de observación, y le contemplé mientras leía de nuevo después de aquella calurosa exclamación y seguía otra vez las líneas con su dedo. Observé también que las aletas de su nariz, que era delgada y puntiaguda, tenían un singular poder de contracción y dila tación, y parecía guiñar con ellas en lugar de con los ojos, que no decían nada en absoluto. -¿Supongo que será usted un gran abogado? ---dije después de mirarle durante un rato. -¿Yo, míster Copperfield? -dijo Uriah-. ¡Oh, no! Yo soy una persona muy humilde. Pensé que no debía ser aprensión mía lo que me había he cho sentir el contacto de sus manos, pues continuamente las restregaba una con otra como para calentarlas, y las secaba furtivamente con su pañuelo. -Sé muy bien lo humilde de mi condición -dijo Uriah Heep con modestiacomparándome con los demás. Mi madre es también una persona muy humilde; vivimos en una casa modestísima, míster Copperfield; pero tenemos mucho que agradecer a Dios. El oficio de mi padre era muy modesto: era sepulturero. -¿Dónde está ahora? -pregunté. -Ahora está en la gloria, míster Copperfield -dijo Uriah-. Pero ¡cuántas gracias no hemos recibido! ¿No debo dar mil gracias a Dios por haber entrado con míster Wickfield'? Le pregunté a Uriah si estaba desde hacía mucho tiempo con él. -Estoy aquí desde hace cuatro años, míster Copperfield -dijo Uriah cerrando el libro, después de señalar cuidadosamente el sitio en que se interrumpía-. Entré aquí un año después de la muerte de mi padre. Y también qué enorme gracia debo a la bondad de míster Wickfield, que me permite estudiar gratuitamente cosas que hubieran estado por encima de los humildes recursos de mi madre y míos. -Entonces, ¿al terminar sus estudios de Derecho se hará usted procurador? -dije. -Con la bendición de la Providencia, míster Copperfield -respondió Uriah. -¡Quién sabe si no llegará usted a ser un día el socio de míster Wickfield -dije yo para hacerme agradable- y entonces será Wickfield y Heep, o Heep, sucesor de Wickfield! -¡Oh, no, míster Copperfield! -replicó Uriah sacudiendo la cabeza- Soy demasiado humilde para eso. Verdaderamente se parecía de una manera asombrosa a la cabeza tallada en el extremo de la viga cerca de mi ventana mientras estaba así sentado en su humildad, mirándome de lado con la boca abierta y las arrugas en las mejillas. -Míster Wickfield es un hombre excelente, míster Copperfield --dijo Uriah ; pero si usted le conoce desde hace mucho tiempo sabrá sobre él más de lo que yo pueda decirle. Le repliqué que estaba convencido; pero que no hacía mucho tiempo que le conocía, aunque era muy amigo de mi tía. -¡Ah! En verdad, míster Copperfield, su tía es una mujer muy amable. Cuando quería expresar entusiasmo se retorcía de la manera más extraña; nunca he visto nada más feo. Así, olvidé por un momento los cumplidos que hacía de mi tía, para fijarme en las sinuosidades de serpiente que imprimía a todo su cuerpo. -Una señora muy amable, míster Copperfield -repuso-, y creo que tiene una gran admiración por miss Agnes. Respondí que sí, aunque no sabía nada. ¡Dios me perdone! -Y espero que usted piensa como ella; ¿no es así? -Todo el mundo debe estar de acuerdo en eso -respondí yo. -¡Oh!, muchas gracias por esa observación, míster Cop perfield -dijo Uriah Heep-. Eso que dice usted es tan cierto; a pesar de mi humildad sé que es tan cierto. ¡Oh, gracias, míster Copperfield! Y se retorció en la exaltación de sus sentimientos. Después se levantó y empezó a prepararse para marchar. -Mi madre debe estar esperándome -dijo mirando un reloj opaco a insignificante que sacó del bolsillo-, y debe de empezar a estar inquieta, pues dentro de nuestra humildad nos queremos mucho. Si quisiera usted venir a vernos un día y tomar una taza de té en nuestra pobre morada mi madre se sentiría tan orgullosa como yo de recibirle. Respondí que iría con mucho gusto. -Gracias, míster Copperfield -dijo Uriah poniendo su libro encima del estante- ¿Supongo que estará usted aquí bastante tiempo? Le dije que suponía que viviría con míster Wickfield mientras estuviera en el colegio. -¡Ah! -exclamó Uriah-. Entonces pienso que termi nará usted entrando en los negocios, míster Copperfield. Yo dije que no tenía la menor intención de ello y que a nadie se le había ocurrido pensar semejante cosa; pero Uriah se empeñaba en contestar a todas mis réplicas: «¡Oh, sí, míster Copperfield; seguramente!», o bien: « ¡Oh, naturalmente, míster Copperfield; estoy seguro de que será así!». Por último, cuando terminó sus preparativos, me preguntó si le permitía apagar la luz, y al contestarle que sí, la apagó al instante, y después de estrecharme la mano (que en la oscuridad me pareció un pez), entreabrió la puerta de la calle, se deslizó fuera y la volvió a cerrar, dejándome que buscara mi camino a tientas, lo que hice con mucho trabajo, después de tropezar contra su taburete. Por esto sin duda estuve soñando con él la mitad de la noche. Entre otras cosas, le vi lanzar al mar la casa de míster Peggotty para dedicarse a una expedición pirata bajo una bandera negra que llevaba como divisa « La práctica de Tidd» y que nos arrastraba tras de sí bajo aquella enseña diabólica a la pequeña Emily y a mí para ahogarnos en los mares españoles. Al día siguiente, cuando fui a la escuela, me sentí menos tímido, y mucho menos al otro, y así fui por grados hasta que me encontré completamente a mis anchas y feliz entre mis nuevos compañeros. Todavía era torpe en los juegos y estaba atrasado en ¡Os estudios; pero contaba con la costumbre para conseguir lo primero, y pensaba trabajar mucho en lo segundo. En consecuencia, me puse con ahínco a las dos cosas. En los juegos y en lo serio. Creo que aproveché bastante, y en muy poco tiempo mi vida en Murdstone y Grimby me pareció tan lejana que me costaba trabajo creer en ella, mientras que mi vida actual me era tan familiar que me parecía que la llevaba hacía mucho tiempo. La escuela del doctor Strong era inmejorable y se parecía tan poco a la de míster Creakle como el bien y el mal. Es taba dirigida con un orden grave y decoroso y por un buen sistema. En todas las cosas se apelaba al honor y a la buena fe de los alumnos, con la intención confesada de contar con estas cualidades mientras no se diera motivo para lo contrario. Esta confianza daba los mejores resultados. Todos sentíamos que tomábamos parte en la buena marcha del establecimiento y que a nosotros tocaba mantener su reputación y su honor. Así, todos nos encariñábamos vivamente con la casa y, por mi parte, puedo responder que no he visto ni a uno de mis camaradas que no pensase como yo. Estudiábamos con todas nuestras fuerzas, para hacer ho nor al doctor, y en el recreo nos divertíamos mucho y gozábamos de mucha libertad. Recuerdo que con todo aquello hablaban muy bien de nosotros en la ciudad, y que nuestra conducta y modales rara vez perjudicaban la reputación del doctor Strong o la de sus alumnos. Algunos de los mayores, que vivían en casa del doctor, me informaron de ciertos de talles de su vida. No hacía todavía un año que se había casado con la linda mujer que vi en su despacho. Por su parte había sido un matrimonio de amor. La chica no tenía dinero, según decían nuestros camaradas; pero, en cambio, poseía una cantidad enorme de parientes pobres, siempre dispuestos a invadir la casa de su marido. Se atribuían los modales distraídos del doctor a las pesquisas constantes a que se entregaba sobre las raíces griegas. En mi inocencia, o mejor dicho en mi ignorancia, suponía que el doctor tenía una especie de manía botánica, tant o más cuanto siempre iba mirando al suelo al andar. Fue bastante más tarde cuando llegué a saber que se trataba de las raíces de las palabras, y que tenía intención de hacer un nuevo diccionario. Adams, que era el primero de la clase y que tenía mucha disposición para las matemáticas, había calculado el tiempo que tardaría el doctor en hacer aquel diccionario; teniendo en cuenta su plan primitivo y los resultados obtenidos, calculaba que para dar fin a aquella empresa necesitaría mil seiscientos cua renta y nueve años a partir del último aniversario del doctor, que había cumplido entonces los sesenta y dos. Pero el doctor era el ídolo de los alumnos, y, en realidad, hubiese sido necesario que el colegio hubiera estado compuesto por niños muy malos para que fuera de otro modo, pues verdaderamente era el mejor de los hombres, lleno de una fe tan sencilla, que habría podido conmover hasta los corazones de piedra de las grandes urnas alineadas a lo largo de la verja cuando paseaba de arriba abajo en el patio, bajo las miradas de los cuervos y de las comejas, que le seguían volviendo la cabeza con expresión de lástima, como si supieran que estaban mucho más al corriente que él de los asuntos de este mundo. Si un vagabundo, atraído por el crujir de sus zapatos, lograba acercársele lo bastante para llamar su atención con un relato de miseria, podía estar seguro de obtener de su caridad lo suficiente para vivir bien dos días. Sabían esto tan bien en la casa, que los maestros y los discípulos de más edad saltaban muchas veces por la ventana para arrojar a los mendigos antes de que el doctor pudiera percatarse de su presencia, y muchas veces hasta se había hecho esto a unos pasos de él sin que se diera cuenta. Una vez fuera de sus dominios y desprovisto de toda protección era como una oveja para los rateros. De buena gana se habría quitado las polainas para darlas. A decir verdad, circulaba entre nosotros una historia que se remontaba a no sé qué época y se fundaba en no sé qué autoridad, pero que yo creo que era cierta. Se decía que un día de invierno, en que hacía mucho frío, el doctor había dado sus polainas a una pobre mujer, que enseguida había suscitado el escándalo de la vecindad paseando de puerta en puerta a su nene envuelto en aquellos pañales improvisados, con gran sorpresa de todos, pues las polainas del doctor eran tan conocidas en los alrededores como la catedral. La leyenda añadía que el único que no las reconoció fue el doctor, que, viéndolas poco después en el escaparate de una tienda de compraventa de mala fama, donde recibían toda clase de cosas a cambio de un vaso de ginebra, se detuvo a examinarlas con aire de aprobación, como si observase en ellas algún nuevo perfeccionamiento en su corte que les diera una ventaja señalada sobre las suyas. Lo que era un encanto era ver al doctor con su mujercita. Tenía una manera afectuosa y paternal de demostrarla su ternura, que sólo con eso se expresaba la bondad de aquel hombre. A menudo los veía paseando por el jardín, por donde estaban los melocotones, y a veces lo había observado de cerca en el despacho del doctor o en el salón. Ella parecía cuidarle y quererle mucho, aunque su interés por el diccionario nunca me pareció demasiado grande, a pesar de que los bolsillos y el sombrero del doctor estaban siempre llenos de fragmentos de aquel trabajo y generalmente parecía que se lo explicaba a ella mientras se paseaban. Yo veía mucho a mistress Strong, pues se había aficio nado a mí desde el día en que me presentaron al doctor, y siempre continuó interesándose por mí con cariño. Quería mucho a Agnes y venía a menudo a nuestra casa. Era curioso que con míster Wickfield estaba siempre nerviosa, y parecía tenerle miedo. Cuando venía a vernos por la tarde, evitaba siempre aceptar su brazo para volver a su casa, y me pedía a mí que la acompañara. A veces, cuando atrave sábamos alegremente el patio de la catedral sin esperar encontrar a nadie, veíamos aparecer a Jack Maldon, que se sorprendía mucho de vemos. La madre de mistress Strong me entusiasmaba. Se llamaba mistress Mackleham; pero los chicos solían llamarla el Veterano, por la táctica con que hacía maniobrar contra el doctor al numeroso batallón de sus parientes. Era una mujercita de ojos penetrantes, que llevaba siempre, cuando iba muy vestida, una toca adornada con flores artificiales y dos mariposas, también artificiales, que revoloteaban alrededor de las flores. Se decía entre nosotros que aquella toca procedía, seguramente, de Francia y, en efecto, su origen debía de ser de aquella ingeniosa nación; pero lo que sé con certeza es que aparecía por las noches por todas partes por donde mistress Mackleham hacía su entrada, pues tenía un cestito chino para llevarla de una casa a otra. Las mariposas tenían el don de revolotear con sus alas temblorosas como las abejas laboriosas, aunque al doctor Strong sólo le ocasionaba gastos. Observaba al Veterano, y conste que no adopto el nombre por faltarle al respeto, con toda comodidad una noche que se me hizo memorable por otro incidente que también voy a relatar. El doctor daba aquella noche una reunión de despedida en honor de Jack Maldon, que se marchaba a las Indias, donde iba como cadete en un regimiento o algo parecido, habiendo terminado por fin aquel asunto míster Wickfield. Ese día era también el cumpleaños del doctor. Hacíamos una fiesta y le habíamos hecho nuestro regalo por la mañana. El número uno había pronunciado un discurso en nombre de todos los alumnos y le habíamos vitoreado hasta quedar roncos, lo que le había emocionado haciéndole llorar. Y ahora, por la noche, míster Wickfield, Agnes y yo veníamos a tomar el té en su compañía. -He olvidado, doctor -dijo la madre de mistress Strong cuando nos hubimos sentado-, felicitarle en este día, como es de rigor, aunque en mi caso esto no es una fórmula; permítame desearle muchas felicidades para este año y muchos que le sigan. -Muchas gracias, señora -contestó el doctor. -Muchos, muchos, muchos años de felicidad -dijo el Veterano-, no solamente por usted, sino también por Annie, por Jack Maldon y por otras muchas personas. -Me parece que fue ayer, Jack -continuó-, cuando eras una criaturita. Copperfield sería mayor que tú cuando cortejabas a Annie detrás de las grosellas en el fondo del jardín. -Mamá -dijo mistress Strong-, ya no te debe importar esto. -Annie, no seas absurda -repuso su madre-. Si te ruborizas al oír estas cosas ahora, que eres toda una señora casada, ¿cuándo vas a dejar de azorarte al oírlas? -¡Vaya, Annie -exclamó Jack Maldon-, vamos! -Sí, John; de hecho una señora madura, aunque no lo sea por la edad; porque ¿quién me ha oído decir que una muchacha de veinte años sea madura por la edad? Tu prima es la mujer del doctor y como tal la he descrito. Es mejor para ti, John, que tu prima sea la mujer del doctor; has encontrado en él un buen amigo con influencia, que aún será me jor, me atrevo a predecírtelo, si te lo mereces. No es falsa vanidad, pues dudo en admitir francamente que hay algunos miembros de nuestra familia que necesitan un amigo. Tú eras uno de ellos, antes de que la influencia de tu prima te lo hubiese procurado. El doctor, en la bondad de su corazón, movió su mano como para quitarle importancia y ahorrar a Jack Maldon que siguie ran insistiendo. Pero mistress Mackleham se cambió a una silla cerca del doctor, y dándole con el abanico en la manga dijo: -No, realmente, mi querido doctor; debe usted dispensarme que me entrometa, porque lo siento tan intensamente, que casi puede llamarse una monomanía. Es como una obsesión. Usted ha sido una bendición para nuestra familia. Usted realmente es nuestra providencia. -Tonterías, tonterías -dijo el doctor. -No, no; dispénseme usted -repuso el Veterano-. Sin nadie presente más que nuestro querido a íntimo amigo míster Wickfield, no puedo consentir que me achiquen; voy a tener que reclamar los privilegios de suegra si siguen ustedes así y reñirles. Soy completamente franca; lo que diga es lo que dije cuando me sorprendió usted tanto la primera vez; ¿se acuerda usted qué sorprendida estaba cuando pidió la mano de Annie? No porque fuera nada extraordinario el hecho de la petición, sería ridículo decirlo, sino porque usted conoció a su pobre padre y a ella cuando era un bebé de seis meses. No me lo figuraba a usted bajo ese aspecto, ni como novio posible para nadie. -¡Ay, ay! -dijo el doctor de buen humor-. Eso no importa. -Pero a mí sí -dijo el Veterano dándole con el abanico en los labios-; me importa mucho recordar estas cosas, que se me pueden discutir si me equivoco. Pues bien, entonces hablé a Annie y le conté lo que había sucedido: «Querida mía, ha venido el doctor Strong, que ha pedido tu mano». ¿Hice yo la menor presión? No; le dije: « Mira, Annie; dime la verdad ahora mismo. ¿Está libre tu corazón?». «Mamá -me contestó llorando-, soy muy joven - lo era realmente- y casi no sé si tengo corazón.» « Entonces, querida mía -le dije-, puedes estar segura de que está libre. De to dos modos, el doctor Strong está en una gran inquietud y se le debe contestar. No se le puede tener esperando en ese estado.» « Mamá -me dijo Annie, todavía llorando-, ¿será desgraciado sin mí? Si fuera a serlo, le respeto y le estimo tanto, que creo que lo aceptaré.» Así fue decidido; y entonces, pero nada más que entonces, le dije a Annie: « El doctor Strong no solamente será tu marido, sino que representará también a tu padre, la cabeza de nuestra familia; representará la sabiduría, el rango, y puede decirse también la fortuna de nuestra familia; en resumen, será nuestra providencia». Usé esa palabra en aquella ocasión, y hoy la he vuelto a repetir. Si tengo algún mérito, es la constancia. Su hija permanecía silenciosa a inmóvil durante aquel discurso, con los ojos fijos en el suelo; su primo, de pie a su lado y mirando también al suelo. Por fin dijo dulcemente, con voz temblorosa: -Mamá, espero que hayas terminado. -Mi querida Annie -repuso el Veterano-, no he terminado aún. Como me preguntas,te contesto, y no he terminado. Me quejo de que realmente eres un poco descastada con tu familia, y como es inútil quejarme a ti, quiero que jarme a tu marido. Ahora, mi querido doctor, mire a su tontuela mujer. Al volver el doctor su bondadoso rostro con sonrisa de sencillez y dulzura hacia ella, inclinó aún más la cabeza. Observé que míster Wickfield la miraba fijamente. -Cuando el otro día le dije a esta antipática -prosiguió su madre moviendo la cabeza y su abanico coquetonamente hacia ella- que había una necesidad en la familia que podría contarle a usted; mejor dicho, que debía contársela, me dijo que hablar de ello era pedir un favor, y que como usted era demasiado generoso para ella, pedir era tener, y que no lo diría nunca. -Annie, querida mía --dijo el doctor-, aquello estuvo mal, porque fue robarme una alegría. -Casi con las mismas palabras que yo se lo dije -exclamó su madre-. Desde ahora en adelante, en cuanto sepa que hay algo que no lo va a decir por esa razón, estoy casi segura, mi querido doctor, de que se lo diré yo misma. -Me alegrará que lo haga -repuso el doctor. -¿De verdad? -Ciertamente. -Bien; entonces lo haré --dijo el Veterano-; trato he cho. Supongo que por haber conseguido lo que quería golpeó varias veces la mano del doctor con su abanico, que había besado antes, y se volvió triunfante a su primer asiento. Después llegó más gente. Entre otros, dos profesores con Adams, y la charla se hizo general y, como es natural, versó sobre Jack Maldon, sobre su viaje, sobre el país donde iba y sus diversos planes y proyectos. Partía aquella noche después de la cena en silla de postas para Gravesen, donde el barco en que iba a hacer el viaje lo esperaba, y a menos de que le dieran permiso, o a causa de la salud, partía para no sé cuántos años. Recuerdo que fue generalmente reconocido que la India era un país calumniado, al que no había nada que objetar más que un tigre o dos y un poco de calor excesivo durante gran parte del día. Por mi parte, miraba a Jack Maldon como a un Simbad moderno y me lo figuraba amigo íntimo de todos los rajás del Oriente, sentado fumando largas pipas de oro, que lo menos tendrían una milla de largas si se hubieran podido desenvolver. Yo sabía que mistress Strong cantaba muy bien, porque la había oído a menudo cuando estaba sola; pero fuera porque le asustaba cantar delante de gente o porque aquella noche no tenía buena voz, el caso es que no pudo cantar. Intentó un dúo con su primo Maldon, pero no pasó del principio, y después, cuando intentó cantar sola, aunque empezó dulcemente, se apagó su voz de pronto, dejándola confusa, con la cabeza inclinada encima de las teclas. El buen doctor dijo que estaba nerviosa, y para animarla propuso un juego general de cartas, de lo que entendía tanto como de tocar el trombón; pero vi que el Veterano le tomó bajo su custodia como compañero y le daba lecciones, diciéndole como primera iniciación que le entregara todo el dinero que llevase en el bolsillo. Fue un juego divertido, no siendo la menor diversión las equivocaciones del doctor, que eran innumerables a pesar de la vigilancia de las mariposas y de su indignación. Mistress Strong había renunciado a jugar, bajo el pretexto de no encontrarse muy bien, y su primo Maldon también se excusó porque todavía tenía algunos paquetes por hacer. Cuando volvió de hacerlos, se sentó a charlar con ella en el sofá. De vez en cuando Annie iba a mirar las cartas del doctor y le aconsejaba una jugada. Estaba muy pálida, estaba muy pálida cuando se inclinaba hacia él, y me pareció que su dedo temblaba al señalar las cartas; pero el doctor era completamente feliz con aquella atención y no se daba cuenta. La cena no fue tan alegre; todos parecían sentir que una separación de aquella índole era algo embarazoso, y cuanto más se acercaba el momento, más aumentaba la tensión. Jack Maldon intentaba estar muy charlatán, pero no era es pontáneo y lo estropeaba todo. Y según me pareció también, lo empeoraba el Veterano recordando continuamente episodios de la infancia de Maldon. El doctor, convencido sin embargo (estoy seguro) de que había hecho felices a todos, estaba muy contento y no se le ocurría sospechar que pudiera haber alguien que no estuviera alegre. -Annie querida -dijo mirando su reloj y llenando su vaso---, va a ser la hora de partida de tu primo Jack y no debemos retenerle, pues ni el tiempo ni la marea esperan. Jack Maldon, va usted a emprender un largo viaje a un país extranjero; muchos hombres lo han hecho y muchos lo harán hasta el fin de los tiempos. Los vientos que usted va a afrontar han conducido a cientos y miles de hombres a la fortuna y han vuelto a traer a millares y millares felizmente a su patria. -Es una cosa realmente conmovedora -dijo mistress Macklheam-, por cualquier lado que se mire, el ver a un muchacho agradable, a quien se conoce desde la infancia, partir para el otro extremo del mundo dejando todo lo que conoce detrás de sí y sin saber lo que le espera. Un joven que hace un esfuerzo semejante merece una protección constante --dijo mirando al doctor. -El tiempo correrá deprisa para usted, Jack Maldon -prosiguió el doctor- y deprisa para todos nosotros. Algunos difícilmente podemos esperar, siguiendo el curso natural de las cosas, el poder felicitarle a su regreso; sin embargo, lo mejor es tener esperanza, y ese es mi caso. No le cansaré con buenos consejos. Ha tenido usted durante mucho tiempo un buen modelo delante con su prima Annie. Imítela todo lo más que pueda. Mistress Macklheam se abanicaba moviendo la cabeza. -Que siga usted bien, Maldon --dijo el doctor poniéndose de pie, con lo que todos nos levantamos-. Le deseo un próspero viaje, una carrera brillante y un feliz regreso a su país. Todos brindamos por él y todos le estrechamos la mano, después de lo cual se despidió de las señoras y se precipitó a la puerta, donde fue recibido, al subir al coche, por una tremenda descarga de vivas de los alumnos, que se habían reunido allí con aquel objeto. Corrí para reunirme con ellos y llegué muy cerca del coche en el momento de arrancar, y me causó una impresión muy fuerte, en medio del ruido y del polvo, ver a Jack Maldon con el rostro agitado y algo color cereza entre sus ma nos. Después de vitorear también al doctor y a su señora, los chicos se dispersaron, y yo volví a entrar en la casa, donde encontré a todos formando corro alrededor del doctor, discutiendo sobre la marcha de Jack Maldon, sobre su valor, sus emociones y todo lo demás. En medio de todas aquellas observaciones, mistress Mackleham gritó: -¿Dónde está Annie? No estaba allí, y cuando la llamaron no contestó. Entonces todos salieron a un tiempo del salón para ver qué pasaba, y nos la encontramos tendida en el suelo del vestíbulo. En el primer momento fue muy grande la alarma; pero enseguida se dieron cuenta de que sólo estaba desmayada y de que empezaba ya a volver en sí con los medios que en esos casos se emplean. El doctor, levantándole la cabeza y apoyándola en sus rodillas, separó los bucles de su frente y dijo mirando a su alrededor: -¡Pobre Annie! ¡Es tan cariñosa, que la partida de su amigo de la infancia ha sido la causa de esto! ¡Cómo lo siento! ¡Estoy muy disgustado! Cuando Annie abrió los ojos y vio dónde estaba y que todos la rodeaban, se levantó a inclinó la cabeza en el pecho del doctor, no sé si para apoyarse o para ocultarla, y todos entramos de nuevo en el salón, dejándola con el doctor y con su madre. Pero, al parecer, ella dijo que se encontraba mejor de lo que había estado durante todo el día y quiso volver entre nosotros. La trajeron muy pálida y débil y la sentaron en el sofá. -Annie, querida mía -dijo su madre arreglándole el traje-; mira, has perdido uno de tus lazos. ¿Quiere alguien ser tan amable de buscarlo? Es una cinta de color cereza. Era la que llevaba en el pecho. La buscaron, y yo también la busqué por todas partes, estoy seguro; pero nadie consiguió encontrarla. -¿No recuerdas si la tenías hace un momento, Annie? --dijo su madre. Me sorprendió cómo, estando tan pálida, pudo ponerse de pronto roja como la grana al contestar que sí la tenía hacía un momento; pero que no merecía la pena buscarla. Seguimos buscándola sin resultado y, por último, insistió tanto en que no merecía la pena, que las pesquisas se enfria ron. Cuando dijo que se encontraba completamente bien, todos nos levantamos y dijimos adiós. Volvíamos muy despacio míster Wickfield, Agnes y yo. Agnes y yo admirábamos la luz de la luna; pero míster Wickfield no levantaba los ojos del suelo. Cuando por fin llegamos delante de nuestra puerta, Agnes se dio cuenta de que había olvidado su bolsita de labor. Encantado de poder prestarle algún servicio, volví corriendo a buscarla. Entré en el comedor, que era donde se la había dejado; es taba oscuro y desierto, pero una puerta de comunicación entre aquella habitación y el estudio del doctor, donde había luz, estaba abierta, y me dirigí allí para decir lo que deseaba y pedir una vela. El doctor estaba sentado en su butaca al lado de la chi menea y su mujer en un taburete a sus pies. El doctor, con una sonrisa complaciente, leía en alta voz un manuscrito explicación de su teoría sobre aquel interminable dicciona rio, y ella le miraba; pero con una expresión que no le había visto nunca. Estaba tan bella y tan pálida, tan fija en su abstracción, con una expresión tan completamente salvaje y como sonámbula, en un sueño de horror de no sé qué. Sus ojos estaban completamente abiertos, y sus cabellos castaños caían en dos espesos bucles sobre sus hombros y su blanco traje, desaliñado por la falta de la cinta. Recuerdo perfectamente su aspecto, y todavía hoy no puedo decir lo que expresaba, y me lo pregunto al recordarlo, trayéndolo de nuevo ante mi actual experiencia. ¿Arrepentimiento?, ¿humillación?, ¿vergüenza?, ¿orgullo?, ¿amor?, ¿confianza? Vi todo aquello y, dominándolo todo, vi aquel ho rror de no sabía qué. Mi entrada diciendo lo que deseaba le hizo volver en sí y también cambió el curso de las ideas del doctor, pues cuando volví a entrar a devolver la luz, que había cogido de la mesa, le acariciaba la cabeza con ternura paternal, diciéndole que era un egoísta, que abusaba de su bondad leyéndole aquello y que debía marcharse a la cama. Pero ella le pidió con insistencia que la dejara estar con él, que la dejara convencerse de que poseía toda su confianza (casi balbució estas palabras), y volviéndose hacia él, después de mirarme a mí cuando salía de la habitación, le vi cruzar las manos sobre las rodillas y mirarle con la misma expresión, aunque algo más tranquila, mientras él reanudaba su lectura. Aquello me impresionó hondamente y lo recordé mucho tiempo después, como tendré ocasión de relatar cuando sea oportuno. CAPÍTULO XVII ALGUIEN QUE REAPARECE No he vuelto a mencionar a Peggotty desde mi huida; pero, como es natural, le había escrito una carta en cuanto estuve establecido en Dover, y después otra muy larga, conteniendo todos los detalles relatados aquí, en cuanto mi tía me tomó seriamente bajo su protección. Al ingresar en la escuela del doctor Strong le escribí de nuevo detallándole mi felicidad y mis proyectos, y no hubiera tenido ni la mitad de satisfacción gastándome el dinero de míster Dick de la que tuve enviando a Peggotty su media guinea de oro. Hasta entonces no le había contado el episodio del mucha cho del burro. A mis cartas contestaba Peggotty con la prontitud aunque no con la concisión de un comerciante. Toda su capacidad de expresión (que no era muy grande por escrito) se agotó con la redacción de todo lo que sentía respecto a mi huida. Cuatro páginas de incoherentes frases llenas de interjecciones, sin más puntuación que los borrones, eran insuficientes para su indignación. Pero aquellos borrones eran más expresivos a mis ojos que la mejor literatura, pues demostraban que Peggotty había llorado al escribirme. ¿Qué más podía desear? Me di cuenta al momento de que la pobre mujer no podía sentir ninguna simpatía por miss Betsey. Era demasiado pronto, después de tantos años de pensar de otro modo. «Nunca llegamos a conocer a nadie - me escribía-, pues pensar que miss Betsey pueda ser tan distinta de lo que siempre habíamos supuesto... ¡Qué lección!» Era evidente que todavía le asustaba mi tía, y aunque me encargaba que le diera las gracias, lo hacía con bastante timidez; era evidente que temía que volviera a escaparme, a juzgar por las repetidas instancias de que no tenía más que pedirle el dinero ne cesario y meterme en la diligencia de Yarmouth. En su carta me daba una noticia que me impresionó mucho. Los muebles de nuestra antigua casa habían sido vendidos por los hermanos Murdstone, que se habían marchado, y la casa estaba cerrada, hasta que se vendiera o alquilara. Dios sabe que yo no había tenido sitio en ella mientras ellos habían habitado allí; pero me entristeció pensar que nuestra querida y vieja casa estaba abandonada, que las malas hierbas crecerían en ella y que las hojas secas invadirían los senderos. Me imaginaba el viento del invierno silbando alrededor, la lluvia fría cayendo sobre los cristales de las ventanas y la luna llenando de fantasmas las paredes vacías y velando ella sola. Pensé en la tumba debajo de los árboles y me pareció como si la casa también hubiera muerto y todo lo relacionaba con mis padres desaparecidos. No había más noticias en la carta de Peggotty aparte de que Barkis era un excelente marido, según decía, aunque seguía un poquito agarrado; pero todos tenemos nuestros defectos, y ella también estaba llena de ellos (yo estoy seguro de no haberle conocido ninguno). Barkis me saludaba y me decía que mi habitacioncita siempre estaba dispuesta. Míster Peggotty estaba bien, y Ham también, y mistress Gudmige seguía como siempre, y Emily no había querido escribirme mandándome su cariño, pero decía que me lo enviara Peggotty de su parte. Todas estas noticias se las comunicaba yo a mi tía como buen sobrinito, evitando sólo nombrar a Emily, pues instintivamente comprendía que a mi tía le haría poca gracia. Al principio de mi ingreso a la escuela, miss Betsey fue en va rias ocasiones a Canterbury a verme, siempre a las horas más intempestivas, con la idea, supongo, de sorprenderme en falta. Pero como siempre me encontraba estudiando y con muy buena fama, oyendo en todas partes hablar de mis progresos, pronto interrumpió sus visitas. Yo la veía un sábado cada tres o cuatro semanas, cuand o iba a Dover a pasar un domingo, y a míster Dick lo veía cada quince días, los miércoles. Llegaba en la diligencia a mediodía para quedarse hasta la mañana siguiente. En aquellas ocasiones míster Dick nunca viajaba sin su neceser completo de escritorio conteniendo buena provisión de papel y su Memoria, pues se le había metido en la cabeza que apremiaba el tiempo y que realmente había que terminarla cuanto antes. Míster Dick era muy aficionado a las galletas, y mi tía, para hacerle los viajes aún más agradables, me había dado instrucciones para abrirle crédito en una confitería; lo que se hizo estipulando que no se le serviría más de un chelín en el curso de un día. Esto y la referencia de que ella pagaba las pequeñas cuentas del hotel donde pasaba la noche me hicieron sospechar que sólo le dejaba sonar el dinero en el bolsillo; pero gastarlo, nunca. Más adelante descubrí que así era, o por lo menos que había un arreglo entre él y mi tía, a quien tenía que dar cuenta de todo lo que gastase, y como él no tenía el menor interés en engañarla y siempre estaba deseando complacerla, era muy moderado en sus gastos. En este punto, como en tantos otros, míster Dick estaba convencido de que mi tía era la más sabia y admirable de todas las mujeres, y me lo repetía a todas horas en el mayor secreto y siempre en un murmullo. -Trotwood -me dijo míster Dick un día con cierto aire de misterio, y después de haberme hecho aquella confidencia-. ¿Quién es ese hombre que se oculta cerca de nuestra casa para asustarla? -¿Para asustar a mi tía? Míster Dick asintió. -Yo creí que nada podía asustarla -me dijo-, porque ella... (Aquí murmuró suavemente ...), no se lo digas a nadie, pero es la más sabia y la más admirable de todas las mujeres. Después de decir esto dio un paso atrás para ver el efecto que aquella declaración me producía. -La primera vez que vino -continuó míster Dick- estaba... Veamos... mil seiscientos cuarenta y nueve es la fecha de la ejecución del rey Carlos I. Creo que me dijiste mil seiscientos cuarenta y nueve. -Sí. -No comprendo cómo puede ser -insistió míster Dick muy confuso y moviendo la cabeza- No creo que pueda ser tan viejo. -¿Fue en aquella fecha cuando apareció el hombre? -pregunté. -Porque realmente -continuó míster Dick- no veo cómo pudo ser en aquel año, Trotwood. ¿Has encontrado esa fecha en la historia? -Sí, señor. -¿Y la historia no mentirá nunca? ¿Tú qué crees? --dijo míster Dick con un rayo de esperanza en los ojos. -¡Oh, no, no! -repliqué de la manera más rotunda. Era joven a ingenuo, y lo creía así. -Entonces no puedo creerlo -repitió míster Dick-. En esto hay alguna confusión; sin embargo, fue muy poco después de la equivocación (meter algo de la confusión de la cabeza del rey Carlos en la mía) cuando llegó por primera vez aquel hombre. Estaba paseándome con tu tía después del té, precisamente cuando anochecía, y él estaba allí, al lado de la casa. -¿Se paseaba? -pregunté. -¿Que si se paseaba? -repitió míster Dick-. Déjame que recuerde un poquito. No, no; no paseaba. Para terminar antes, le pregunté: -Entonces ¿qué hacía? -Nada, porque no estaba allí ---contestó míster Dick-. Hasta que se acercó a ella por detrás y le murmuró algo al oído. Ella se volvió y se sintió indispuesta. Yo también me había vuelto para mirarle; pero él se marchó. Pero lo más extraño es que ha continuado oculto siempre, no sé si dentro de la tierra. -¿Está oculto desde entonces? -pregunté. -Es seguro que lo estaba -repuso míster Dick moviendo gravemente la cabeza-, pues no habíamos vuelto a verle nunca hasta ayer por la noche. Estábamos paseando cuando se acercó otra vez por detrás. Yo lo reconocí. -¿Y mi tía volvió a asustarse? -Se estremeció --continuó míster Dick imitando el movimiento y haciendo castañetear sus dientes y se apoyó en la tapia y lloró-. Pero mira, Trotwood -y se acercó para hablarme más bajo-. ¿Por qué le dio dinero a la luz de la luna? ---Quizá era un mendigo. Míster Dick sacudió la cabeza, rechazando la idea, y después de repetir muchas veces y con gran convicción: «No; no era un mendigo», me dijo que desde su ventana había visto a mi tía, muy tarde ya, en la noche, dando dinero al hombre que estaba por fuera de la verja a la luz de la luna. Y entonces el hombre había vuelto a esconderse debajo de la tierra. Después de darle el dinero, mi tía volvió apresurada y furtiva hacia la casa, y a la mañana siguiente todavía la no taba muy distinta de como estaba siempre, lo que confundía mucho el espíritu de míster Dick. Nunca creí, al menos al principio, que aquel desconocido fuera otra cosa que un fenómeno de la imaginación de míster Dick; una de aquellas cosas como la del rey Carlos, que tantas preocupaciones le causaba. Pero después, reflexionando algo, empecé a temer si no habrían tratado, por medio de amenazas, de arrancar al pobre míster Dick de la protección de mi tía, y si ella, fiel a la amabilidad que yo conocía en ella, se habría visto obligada a comprar con dinero la paz y el reposo de su protegido. Como ya me había encariñado mucho con míster Dick y me interesaba por su felicidad, durante mucho tiempo, cuando llegaba el miércoles, estaba preocupado pensando en si le vería aparecer en la imperial de la diligencia como de costumbre; pero siempre llegaba, con sus cabellos grises y su cara sonriente y feliz. Nunca tuvo nada más que decirme de aquel hombre que asustaba a mi tía. Aquellos miércoles eran los días más felices en la vida de míster Dick, y tampoco eran los menos felices de la mía. Pronto se hizo amigo de todos los chicos de la escuela, y aunque nunca tomaba parte activa en los juegos, no tratándose de la cometa, demostraba tanto interés como nosotros en todos. ¡Cuántas veces le he visto absorto en una partida de bolos o de peón, mirándonos con interés profundo y perdiendo la respiración en los momentos críticos! ¡Cuántas ve ces le he visto subido en un picacho para abarcar todo el campo de acción y moviendo el sombrero por encima de sus cabellos grises, olvidado hasta de la cabeza del rey Carlos! ¡Cuántas horas de verano le he visto pasar pendiente del criquet! ¡Cuántos días de invierno le he visto, con la nariz azul por el frío y el viento, mirándonos patinar y aplaudiendo en su entusiasmo con sus guantes de lana! Era el favorito de todos, y su ingenio para las cosas pequeñas era trascendental. Sabía pelar naranjas de formas tan dist intas, que nosotros no teníamos ni idea. No desechaba nada, convertía en peones de ajedrez los huesos de chuleta, hacía carros romanos con cartas viejas, ruedas con un carrete y jaulas de pájaro con trocitos de alambre; pero lo más admirable eran las casas que hacía con pajas o con hilos. Estábamos seguros de que con sus manos sabría hacer todo lo que quisiéramos. La fama de míster Dick no quedó confinada a los pequeños. Al cabo de pocos miércoles el doctor Strong en persona me hizo algunas preguntas sobre él, y yo le contesté todo lo que sabía por mi tía. Al doctor le interesó muchísimo y me pidió que en la próxima visita se lo presentara. Después de cumplida esta ceremonia el doctor rogó a míster Dick que siempre que no me encontrase en las oficinas de la diligencia fuera allí directamente a esperar la hora de salida, y pronto míster Dick hizo costumbre de ello, y si nos retrasábamos un poco, como sucedía a menudo, se paseaba por el patio esperándome. Allí hizo amistad con la linda mujercita del doctor (pálida y triste desde hacía tiempo, se le veía menos que antes y había perdido mucha de su alegría, pero no por eso estaba menos bonita), y fue por grados tomando cada vez más confianza, hasta que terminó entrando a esperarme en clase. Se sentaba siempre en un rincón determinado y en un taburete determinado, que bautizamos con el nombre de «Dick». Allí permanecía tiempo y tiempo, con la cabeza inclinada, escuchándonos con profunda veneración por aque lla cultura que él nunca había podido adquirir. Aquella veneración la extendía míster Dick al doctor, de quien pensaba que era el más sutil filósofo de cualquier época. Pasó mucho tiempo antes de que se decidiera a ha blarle de otro modo que con la cabeza descubierta, y aun después, cuando el doctor se había hecho muy amigo suyo y paseaban juntos por el patio, por el lado que los chicos llamábamos el «paseo del doctor», míster Dick no podía por menos que quitarse el sombrero de vez en cuando, para demostrar su respeto por tanta sabiduría. ¿Cómo empezó el doctor a leerle fragmentos de su famoso diccionario mientras se paseaban? No lo sé; quizá al principio pensaba que era lo mismo que leerlo solo. Sin embargo, también se hizo costumbre, y míster Dick lo escuchaba con el rostro resplandeciente de orgullo y de felicidad, y en el fondo de su corazón estaba convencido de que el diccionario era el libro más delicioso del mundo. Cuando pienso en aquellos paseos por delante de las ventanas de la clase; el doctor leyendo con su sonrisa complaciente y acompañando en ocasiones su lectura de un grave movimiento de cabeza, y míster Dick escuchando embele sado, mientras su pobre cerebro vagaba, Dios sabe dónde, en alas de las palabras complicadas, pienso que era una de las cosas más tranquilas y dulces que he visto en mi vida, y creo que si hubieran podido pasear así siempre más hubiera valido. Hay muchas cosas que han hecho mucho ruido en el mundo sin valer ni la mitad que aquello, a mis ojos. Agnes fue una de las personas que antes se hizo amiga de míster Dick, y también cuando íbamos a casa hizo amistad con Uriah Heep. La amistad entre míster Dick y yo crecía por momentos, pero de un modo extraño, pues míster Dick, que era nominalmente mi tutor y venía a verme como mi guardián, era quien me consultaba siempre en sus pequeñas dudas y dificultades a invariablemente se guiaba por mis consejos, no solamente sintiendo un gran respeto por mi natural inteligencia, sino convencido de que había sacado mucho de mi tía. Un jueves por la mañana, cuando volvía de acompañar a míster Dick desde el hotel a la diligencia, antes de entrar en clase me encontré a Uriah Heep en la calle; hablamos y me recordó mi promesa de tomar una tarde el té con ellos, y añadió con modestia: -Aunque no espero que vaya usted, míster Copperfield; ¡somos una gente tan humilde! Yo, en realidad, todavía no había visto claro si me gustaba Uriah o si me repugnaba; todavía estaba en esas dudas cuando me lo encontré cara a cara en la calle. Pero sentí como una afrenta el que me supusiera orgulloso, y le dije que únicamente había esperado a que ellos me invitaran. -¡Oh!, si es así, míster Copperfield -dijo Uriah-; si verdaderamente no es nuestra humildad lo que le detiene, ¿quiere usted venir esta tarde? Pero si fuera nuestra modestia, no le importe decírmelo, míster Copperfield, pues estamos tan convencidos de nuestra situación... Le respondí que hablaría de ello a míster Wickfield, y que si lo aprobaba, como estaba seguro, iría con gusto. Así, a las seis de la tarde le anuncié que cuando él quisiera. -Mi madre se sentirá muy orgullosa --dijo-; mejor dicho, así se sentiría si no fuera pecado, míster Copperfield. -Sin embargo, usted esta mañana ha supuesto que yo pecaba de eso mismo. -No, no, querido míster Copperfield, créame, no. Tal pensamiento nunca se me ha pasado por la imaginación. Nunca me hubiera parecido usted orgulloso por encontrarnos demasiado humildes. ¡Somos tan poca cosa! -¿Ha estudiado usted mucho Derecho últimamente? -pregunté por cambiar la conversación. -¡Oh míster Copperfield! Mis lecturas mal pueden llamarse estudios. Por la noche he pasado a veces una hora o dos con el libro de Tidd. -Presumo que será muy difícil. -A veces sí me resulta algo duro -contestó Uriah-, pero no sé lo que podrá ser para una persona en otras condiciones. Después de tamborilear en su barbilla con dos dedos de su mano esquelética, añadió: -Hay expresiones, ¿sabe usted, míster Copperfield?, palabras y términos latinos en el libro de Tidd que confunden mucho a un lector de cultura tan modesta como la mía. -¿Le gustaría a usted aprender latín? - le dije vivamente-. Yo podría enseñárselo a medida que yo mismo lo estudio. -¡Oh!, gracias míster Copperfield -respondió sacudiendo la cabeza- Es usted muy bueno al ofrecerse, pero yo soy demasiado humilde para aceptar. -¡Qué tontería, Uriah! -Perdóneme, míster Copperfield; se lo agradezco infinitamente y sería para mí un placer muy grande, se lo aseguro; pero soy demasiado humilde para ello. Hay ya bastante gente deseando agobiarme con el reproche de mi inferior situación; no quiero herir sus ideas estudiando. La instrucción no ha sido hecha para mí. En mi situación vale más no aspirar a tanto. Si quiero avanzar en la vida tengo que hacerlo humildemente, míster Copperfield. No había visto nunca su boca tan abierta ni las arrugas de sus mejillas tan profundas como en el momento en que expuso aquel principio sacudiendo la cabeza y retorciéndose con modestia. -Creo que está usted equivocado, Uriah; y estoy seguro de poder enseñarle algunas cosas si usted tuviera ganas de aprenderlas. -No lo dudo, míster Copperfield -respondió-, estoy seguro; pero como usted no está en una situación humilde quizá no sabe juzgar a los que lo estamos. Yo no quiero in sultar con mi instrucción a los que están por encima de mí; soy demasiado modesto para ello... Pero hemos llegado a mi humilde morada, míster Copperfield. Entramos directamente desde la calle en una habitación baja, decorada a la antigua, donde encontramos a mistress Heep, el verdadero retrato de Uriah, salvo que más menudo. Me recibió con la mayor humildad y me pidió perdón por besar a su hijo. -Pero, ve usted -dijo-, por pobres que seamos, tenemos uno por otro un afecto que es muy natural y no hace daño a nadie. La habitación, medio gabinete, medio cocina, estaba muy decente. Los cacharros para el té estaban preparados encima de la mesa, y el agua hervía en la lumbre. No sé por qué se sentía que allí faltaba algo. Había una cómoda con un pupitre encima, donde Uriah leía o escribía por las noches. También estaba su carpeta azul, llena de papeles, y una serie de libros, a la cabeza de los cuales reconocí a Tidd. En un rincón había una alacena donde tenían todo lo más indispensable. No recuerdo que los objetos en particular dieran la sensación de miseria ni de economía; pero la habitación entera daba aquella impresión. Quizá formaba parte de la humildad de mistress Heep su luto continuado; a pesar del tiempo transcurrido desde la muerte de su marido, seguía con su luto de viuda. Puede que hubiera alguna ligera modificación en la cofia, pero todo lo demás seguía tan severo como el primer día de su viudez. -Hoy es un día memorable para nosotros, mi querido Uriah ---dijo mistress Heep haciendo el té-, por la visita de míster Copperfield. Habría deseado que tu padre continuara en el mundo aunque sólo hubiera sido para recibirle esta tarde con nosotros. -Estaba seguro de que dirías eso, madre. Yo estaba algo confuso con aquellos cumplidos; pero en el fondo me halagaba mucho que me tratasen como a un huésped de importancia, y encontraba a mistress Heep muy amable. -Mi Uriah esperaba ese favor desde hace mucho tiempo --continuó mistress Heep-, pero temía que la modestia de su situación fuera obstáculo para ello. Yo también lo temía, pues somos, hemos sido y seremos siempre tan modestos... -No veo razón para ello -repuse-, a menos que les guste. ---Gracias -repuso mistress Heep-, pero reconocemos nuestra situación y se lo agradecemos más. Mistress Heep fue acercándose a mí poco a poco, mientras Uriah se sentaba enfrente, y empezaron a ofrecerme con mucho respeto los mejores bocados, aunque, a decir verdad, no había nada muy delicado; pero tomé bien sus buenas intenciones y me sentía muy conmovido por sus amabilidades. La conversación recayó primero sobre los tíos, y yo les hablé, como es natural, de mi tía; después tocó el turno a los padres, y yo, naturalmente, hablé de los míos; después, mistress Heep se puso a contar cosas de padrastros, y yo también empecé a decir algo del mío; pero me acordé de que mi tía me aconsejaba siempre que guardara silencio sobre aquello y me detuve. Lo mismo que un taponcillo chico no habría podido resistir a un par de sacacorchos, o un dientecito de leche no habría podido luchar contra dos dentistas, o una pelota entre dos raquetas, así estaba yo, incapaz de escapar a los asaltos combinados de Uriah y de su madre. Hacían de mí lo que querían; me obligaban a decir cosas de las que no tenía la menor intención de hablar, y me ruborizo al confesar que lo consiguieron con tanta facilidad porque, en mi ingenuidad infantil, me sentía muy halagado con aquellas conversaciones confidenciales y me consideraba como el patrón de mis dos huéspedes respetuosos. Se querían mucho entre sí, eso es cierto, y creo que aqueIlo también influía sobre mí. Pero ¡había que ver la habili dad con que el hijo o la madre cogían el hilo del asunto que el otro había insinuado! Cuando vieron que ya nada podrían sacarme sobre mí mismo (pues respecto a mi vida en Murdstone y Grimby y mi viaje pennanecí mudo), dirigieron la conversación sobre míster Wickfield y Agnes. Uriah lanzaba la pelota a su madre; su madre la cogía y volvía a lanzársela a Uriah; él la retenía un momento y volvía a lanzársela a mistress Heep. Aquel manejo terminó por turbarme tanto que ya no sabía qué decir. Además, también la pelota cambiaba de naturaleza. Tan pronto se trataba de míster Wickfield como de Agnes. Se aludía a las virtudes de míster Wickfield; des pués, a mi admiración por Agnes; se hablaba un momento del bufete y de los negocios o la fortuna de míster Wickfield, y un instante más tarde de lo que hacíamos después de la comida. Luego trataron del vino que míster Wickfield bebía, de la razón que le hacía beber y de que era una lástima que bebiese tanto. En fin, tan pronto de una cosa, tan pronto de otra, o de todas a la vez, pareciendo que no hablaban de nada, sin hacer yo otra cosa que animarlos a veces para evitar que se sintieran aplastados por su humildad y el honor de mi visita, me percaté de que a cada instante dejaba escapar detalles que no tenía ninguna necesidad de confiarles y veía el efecto en las finas aletas de la nariz de Uriah, que se levantaban con delicia. Empezaba a sentirme incómodo y a desear marcharme, cuando un caballero que pasaba por delante de la puerta de la calle (que estaba abierta, pue s hacía un calor pesado impropio de la estación), volvió sobre sus pasos, miró y entró gritando: -David Copperfield, ¿es posible? ¡Era míster Micawber! Míster Micawber, con sus lentes de adorno, su bastón, su imponente cuello blanco, su aire de elegancia y su tono de condescendencia: no le faltaba nada. -Mi querido Copperfield -dijo míster Micawber tendiéndome la mano-, he aquí un encuentro que podría servir de ejemplo para llenar el espíritu de un sentimiento profundo por la inestabilidad a incertidumbre de las cosas humanas ...; en una palabra, es un encuentro extraordinario. Me paseaba por la calle, reflexionando en la posibilidad de que surgiera algo, pues es un punto sobre el que tengo algunas esperanzas por el momento, y he aquí que precisamente surge ante mí un amiguito que me es tan querido y cuyo recuerdo se une al de la época más importante de mi vida; a la época que ha decidido mi existencia, puedo decirlo. Copperfield, que rido mío, ¿cómo está usted? No sé, verdaderamente no lo sé, si estaba contento de haberme encontrado allí a míster Micawber; pero me alegraba verlo y le estreché la mano con fuerza, preguntándole cómo estaba su señora y los niños. -Muchas gracias -me contestó con su peculiar moviniento de mano y metiéndose la barbilla en el cuello de la camisa- Ella está ahora reponiéndose; los mellizos ya no se alimentan de las fuentes de la naturaleza; en resumen -dijo míster Micawber en uno de sus arranques de confianza-, los ha destetado, y ahora me acompaña en mis viajes. Estoy seguro, Copperfield, de que estará encantada de reanudar la amistad con un muchacho que ha sido en todos sentidos digno ministro del altar sagrado de la amistad. Yo también le dije que me gustaría mucho verla. -Es usted muy bueno -dijo míster Micawber. Sonrió de nuevo, volvió a meter la barbilla en la corbata y miró a su alrededor. -Puesto que no he encontrado a mi amigo Copperfield en la soledad -dijo sin dirigirse a nadie en particular-, sino ocupado en restaurar sus fuerzas en compañía de una señora viuda y de su joven vástago; en una palabra, de su hijo (esto fue dicho en un nuevo arranque de confianza), quisiera tener el honor de serles presentado. No podía evadirme de presentarle a Uriah Heep y a su madre, y cumplí aquel deber. A consecuencia de la humildad de mis amigos, míster Micawber se vio obligado a sentarse e hizo con la mano un movimiento de la mayor cortesía. -Todo amigo de mi amigo Copperfield -dijo- tiene derechos sobre mí. -No tenemos la audacia, caballero -dijo mistress Heep- de pretender tener la amistad de míster Copperfield. únicamente él ha tenido la bondad de venir a tomar el té con nosotros, y le estamos muy agradecidos del honor de su visita, como también a usted, caballero, por su amabilidad. -Es usted demasiado buena, señora -dijo míster Micawber saludándola- ¿Y qué hace usted, Copperfield? ¿Continúa en el almacén de vinos? Tenía muchas ganas de llevarme de allí a míster Micawber, y le respondí, cogiendo mi sombrero y enrojeciendo mucho (estoy seguro), que era discípulo del doctor Strong. -¡Discípulo! --dijo míster Micawber levantando las cejas-. Estoy encantado de lo que me dice. Aunque un espíritu como el de mi amigo Copperfield, con su conocimiento de los hombres y de las cosas, no necesita la instrucción que otro cualquiera necesitaría --continuó, dirigiéndose a Uriah y a su madre-, eso no quita que precisamente fuera imposible encontrar terreno más propicio y de una fertilidad oculta; en una palabra -añadió sonriendo en un nuevo acceso de confianza-, es una inteligencia capaz de adquirir una instrucción completa y clásica sin ninguna restricción. Uriah, frotándose lentamente sus largas manos, hizo un movimiento para expresar que compartía aquella opinión. -¿Quiere usted que vayamos a ver a mistress Micawber? -dije con la esperanza de llevármelo. -Si es usted tan amable, Copperfield -replicó levantándose-. No tengo inconveniente en decir ante nuestros amigos aquí presentes que he luchado desde hace muchos años con las dificultades pecuniarias (estaba seguro de que diría algo de aquello, pues no dejaba nunca de vanagloriarse de lo que llamaba sus dificultades); tan pronto he triunfado sobre ellas como me han..., en una palabra, me han echado abajo. Ha habido momentos en que he resistido de frente, y otros en que he cedido ante el número y en que le he dicho a mistress Micawber en el lenguaje de Catón: «Platón, razo nas maravillosamente; todo ha terminado, no lucharé más». Pero en ninguna época de mi vida -continuó míster Micawber- he disfrutado en más alto grado de satisfacciones ínt imas como cuando he podido verter mis penas (si es que puedo llamar así a las dificultades provenientes de embargos y préstamos) en el pecho de mi amigo Copperfield. Cuando míster Micawber terminó de honrarme con aquel discurso, añadió: -Buenas noches, mistress Heep; soy su servidor. Y salió conmigo del modo más elegante, haciendo sonar el empedrado bajo sus tacones y tarareando una canción durante el camino. La casa donde paraban los Micawber era pequeña, y la habitación que ocupaban tampoco era grande. Estaba separada de la sala común por un tabique y olía mucho a tabaco. También creo que debía de estar situada encima de la cocina, porque a través de las rendijas del suelo subía un humo grasiento y maloliente que impregnaba las paredes. Tampoco debía de estar lejos del bar, pues se oían ruidos de va sos y llegaba el olor de las bebidas. Allí, tendida en un sofá colocado debajo de un grabado que representaba un caballo de raza, estaba mistress Micawber, a quien su marido dijo al entrar. -Querida mía, permíteme que te presente a un discípulo del doctor Strong. Observé que, aunque míster Micawber se confundía mucho respecto a mi edad y situación, siempre recordaba como una cosa agradable que era discípulo del doctor Strong. Mistress Micawber se sorprendió mucho, pero estaba encantada de verme. Yo también estaba muy contento, y después de un cambio de cumplidos cariñosos, me senté en el sofá a su lado. -Querida mía -dijo Micawber-, si quieres contarle a Copperfield nuestra situación actual, que le gustará conocer, yo iré entretanto a echar una ojeada al periódico para ver si surge algo en los anuncios. -Les creía a ustedes en Plimouth -dije cuando Micawber se marchó. -Mi querido Copperfield-replicó ella-; en efecto, he mos estado allí. -¿Para tomar posesión de un destino? -Precisamente -dijo mistress Micawber- para tomar posesión de un destino; pero la verdad es que en la Aduana no quieren un hombre de talento. La influencia local de mi familia no podía sernos de ninguna utilidad para proporcionar un empleo en la provincia a un hombre de las facultades de míster Micawber. No quieren un hombre así, pues sólo habría servido para hacer más visible la deficiencia de los demás. Tampoco he de ocultarle, mi querido Copperfield-continuó mistress Micawber-, que la rama de mi familia establecida en Plimouth, al saber que yo acompañaba a mi marido, con el pequeño Wilkis y su hermana y con los dos mellizos, no le recibieron con la cordialidad que era de esperar en los mo mentos trágicos por los que atravesábamos. El caso es --dijo mistress Micawber bajando la voz-, y esto entre nosotros, que la recepción que nos hicieron fue un poco fría. -¡Dios mío! --dije. -Sí -continuó mistress Micawber-. Es triste considerar a la humanidad bajo ese aspecto, Copperfield; pero la recepción que nos hicieron fue decididamente un poco fría. No hay que dudarlo. El hecho es que mi familia de Plimouth se puso completamente en contra de míster Micawber antes de una semana. Yo le dije (y lo pienso) que debían avergonzarse de su conducta. -He aquí lo que ha pasado -continuó mistress Micawber-. En semejantes circunstancias, ¿qué podía hacer un hombre del orgullo de mi marido? No había otro recurso que pedir a aquella gente el dinero necesario para volver a Londres; el caso era volver, fuera como fuera. -¿Y entonces se volvieron ustedes? -Sí; volvimos todos -respondió mistress Micawber-. Desde entonces he consultado con otros miembros de mi familia sobre el partido que debía tomar míster Micawber, pues sostengo que hay que tomar una resolución, Copperfield - insistió mistress Micawber, como si yo le dijera lo contrario-. Es evidente que una familia compuesta de seis personas, sin contar a la criada, no puede vivir del aire. -Ciertamente, señora -dije. -La opinión de las diversas personas de mi familia -continuó mistress Micawber- fue que mi marido debía inmediatamente dedicar su atención al carbón. -¿A qué, señora? -A los carbones -repitió mistress Micawber-. Al comercio del carbón. Micawber, después de tomar informes concienzudos, pensó que quizá habría esperanzas de éxito, para un hombre de capacidad, en el negocio de carbones de Medway y decidió que lo primero que había que hacer era visitar el Medway. Y con ese objeto hemos venido. Digo hemos, míster Copperfield, porque yo nunca abandonaré a Micawber-añadió con emoción. Murmuré algunas palabras de admiración y aprobación. -Hemos venido -repitió mistress Micawber- y hemos visto el Medway. Mi opinión sobre la explotación del carbón por ese lado es que puede requerir talento, pero que sobre todo requiere capital. Talento, míster Micawber tiene de sobra; pero capital, no. Según creo, hemos visto la mayor parte del Medway, y esta ha sido mi opinión personal. Después, como ya estábamos tan cerca de aquí, Micawber opinó que sería estar locos marchamos sin ver la catedral; en primer lugar, porque no la habíamos visto nunca, y merece la pena, y además, porque había muchas probabilidades de que surgiera algo en una ciudad que tiene semejante catedral. Y estamos aquí ya hace tres días, y todavía no ha surgido nada. Usted no se extrañará demasiado, mi querido Copperfield, si le digo que, por el momento, esperamos dinero de Londres para pagar nuestros gastos en este hotel. Hasta la llegada de esa suma -continuó mistress Micawber con mucha emoción-, estoy privada de volver a mi casa (me refiero a nuestro alojamiento de Pentonville) para ver a mi hijo, a mi hija y a mis dos mellizos. Sentía la mayor simpatía por el matrimonio Micawber en aquellas circunstancias difíciles, y así se lo dije a él, que volvía en aquel momento, añadiendo que sentía mucho no tener bastante dinero para prestarles lo que necesitaban. La respuesta de míster Micawber me demostró la inquietud de su espíritu, pues dijo estrechándome las manos: -Copperfield, es usted un verdadero amigo; pero aun poniendo las cosas en lo peor, ningún hombre puede decirse que está sin un amigo mientras tenga una navaja de afeitar. Al oír aquella idea terrible, mistress Micawber se abrazó a su marido pidiéndole que se tranquilizara. Él lloró; pero no tardó mucho en reponerse, pues un instante después llamaba para encargar al mozo un plato de riñones y pudding para el desayuno del siguiente día. Cuando me despedí de ellos me instaron los dos tan vivamente para que fuera a comer con ellos antes de su partida, que me fue imposible negarme. Pero como no sabía si podría it al día siguiente, pues tenía mucho trabajo que preparar por la noche, quedamos en que mister Micawber pasaría por la tarde por el colegio (estaba convencido de que los fondos que esperaba de Londres le llegarían aquel día) para ente rarse de si podia ir o no. Así es que el viernes por la tarde vinieron a buscarme cuando estaba en clase, y encontré a mister Micawber en el salón, y quedamos en que me esperasen a comer al día siguiente. Cuando le pregunté si había recibido el dinero, me estrechó la mano y desapareció. Aquella misma noche, estando asomado a mi ventana, me sorprendió y preocupó bastante el verle pasar del brazo de Uriah Heep, que parecía agradecer con profunda humildad el honor que le hacían, mientras míster Micawber se deleitaba extendiendo sobre él una mano protectora. Pero todavía quedé más sorprendido cuando al llegar al hotel al otro día a la hora indicada me enteré de que mister Micawber había estado en casa de Uriah Heep tomando ponche con él y con su madre. -Y le diré una cosa, mi querido Copperfield -me dijo míster Micawber-; su amigo Heep será un buen abogado. Si le hubiera conocido en la época en que mis dificultades terminaron en aquella crisis, todo lo que puedo decir es que estoy convencido de que mis negocios con los acreedores habrían terminado mucho mejor de lo que terminaron. No comprendía cómo habrían podido terminar de otro modo, puesto que mister Micawber no había pagado nada; pero no quise preguntarlo. Tampoco me atreví a decir que esperaba que no se hubiera sentido demasiado comunicativo con Uriah, ni a preguntarle si habían hablado mucho de mí. Temía herirle; mejor dicho, temía herir a su señora, que era muy susceptible. Pero aquella idea me preocupó mucho, y hasta después he pensado en ella. La comida fue soberbia. Un plato de pescado, carne asada, salchichas, una perdiz y un pudding. Vino, cerveza, y al final mistress Micawber nos hizo con sus propias manos un ponche caliente. Míster Micawber estaba muy alegre. Muy rara vez le había visto de tan buen humor. Bebía tanto ponche, que su rostro relucía como si le hubieran barnizado. Con tono alegremente sentimental propuso beber a la prosperidad de la ciudad de Canterbury, declarando que había sido muy dichoso en ella, igual que su señora, y que no olvidaría nunca las horas agradables que había pasado aquí. Después brindó a mi salud; y luego los tres estuvimos recordando nuestra antigua amistad y, entre otras cosas, la venta de todo cuanto poseían. Más tarde yo propuse beber a la salud de mistress Micawber, y dije con timidez: «Si usted me lo permite, mistress Micawber, me gustaría beber a su salud ahora», con lo que su marido se lanzó en un elogio pomposo de ella, declarando que había sido para él un guía, un filósofo y un amigo, y aconsejándome que cuando estuviera en edad de casarme buscase una mujer como aquella, si es que era posible encontrarla. A medida que el ponche disminuía, míster Micawber se iba poniendo más alegre. También mistress Micawber cedió a su influencia, y nos pusimos a cantar Auld Lang Syne. Cuando llegamos a « Aquí está mi mano, hermano verdadero», los tres nos agarramos las manos alrededor de la mesa, y cuando llegamos a lo de «tomar un recto guía», aunque no teníamos idea de a qué podía referirse, estábamos realmente conmovidos. En una palabra, nunca he visto a nadie tan alegremente jovial como a míster Micawber hasta el último momento aquella noche cuando me despedí cariñosamente de él y de su amable esposa. Por lo tanto, no estaba preparado, a las siete de la mañana siguiente, para recibir la siguiente carta, fechada a las nueve de la noche, un cuarto de hora después de haberlos dejado yo: Mi querido y joven amigo: La suerte está echada; todo ha terminado. Ocultando las huellas de las preocupaciones bajo una mascara de alegría, no le he informado a usted esta noche de que ya no tenemos esperanzas de recibir el dinero. En estas circunstancias, humillantes de sufrir, humillantes de contemplar y humillantes de relatar, he saldado las deudas contraídas en este establecimiento firmando una letra pagadera a quince días fecha en mi residencia de Pentonville, en Londres, y cuando llegue el momento no se podrá pagar. Resultado, la ruina. La pólvora estalla y el árbol cae. Deje al desgraciado que se dirige a usted, mi que rido Copperfield, ser un ejemplo para toda su vida. Con esta intención le escribo y con esta esperanza. Si pienso que al menos puedo serie útil de este modo, será como una luz en la sombría existencia que me queda, aunque, a decir verdad, en estos momentos la longevidad es extraordinariamente problemática. Estas son las últimas noticias, mi querido Copper field, que recibirá del miserable proscrito WILKINS MICAWBER Me impresionó tanto el contenido de aquella carta desgarradora, que corrí al momento hacia el hotel, con intención de entrar, antes de ir al colegio, y tratar de calmar y consolar a míster Micawber. Pero a la mitad del camino me encontré la diligencia de Londres. El matrimonio Micawber iba sentado en la imperial. El parecía completamente tranquilo y dichoso y sonreía escuchando a su mujer, mientras comía nueces que sacaba de una bolsita de papel. También se veía asomar una botella por uno de los bolsillos. No me veían, y juzgue que, pensándolo bien, era mucho mejor no llamar su atención. Con el espíritu libre de un gran peso, me metí por una callejuela que llevaba directamente al colegio, y en el fondo me sentí bastante satisfecho de su marcha, lo que no me impedía quererlos como siempre.




Pesquisar este blog

Carregando...
arte (407) pintura (248) filosofia (102) fotografia (89) literatura (84) psicanálise (57) morte (37) HQ (28) freud (28) peanuts (27) skull (27) antropologia (26) comic (24) poesia (23) lacan (22) PSYCHOANALYSIS (20) Desenho (17) Picasso (15) o seminário (15) Bresson (13) cat (12) oriente (12) borges (11) kant (11) psicologia (11) foucault (10) levi-strauss (10) platão (10) SONHOS (9) religião (9) Kirchner (8) biografia (8) kafka (8) love (8) Ernest Max (7) Guimaraes Rosa (7) Ken Rosenthal (7) Mark Eshbaugh (7) NIETZSCHE (6) Salvador Dali (6) aristóteles (6) manet (6) snoopy (6) sociologia (6) Animais (5) Aristotle (5) Escher (5) Geertz (5) Hundertwasser (5) Lauren Simonutti (5) Sommer (5) medicina (5) munch (5) Arthur DOVE (4) CINEMA (4) Carl LARSSON (4) Cézanne (4) DICIONARIO (4) Descartes (4) Doré (4) Ernest Jones (4) Ernst HAAS (4) Guido Crepax (4) H. Bergson (4) Julio Cortázar (4) Kacere (4) Locke (4) Mucha (4) Richter (4) Van Gogh (4) Will Barnet (4) alexandre koyrè (4) caveira (4) drummond (4) gravura (4) hegel (4) história (4) linguística (4) monet (4) música (4) sartre (4) teatro (4) televisão (4) universo (4) verdade (4) Abbas (3) Arthur Rackham (3) Avigdor (3) Blake (3) CORINTH (3) Cambon (3) Connie Imboden (3) David Hockney (3) F. Hodler (3) Frida KAHLO (3) GEORGES BATAILLE (3) James Joyce (3) Kojeve (3) Konrad LORENZ (3) Lori Nix (3) M. J. A. Eguiño (3) Marcel MAUSS (3) Marqués de Sade (3) Marx (3) Memling (3) Pierre Bourdieu (3) Psychiatry (3) SENECA (3) Schopenhauer (3) Tom Chambers (3) Winnicott (3) arroyo (3) autobiografia (3) baby (3) caravaggio (3) cristianismo (3) dickens (3) einstein (3) erwitt (3) etologia (3) fisica (3) magia (3) planetas (3) B. F. Skinner (2) BACHELARD (2) Birman J. (2) CERVANTES (2) Castillo (2) Dix (2) Dulac (2) E. HOPPER (2) E. Nodel (2) ETNOLOGÍA (2) Ernest HAAS (2) Ferenczi (2) G. JOHN (2) GEORGE CANGUILHEM (2) Gustav Caillebotte (2) Hipocrates (2) J. Ensor (2) J. J. Tissot (2) JUNG (2) John Donne (2) KARL JASPERS (2) KIERKEGAARD (2) Kandinsky (2) Klimt (2) L. da VINCI (2) LOUIS ALTHUSSER (2) Lewis Carroll (2) M. Dzama (2) MAUGHAM (2) MERLEAU - PONTY (2) Mann (2) Melanie Klein (2) Neil Welliver (2) Norman Rockwell (2) Pascal (2) Piaget (2) Pollock (2) Quino (2) Roland Barthes (2) Sahlins (2) Serge Leclaire (2) St. Agostinho (2) Stratton (2) Vinicus de Moraes (2) Vuillard (2) WITTGENSTEIN (2) amor (2) beauvoir (2) biology (2) cogito (2) critica (2) cultura (2) diabo (2) erotic (2) estruturalismo (2) gide (2) guerra (2) loucura (2) lua (2) mind (2) mitologia (2) mitos (2) rilke (2) salomão (2) saturno (2) sono (2) sócrates (2) vida (2) ética (2) A. Comte (1) A. Warhol (1) Alix Malka (1) Andreas Gursky (1) Anticristo (1) Arcimboldo (1) Aristófanes (1) Augusto dos Anjos (1) B. Barbey (1) B. Jacklin (1) Bagheria (1) Barbara Morgan (1) Basquiat (1) Berkeley (1) Bhagavad-Gita (1) Bhopal (1) Bocklin (1) Bouguereau (1) Brauner (1) Bruegel (1) Brueghel (1) Brueguel (1) Burt GLINN (1) CALOUSTE GULBENKIAN (1) CAZOTTE (1) CRVANTES (1) Charles S. Peirce (1) Chavannes (1) China (1) Claesz (1) Confucius (1) Confúncio (1) D. (1) DAVIS Stuart (1) DEGAS (1) DELACROIX (1) Dalton Trevisan (1) Deleuze (1) Denis (1) Design (1) Diebenkorn (1) Diógenes (1) E. (1) ERNST CASSIRER (1) Emile Durkheim (1) Empédocles (1) Epimenides (1) F. Vallotton (1) FERDINAND DE SAUSSURE (1) Feuerbach (1) Feyerabend (1) Florbela Espanca (1) Franceco Clemente (1) Franz Marc (1) GROOT (1) GUSTON (1) Galileu (1) Gestalt (1) Graham (1) Grécia (1) Guercino (1) H. Arendt (1) H. MARCUSE (1) Hals (1) Helmut Newton (1) Holbien (1) Hume (1) J. Derrida (1) J.-F. Millet (1) Jan Van KESSEL (1) Jean Laplanche (1) KROYER (1) Kandel E. (1) Keane (1) Kim (1) Kitaoka (1) Klee (1) Knight (1) Korand Von SOEST (1) Kôhler (1) Liev Tolstói (1) M. Mead (1) Malinowski (1) Mantegna (1) Mark Petrick (1) Max Weber (1) Mário Quintana (1) Münter (1) N. Chomsky (1) NEIL GAIMAN (1) Nasio (1) Otto Rank (1) Ovídio (1) Palencia (1) Parmênides (1) Paul DELVAUX (1) Peter HILLE (1) Raduan Nassar (1) Ron Van Dongen (1) S. Franklin (1) Sandman (1) Satrapi (1) Schiele (1) Shakespeare (1) Silvers (1) Siqueiros (1) Spinoza (1) St. T. de Aquino (1) TELEPATIA (1) TODOROV (1) Tarsila do Amaral (1) Taschen (1) Thomas HOPKER (1) Truffaut (1) Tycho (1) Uccello (1) Velvet underground Nico (1) Verne (1) Victor Brochard (1) W. Metcalf (1) Web (1) Weinberg (1) William Bailey (1) Woody Allen (1) Xenofonte (1) Y. Utagawa (1) Yoshitoshi (1) alessandro gottardo (1) arcoiris (1) armour (1) arquitetura (1) asselyn (1) ate (1) bassano (1) biblia (1) breton (1) cartoon (1) ceticismo (1) cocaina (1) conto (1) criança (1) dança (1) direito (1) dor (1) eclesiastes (1) economia (1) edgar allan poe (1) edgar morin (1) ego (1) ensaio (1) epicurus (1) espelho (1) estações (1) eu (1) fala (1) feed (1) foto (1) frr (1) física (1) game (1) gato (1) giger (1) girafa (1) goya (1) hamlet (1) hoffmann (1) humor (1) identificação (1) impressionismo (1) intuição (1) jakobson (1) japan (1) krsna (1) kundera (1) lacn (1) leminski (1) lévi-strauss (1) mafalda (1) magritte (1) miró (1) moda (1) moral (1) mundo (1) mãe (1) narrativa (1) nausea (1) neruda (1) nokides (1) ocultismo (1) perguntas (1) poeso (1) poker (1) política (1) praia (1) sabedoria (1) sapatos (1) saramago (1) semina (1) semiótica (1) shopenhauer (1) soutine (1) suicidio (1) swan (1) sêneca (1) tatoo (1) tatuagem (1) tese (1) titã (1) touro (1) umberto eco (1) valentina (1) venus (1) virtude (1) war (1) weeks (1)
 

sobrefulanos by nokides